WM ’94: Wie Bora Milutinovic ein unerfahrenes US-Team formte

Bora Milutinović
Milutinovic würde seine neuen Schützlinge auf einen einzigartigen Crashkurs im internationalen Fußball führen

Bora Milutinovic würde ein Nein nicht akzeptieren. Der Serbe stand auf der Shortlist für den Posten des US-Trainers bei der Weltmeisterschaft 1994 und wollte nicht übersehen werden.

Der damals 47-jährige Milutinovic hatte einen aufkeimenden Ruf dafür, das Beste aus unbeliebten internationalen Mannschaften herauszuholen. 1990 hatte er Costa Rica ins Achtelfinale der Weltmeisterschaft geführt. Ein Jahr später erwies er sich auch als ziemlich praktischer Privatdetektiv.

1991 half Steve Sampson dem Präsidenten des US-Fußballverbandes, Alan Rothenburg, sich auf das Turnier vorzubereiten.

„Eine meiner Aufgaben war es, Kandidaten für das Amt des Nationaltrainers vorzuschlagen, und Bora war eine davon“, erinnert sich Sampson.

„Ich habe damals in der Bay Area gelebt und Bora hat mich buchstäblich aufgespürt. Ich habe mir ein Spiel in einem Stadion in San Jose angesehen und er hat einige Leute auf der Tribüne gefragt: ‚Ich verstehe, dass Steve Sampson hier ist, können Sie ihn zeigen aus?’

“Er kam rüber, setzte sich direkt neben mich und sagte: ‘Mein Freund, du musst mich einstellen’. Ich sagte ihm, dass ich nicht die Einstellung mache, aber er antwortete: ‘Du solltest mich empfehlen, weil Geld keine Rolle spielt und ich kümmere dich nur darum, den USA zu helfen, in die zweite Runde der Weltmeisterschaft zu kommen.'”

Die Mitkandidaten Rinus Michels und Carlos Queiroz hatten nie eine Chance. Sampson stellte Milutinovic auf die Position und startete damit eine der ungewöhnlichsten Vorbereitungen eines Gastgeberlandes in der WM-Geschichte.

Drei Jahre vor Beginn des Turniers war der Optimismus im US-Team nicht sehr groß. Es gab keine Profiliga im Land, viele der Spieler waren Amateure und trotz der Qualifikation für Italia ’90 unter viel Aufsehen kehrten die Amerikaner ohne einen einzigen Punkt nach Hause zurück.

Kein Gastgeberland war zuvor jemals daran gescheitert, die Gruppenphase der Weltmeisterschaft zu überstehen, sodass die Gefahr einer Demütigung vor einem weltweiten Publikum bei Ankunft des Turniers groß war.

„Für frühere Gastgeber war es nie eine Frage, ob sie aus ihrer Gruppe herauskommen würden, aber für uns war es eine echte Frage“, sagt Verteidiger Alexi Lalas, der unter Milutinovic sein Länderspieldebüt feierte.

„Innerlich und äußerlich war das das Ziel – mach das und der Rest ist Soße.“

Die gute Nachricht war, dass die USA mit Milutinovic einen Trainer hatten, der bereits eine erfolgreiche Blaupause hatte, um die Chancen zu stören. Er hatte Gastgeber Mexiko bei der Weltmeisterschaft 1986 ins Viertelfinale geführt und vier Jahre später Debütant Costa Rica ins Achtelfinale geführt, obwohl er den Job erst 90 Tage vor Turnierbeginn bekam.

Er machte sich schnell an die Arbeit.

Milutinovic durchforstete das US-College-System, bot 30 Spielern zentrale Verträge an und ließ sich in Südkalifornien nieder, bevor er einen Zeitplan mit 91 Freundschaftsspielen entwarf, um seiner neu zusammengestellten Mannschaft einen Crashkurs im internationalen Fußball zu geben.

„Die Spieler mussten spüren, was es bedeutet, auf höchstem Niveau zu spielen“, sagt er in seinem neuen Buch How to Win the World Cup: Secrets and Insights from International Football’s Top Managers.

“Wir sind um die Welt gereist und haben gegen Schweden, Russland, Nord- und Südkorea, Brasilien, Argentinien, Uruguay und Paraguay gespielt. Es herrschte eine großartige Stimmung und die Spieler waren mental sehr stark.

„Es war wichtig, so viele Spiele gegen verschiedene Länder zu spielen, um zu lernen, was wir tun mussten und wie wir es tun mussten. Man kann viel mehr lernen, wenn man gegen solche Mannschaften spielt, als die Spieler viele Stunden lang zu unterrichten.

“Im Training haben wir die mentale Seite des Spiels gelernt, mit und ohne Ball gespielt, dann waren es nur noch Freundschaftsspiele und Reisen. Es war einfach, aber es hatte erstaunliche Ergebnisse.”

