Wo Oscar Wilde einst schlief (in Gefängniskleidung)

READING, England – Die Metalltreppe knarrt und ächzt unter den Füßen auf dem Weg zur Zelle C. 3.3, einem kahlen länglichen Raum aus bemalten Backsteinen hinter einer großen und abweisenden Gefängnistür.

Hier wurde Oscar Wilde Ende des 19. Jahrhunderts wegen seiner Homosexualität für etwa 18 Monate inhaftiert, und dies war die Inspiration für seine grimmig realistische Darstellung des Lebens hinter Gittern, „The Ballad of Reading Gaol“.

„Man spürt dort eine Gänsehaut“, sagte Matt Rodda, ein Gesetzgeber, der einen Teil dieser Stadt etwa 40 Meilen westlich von London vertritt, der das Gefängnis – das 2013 aus Gesundheits- und Sicherheitsgründen geschlossen wurde – mit einer Zeitkapsel verglich.

Aber nur wenige haben das Gefängnis gesehen, das selten für die Öffentlichkeit zugänglich ist und die Bemühungen, es in einen öffentlichen Raum zu verwandeln, in eine Sackgasse geraten sind.

Im vergangenen Monat wurde ein Angebot von 2,6 Millionen Pfund – umgerechnet 3,7 Millionen US-Dollar – von der Gemeinde Reading Council zum Kauf und zur Umwandlung des Gefängnisses in ein Museum und ein Kunstzentrum von der Regierung, der das Anwesen gehört, als zu niedrig abgelehnt.

Mehrere Filmstars, darunter die in Reading geborene Schauspielerin Kate Winslet, unterstützen die Pläne zur Eröffnung des Geländes, wie es anscheinend auch der Straßenkünstler Banksy tut, dessen Wandgemälde an einer der Gefängniswände erscheinen soll.

„Es hat ein enormes Potenzial“, sagt Karen Rowland, Stadträtin in Reading mit besonderer Verantwortung für Kulturfragen, die ursprünglich aus New York stammt und den Standort nicht nur als Kunst- und Kulturgut für wichtig hält.

Die Stadt Reading erwies sich als ein wichtiger Ort im Leben von Oscar Wilde, einer gefeierten Literatenfigur bis 1895, als er im Cadogan Hotel in London verhaftet und anschließend wegen „grober Unanständigkeit“ verurteilt wurde. Als er von einem Londoner Gefängnis ins Reading Gaol verlegt wurde, sollte das eine Verbesserung seiner Bedingungen bedeuten. Aber die Gefängnisregeln verbieten immer noch die meisten sozialen Kontakte, das Essen war entsetzlich und die sanitären Einrichtungen noch schlechter.

Für einen Ästheten und Sybariten wie Wilde war die Inhaftierung eine vernichtende Veränderung des Schicksals, die in „The Ballad of Reading Gaol“, die er nach seiner Freilassung schrieb, anschaulich dargestellt wurde. Es erzählt vom Schicksal eines Häftlings, der auf dem Gefängnisgelände gehängt wurde.

„Jede enge Zelle, in der wir wohnen

Ist eine schmutzige und dunkle Latrine,

Und der stinkende Atem des lebendigen Todes

Erstickt jeden Gitterrost,

Und alles, außer Lust, ist zu Staub geworden

In der Maschine der Menschheit“

Gyles Brandreth, ein Schriftsteller, Rundfunksprecher, Schauspieler und ehemaliger Gesetzgeber, der Ehrenpräsident der Oscar Wilde Society ist, sagte, das Gefängnis symbolisiere Wildes Platz in der globalen Literatur-, Kultur- und Sozialgeschichte und müsse gerettet werden.

„Es gibt nicht viele Literaten, deren Leben ebenso wie ihr Werk eine Rolle in der nationalen Geschichte spielen, und zwar in der internationalen Geschichte“, sagte er. „Wir sind fasziniert von seinem Aufstieg und Fall, und aufgrund der außerordentlichen Veränderung der Einstellung zur Homosexualität im Laufe des Jahrhunderts hat er auch einen Platz in der Sozialgeschichte. Was wir in Reading Gaol bekommen, ist dieser Übergang vom Triumph zur Tragödie.“

“Ich muss alles gut machen, was mir passiert ist”, schrieb er und zitierte seine Pritsche, das widerliche Essen, die harte Arbeit, das “schreckliche Kleid, das die Trauer grotesk aussehen lässt, die Stille, die Einsamkeit, die” Schande.”

