Wissenschaftler versuchen zu verstehen, wie die Zahl der Todesfälle durch Grauwale an der Westküste zunimmt

Die jüngste Sichtung eines abgemagerten Grauwals vor Vancouver Island und die Entdeckung eines toten Wals, der an einem Strand in British Columbia angespült wurde, unterstreicht die Besorgnis, dass die Meeressäugetiere in zunehmender Zahl sterben.

Angela Menzies war im April mit ihrem Sohn auf Nord-Vancouver Island am Strand, als sie am Strand etwas ausspähten, das aussah wie ein riesiger Baumstamm, aber mit einer Flosse.

Als sie näher kamen, stellten sie fest, dass es sich um einen Grauwal handelte.

“Mein Siebenjähriger sagte immer wieder: ‘Mama, ich will das nicht sehen, es ist traurig, einen Wal tot zu sehen'”, sagte Menzies.

Beamte haben keine Todesursache veröffentlicht, aber sie sagen, dass die Zahl der toten Grauwale an der Westküste Kanadas seit 2018 zugenommen hat.

Ein toter Grauwal wurde 2019 an einem Strand auf Haida Gwaii angespült. (Fischerei und Ozeane Kanada)

Laut Fisheries and Oceans Canada (DFO) wurden 21 der Tiere, die bis zu 15 Meter lang und 40 Tonnen schwer werden können, seitdem tot aufgefunden.

Beamte der National Oceanic and Atmospheric Association (NOAA) in den USA sagen, dass diese 21 Wale zu den 450 Grauwal-Strandungen gehören, die in den letzten zwei Jahren bei einem sogenannten “ungewöhnlichen Sterblichkeitsereignis” aufgetreten sind.

“An der gesamten Westküste Nordamerikas von Mexiko bis Alaska wurden Todesfälle von Grauwalen beobachtet”, heißt es in einem Abschnitt seiner Website, der sich seit 2019 der Verfolgung des Todes von Tieren widmet.

NOAA erklärt ein ungewöhnliches Mortalitätsereignis, wenn eine Reihe von Kriterien erfüllt sind, einschließlich eines dramatischen Anstiegs der Todesfälle im Vergleich zu früheren Aufzeichnungen und der Tiere selbst, die eine schlechte Gesundheit aufweisen.

An der Westküste wurden nicht nur regelmäßig tote Grauwale gefunden, sondern auch andere, die in unwohl aussehenden Küstengewässern schwimmen. In BC wurde man im April vor den Gewässern der Innenstadt von Victoria gesehen und sah abgemagert und ungesund aus. Es wurde später vor der Nordostküste von Vancouver Island fotografiert, ist aber seitdem nicht mehr gesehen worden.

Ein abgemagerter Grauwal schwimmt im April vor der Küste von Nord-Vancouver Island. Es wurde angenommen, dass derselbe Wal an der Küste von Victoria, BC, schwimmen gesehen wurde (Jared Towers / Fischerei und Ozeane Kanada)

Wissenschaftler glauben, dass zusätzlich zu den aufgezeichneten Grauwal-Strandungen noch viele weitere im Ozean sterben und sich nicht abwaschen, um gefunden zu werden.

“Sie können einfach auf See sinken oder weiter ins Meer hinausdriften oder in einer unbeliebten Region an Land gehen und werden möglicherweise nicht gezählt”, sagte Anna Hall, eine Meeresbiologin, die untersucht, wie Unterwassergeräusche Meeressäugetiere und Umweltverschmutzung beeinflussen.

NOAA schätzt, dass die aufgezeichneten Strandungen nur bis zu 13 Prozent aller Todesfälle ausmachen. Im Januar soll die Population der Grauwale, die entlang der Westküste wandern, seit 2016 um rund 24 Prozent auf rund 20.580 Tiere zurückgegangen sein.

Es gibt drei verschiedene Gruppen von Grauwalen, von denen zwei in Kanada als gefährdet gelten. Die nicht gefährdete Migrationsbevölkerung im Nordpazifik und die Bevölkerung der Pacific Coast Feeding Group, die zusammen mit der Bevölkerung im Westpazifik gefährdet ist.

Warum?

Wissenschaftler wissen nicht genau, was die Todesfälle verursacht, aber sie vermuten, dass dies mit einer unzureichenden Nahrungsversorgung zusammenhängt. Einige der Todesfälle wurden durch Bootsschläge verursacht.

Die Forscher bewerten Veränderungen des Ökosystems, die sich auf den Lebensraum von Grauwalen und die Nahrungsversorgung auswirken können, untersuchen jedoch auch die Auswirkungen schädlicher Algenblüten, Infektionskrankheiten, natürlicher Raubtiere und menschlicher Interaktionen.

Ein toter Grauwal liegt am 23. Mai 2019 am Limantour Beach in der Point Reyes Station, Kalifornien. (Justin Sullivan / Getty Images)

Es ist nicht das erste Mal, dass Grauwale ein ungewöhnliches Sterblichkeitsereignis erleben. In den Jahren 1999 und 2000 sank die Population um 23 Prozent, bevor sie sich erholte und bis 2016 auf 27.000 anstieg. Die Forscher identifizierten nie eine spezifische Ursache für dieses Absterben, stellten jedoch fest, dass viele der Tiere unterernährt zu sein schienen.

Hall ist zuversichtlich, dass alles, was das Absterben verursacht, vergeht und sich die Art wieder erholt.

“Grauwale, von denen wir wissen, dass sie widerstandsfähig sind”, sagte sie. “Sie haben Resilienz bewiesen, während sie einem enormen menschlichen Druck ausgesetzt waren … der bis in die Zeit des kommerziellen Walfangs zurückreicht.”

Um den Walen zu helfen, möchte Hall, dass Bootsfahrer Abstand halten, aber auch alle Sichtungen von abgemagerten oder toten Walen an DFO melden.

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