Bora Milutinovic und Eric Wynalda im Bild, als das US-Team mit dem Flugzeug zu einem Freundschaftsspiel reist
Milutinovic (Mitte rechts) und Eric Wynalda (Mitte links) im Bild, als das US-Team zu einem Spiel reist

Milutinovic hatte die US-Nationalmannschaft im Wesentlichen zu einer Vereinsmannschaft gemacht. Da zu dieser Zeit nur vier Profis im Ausland spielten, entwickelten sie einen Vorsprung, der von keiner anderen Mannschaft bei der Weltmeisterschaft erreicht werden konnte.

„Viele von uns waren noch nie in den Büchern eines Vereins, also war unsere Karriere komplett rückständig“, fährt Lalas fort.

„Bora erkannte, dass er uns bluten lassen und dies zu unserem Vorteil nutzen musste, diesen seltsamen Silberstreif am Horizont, den er gefunden hatte.

„Wir alle wissen, dass eine der größten Herausforderungen für Nationalmannschaftstrainer die begrenzte Zeit ist, die man zusammen hat. Für den Kern des Teams bedeutete es also, dass der Kern des Teams in der Residenz ansässig war und im Grunde Saisons von Spielen spielte, als wir auf das Feld traten, um zu spielen die Weltmeisterschaft, internationaler Fußball war einfach etwas, was wir gemacht haben.”

Das Leben im Trainingslager war jedoch alles andere als gewöhnlich. Milutinovics Exzentrizität wurde in diesem Umfeld noch ausgeprägter und seine Methoden führten dazu, dass Lalas ihn als den “erstaunlichsten und frustrierendsten Trainer bezeichnete, für den ich je gespielt habe”.

Sampson, der zum Assistenten von Milutinovic ernannt worden war, um als einheimischer Trainer für ein gewisses Gleichgewicht zu sorgen, lernte bald, dass Anpassungsfähigkeit eine wertvolle Fähigkeit sein würde, wenn man unter dem Serben arbeitet.

“Im heutigen Fußball und in der letzten Generation in den meisten Teilen der Welt setzte sich der Cheftrainer mit seinem Assistenten zusammen und ging das Training durch, aber Bora hat das nie getan”, sagt Sampson, der später die USA bei der Weltmeisterschaft 1998 leitete .

“Eines Tages fragte ich ihn: ‘Wie kommt es, dass du uns nie mitteilst, was du fürs Training machen wirst?’ Er sagte: „Mein Freund, ich muss das Gras riechen, um genau zu wissen, was jeden einzelnen Tag gebraucht wird.“

„Also gingen wir auf das Feld und er spielte im Rahmen der Sozialisierungsphase vor dem Training 40 Minuten lang Fußballtennis mit den Spielern und er sah, was die Bedürfnisse des Tages waren.

„Er sagte: ‚Mein Freund, wenn Sie ein ausreichend guter Co-Trainer sind, muss ich nur sagen, dass Sie x, y und z brauchen, und Sie gehen hinüber und tun es. Sie sollten in der Lage sein, einen Plan in Ihrem zu formulieren Kopf in 30 Sekunden und in der Lage sein, das zu erreichen, was ich zu diesem Zeitpunkt brauche.'”

Milutinovics Fußball-Tennis-Sessions wurden zu einem ständigen Thema des Trainingslagers, wobei eine Reihe wichtiger Entscheidungen über Spieler einfach durch Beobachtung ihrer Leistungen getroffen wurden.

„Ich habe gesehen, wie ein Teamkollege an einem der letzten Tage vor den Kürzungen ein Fußball-Tennisspiel in die WM-Mannschaft gespielt hat“, lacht Lalas.

„Wir wussten, dass Bora es genommen hat [soccer tennis] ernsthaft, weil er es auch gespielt hat. Für ihn ging es bei der Bewertung dieses Fußballtennis eher darum, wie diese Person oder Personen das Spiel gemeinsam angingen. Was sind die Dinge, die sie tun? Wie wettbewerbsfähig sind sie? Wie haben sie das Verlieren aufgenommen? Wie haben Sie einen Partner ausgewählt?

„Für viele von uns war es verrückt. Einige Leute haben es verstanden und andere nicht, er konnte Ihre Geduld wie kein anderer auf die Probe stellen. Aber der Wahnsinn hatte Methode.

„Ich habe oft gesagt, dass er eine Mischung aus Yogi Bear und Yoda ist, aber letztendlich mit dem Respekt und, in meinem Fall, einer echten Wertschätzung und Liebe für die Dinge, die er mich durchmachen ließ, weil er testete.“

Alexi Lalas
Nach der WM unterschrieb Lalas beim Serie-A-Aufsteiger Padova

Für Lalas war einer seiner großen Tests sein Haar. Die fließenden goldenen Locken und der lange Bart des Verteidigers mit 96 Länderspielen wurden während der Weltmeisterschaft 1994 zum Synonym für die US-Mannschaft, aber sein Image zog Milutinovics Aufmerksamkeit auf sich, als er zum ersten Mal Pläne für den Kader entwarf.

„Ich hatte wirklich lange Haare und ich erinnere mich, dass wir in Phoenix, Arizona waren und Boras Assistent mich beiseite nahm und sagte: ‚Bora möchte, dass du dir die Haare schneidest’“, sagt Lalas.