Er fügte hinzu: „Es gibt keine einzige Entwürdigung des Körpers, die ich nicht versuchen darf, zu einer Vergeistigung der Seele zu machen.“

In diesem Sinne glauben diejenigen, die das Gefängnis bekehren wollen, dass auch Reading das Leiden seiner ehemaligen Gefangenen zu etwas Gutem für die Öffentlichkeit machen kann. Zu den lokalen Aktivisten gehört Toby Davies, künstlerischer Leiter des RABBLE Theatre, das 2016 in der Kapelle des Gefängnisses ein Stück über den Prozess gegen Oscar Wilde aufführte.

„Es war außergewöhnlich, es wird mich für immer begleiten“, sagte er. „Es ist ein Klischee, aber es geht einem wirklich ins Blut, es ist so düster und elend – es fühlt sich an wie The Shawshank Redemption, wenn man da drin ist. Aber daraus ergibt sich etwas massiv Positives, dass man denkt, dass dies eine Chance zum Guten ist.“

Die Bewerbung des Reading Council für die Stätte zielt auch darauf ab, andere Aspekte der Geschichte einer Stadt aufzuzeigen, die 1136 die Begräbnisstätte von König Heinrich I. war, aber den meisten Briten wohl besser für ihren großen Bahnhof bekannt ist.

Tony Page, der stellvertretende Vorsitzende des Reading Council, sagte, sein Plan werde sich auf Kunst und Kultur konzentrieren, die Geschichte des Gefängnisses hervorheben – in dem Anfang des 20 Heinrich I. ist begraben.

Der genaue Ort des Grabes wurde nicht identifiziert; es könnte unter einem Parkplatz sein, wie es bei Richard III. in Leicester passiert ist. Reading Abbey wurde im 16. Jahrhundert weitgehend zerstört und Teile davon überbaut, obwohl viele Ruinen erhalten sind.

Herr Page vom Reading Council sagte, das Justizministerium, dem das Reading Prison gehört, wolle das Angebot des Rates für das Gelände offenbar verdoppeln. Dies sei unrealistisch, da es auf präpandemischen Bewertungen und falschen Annahmen basierte, die in einem erfolglosen Angebot des privaten Sektors gemacht wurden, dass Planungsgesetze den Bau von bedeutendem Wohnraum auf dem Gelände zulassen würden.

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Der aktuelle Vorschlag des Reading Council sieht einen viel kleineren Hausbau und ein Boutique-Hotel vor, um die Umwandlung des Gefängnisses in ein Museum und ein Kunstzentrum zu finanzieren.

Angesichts der Tatsache, dass die Website die Regierung jährlich rund 250.000 £ kostet, um die Einmotte einzumotten, ist Herr Page frustriert, dass das Ministerium plant, die Website wieder zum Verkauf anzubieten, anstatt mit ihm Gespräche aufzunehmen.

In einer Erklärung sagte das Ministerium, dass „nach Gesprächen mit dem Rat das Gefängnis wieder auf den Immobilienmarkt gebracht wird. Jeder Verkauf wird den besten Wert für die Steuerzahler anstreben und in das Justizsystem reinvestiert werden, während gleichzeitig sichergestellt wird, dass die Planungsanforderungen für die historische Stätte erfüllt werden.“

Die Aktivisten haben jedoch noch nicht aufgegeben. Herr Rodda, der örtliche Gesetzgeber, möchte ein Treffen mit der Regierung und sagte, er hoffe, dass andere Finanzierungen, möglicherweise durch Crowdfunding, das Angebot des Rates aufstocken könnten.

Wie einige andere ist er nicht begeistert von den Plänen des Rates, ein Boutique-Hotel an der Stelle eines Gefängnisses zu bauen, in dem viele litten und einige starben. Herr Davies, der Theaterdirektor, sieht das genauso, obwohl er denkt, dass es einen Preis wert sein könnte, ein Symbol der brutalen Strafknechtschaft in ein Symbol für Kultur und Chancen zu verwandeln.

Das sei „eine außerordentlich positive Botschaft aus einer Stadt, die mit einem Bahnhof und Einkaufsmöglichkeiten in Verbindung gebracht wird und nicht viel mehr“.

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