„Ich war irritiert und fing an, über ‚das ist Amerika‘ und Individualismus und ‚das ist nicht richtig‘ zu schimpfen und zu schwärmen. Aber Tatsache ist, dass ich alles getan hätte, um in diesem Team zu sein. Ich erinnere mich, dass ich die Straße entlanggegangen bin zum örtlichen Friseur und schneide mir die Haare.

„Wir hatten an diesem Abend ein Treffen und es war das erste Mal, dass Bora mich sah [since the haircut]. Er kam herein, bestätigte mich nur in Form eines Kopfnickens und ging weiter. Das war anderthalb Jahre vor der WM und er hat nie wieder etwas über meine Haare oder mein Aussehen gesagt, weil ich in diesem Moment diesen Test bestanden hatte.

„Er wollte es sehen, weil er wusste, dass Haare für mich wichtig waren. Von diesem Moment an ließ ich meine Haare wachsen und ließ meinen Spitzbart wachsen. Wenn ich dieses Opfer dann bringen müsste, würde ich mit aller Macht zurückkommen. “

Ein Mann mit einem Kostüm im Stil der US-Flagge hält ein Schild mit der Ankündigung, dass die USA den „World Cup Soccer 94“ begrüßen, und zeigt ihn auch in demselben Kostüm, wie er seinen Hut kippt
Erst 1996 – fast zwei volle Jahre nach der Weltmeisterschaft – veranstaltete die Major League Soccer ihre Eröffnungssaison

Fast unvermeidlich sorgte Milutinovics endgültige Kaderauswahl für das Turnier für Kontroversen, da eine Reihe beliebter einheimischer Spieler den Cut verpassten.

Eine Gruppe bestehend aus dem heiß umkämpften Kolumbien, einem talentierten Team aus Rumänien und der Schweiz von Roy Hodgson sollte nicht auf die leichte Schulter genommen werden, auch wenn das 24-Nationen-Turnier bedeutete, dass vier drittplatzierte Mannschaften unter den letzten 16 spielen würden.

“Was Bora entschied, war, dass wir in der Defensive unglaublich gut organisiert sein mussten und die Einstellung so sein würde, dass wir spielen würden, um nicht zu verlieren, anstatt zu gewinnen”, sagt Sampson.

“Wir haben unsere Gegner gezwungen, vor uns zu spielen, anstatt hinter uns zu spielen. Das hat funktioniert, und dann hatten wir genug Talent in der Mannschaft, ob es ein direkter Freistoß von Eric Wynalda in unserem ersten Spiel war.” Schweiz oder das unglaubliche Spiel von Earnie Stewart, Cobi Jones und Marcelo Balboa gegen Kolumbien.”

Ein 1:1-Unentschieden gegen die Schweiz und ein 2:1-Sieg gegen Kolumbien – das Match des berüchtigten Eigentors von Andres Escobar das führte zu seiner Ermordung – bedeutete, dass die USA vor ihrem letzten Gruppenspiel genug Punkte gesammelt hatten, um weiterzukommen. Eine 0:1-Niederlage gegen Rumänien hinderte sie nicht daran, sich den Einzug in die nächste Runde zu verdienen.

Milutinovic und seine bunt zusammengewürfelten US-College-Spieler hatten ihr Ziel erreicht. Ihre Belohnung war ein Achtelfinale gegen den angehenden Weltmeister Brasilien am Unabhängigkeitstag, ein Freistoß, um ihren Sport der amerikanischen Öffentlichkeit zu präsentieren. Bebetos Treffer in der 72. Minute entschied den Wettbewerb, aber die USA hatten gezeigt, dass sie es mit den Besten aufnehmen können.

“Wenn du bei einer Weltmeisterschaft verlierst, dann verliere gegen den ultimativen Meister, und das brasilianische Team war sicherlich sehr gut”, sagt Lalas.

“Dann war es vorbei, einfach so. Alles hat aufgehört, du atmest durch und merkst, dass du eine Rolle dabei gespielt hast, die Art und Weise zu verändern, wie die Leute das Spiel sehen. Wir waren sicherlich stolz darauf, dass wir etwas hinterlassen und dem wir gerecht geworden waren einige der Erwartungen.

„Ich habe alles gemolken, was es wert war, und die Kerze im Laufe des Jahres an beiden Enden abgebrannt, und ich bereue nichts davon. Ich habe jede Minute geliebt und bin unglaublich stolz auf das, was passiert ist.“

Was Milutinovic betrifft, so war seine Mission erfüllt. Anschließend leitete er Nigeria und China bei den Weltmeisterschaften 1998 bzw. 2006, was bedeutet, dass er einen gemeinsamen Rekord von fünf verschiedenen Nationen bei der Endrunde angeführt hat – auf Augenhöhe mit Carlos Alberto Parreira, einem weiteren mit legendärem Status unter den Trainern.

Aber so etwas wie mit dem US-Jahrgang 1994 würde er nicht mehr erleben.

Chris Evans ist der Autor von How to Win the World Cup: Secrets and Insights from International Football’s Top Managers

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