Wissenschaftler verlagern lästige Biber, um Lachsen zu helfen | Wissenschaft

An einem hellen Tag in einem Hinterhof eines Vororts von Seattle schaut ein sehr verwirrter Biber aus einer Drahtfalle. Sein Verbrechen? Überschwemmung eines Baches hinter einem Haus und Sachschaden, ein immer häufigeres Ereignis in der Region. Verwirrt blinzelt das Nagetier und sieht zu, wie Molly Alves, eine Biologin des Tulpenstamms, langsam auf ihn zuwatet, ihn aufnimmt – Falle und alles – und ihn in den Kofferraum ihres weißen Pickups lädt.

Alves wird nun einen Umweltwechsel durchführen: Sie wird den Biber aus der städtischen Umgebung von West-Washington holen und ihn nach Osten in abgelegene Quellgebiete im Mt. Baker-Snoqualmie-Nationalforst. Sie hofft, dass der Biber dort Dämme baut, die die wilde Landschaft wieder in ein Labyrinth von Feuchtgebieten verwandeln, von denen die Tierwelt von Mücken über Braunbären bis hin zu Fischen – einschließlich gefährdeter Lachse – profitiert.

Alves half 2014 beim Start des Tulalip Beaver Project mit dem Ziel, Biber zu nutzen, um die rückläufigen Lachszahlen zu steigern. Seit Beginn des Low-Cost-Projekts haben Wissenschaftler mehr als 200 sogenannte „nervige“ Biber umgesiedelt und Dutzende von lachsfreundlichen Biberteichen angelegt. Während Wissenschaftler keine Statistiken über die Veränderungen der Lachspopulation nach der Wiederansiedlung von Bibern haben, sagen sie, dass anekdotische Beweise zeigen, dass die Nagetiere die Landschaft so umgestalten, dass mehr Fische gefördert werden. Jetzt sind sie bereit, ihre leicht skalierbare Arbeit auf neue Wasserscheiden im Westen Washingtons auszudehnen, und auch andere Gruppen im pazifischen Nordwesten greifen ihre erfolgreiche Taktik auf. „Ich habe mehrere Leute sagen hören, dass Washington eine Art Vorreiter bei Biberprojekten ist“, sagt Kodi Jo Jaspers, ein Mitarbeiter von Trout Unlimited und Manager des kürzlich gestarteten Wenatchee Beaver Project auf der anderen Seite der Cascades.

Die Wiederansiedlungen sind wichtig, da die Aussichten für Wildlachs düster sind, insbesondere im pazifischen Nordwesten. Etwa ein Drittel der Lachs- und Steelheadpopulationen an der Westküste sind laut einer Studie aus dem Jahr 2007 bereits ausgestorben Naturschutzbiologie. Heute sind 14 weitere von 131 verbleibenden Populationen allein in Washington vom Aussterben bedroht, so ein Bericht des Lachsbergungsbüros des Gouverneurs aus dem Jahr 2020. Im dicht besiedelten Puget Sound-Gebiet hat nur eine von 22 verschiedenen Populationen von Chinook-Lachs – der größten Art – die 2007 von der NOAA festgelegten Populationsziele übertroffen.

Diese Rückgänge haben zu einer Flut von Finanzmitteln für Projekte zur Wiedergewinnung von Lachs geführt. Viele dieser Projekte sind kostspielig und logistisch komplex; Dazu gehören der Abriss von künstlichen Dämmen, die Fischpassagen blockieren, die Entfernung von Schadstoffen aus kontaminierten Gewässern und die Installation neuer lachsfreundlicher Brücken über Laichplätzen. Das Lachsrettungsbüro schätzt, dass nur 22 Prozent der für diese Projekte benötigten Mittel gedeckt wurden – nachdem 1 Milliarde US-Dollar in die Lachserholungsmaßnahmen gepumpt wurden.

„Es gibt so viele Restaurierungsprojekte für Lachse, und sie sind so groß, teuer und zeitaufwändig, und man sieht nicht immer die unmittelbaren Vorteile“, sagt Alves. Auf der anderen Seite schafft die Biber-Umsiedlung einen günstigen Lebensraum für Lachse „für einen Bruchteil der Kosten und einen Bruchteil des Zeit- und Arbeitsaufwands“.

Lachse brauchen das ganze Jahr über eiskaltes, klares Wasser, und genau das bieten Biber. Eine Studie aus dem Jahr 2019 von Benjamin Dittbrenner, dem Geschäftsführer von Beavers Northwest, zeigte, dass jeder Biber, der vom Tulalip Beaver Project umgesiedelt wurde, pro 100 m Bachlauf einen Teich mit Wasser in der Größe eines Swimmingpools schuf. Die Biber verlangsamten auch den Bachlauf, wodurch mehr Wasser in den Boden sickerte. Die Dämme kühlten das stromabwärts gelegene Wasser um mehr als zwei Grad Celsius ab, weil das tiefere Wasser für die Sonne schwerer zu erhitzen war. Und die Teiche erhöhen die Wassermenge während der trockenen Sommermonate um 20 Prozent, weil hinter den Biberdämmen kleine Stauseen angelegt wurden. All diese neuen Bedingungen summieren sich zu einem idealen Lebensraum für Lachsbrut, wie die Babyfische genannt werden.

Serena Nozawa (links) und Kodi Jo Jaspers (rechts) mit dem Wenatchee Beaver Project setzen einen Biber in einen flachen Bach um, wo sie hoffen, dass er Dämme baut, die den perfekten Lebensraum für die Aufzucht gefährdeter Lachse schaffen.

(Lizzie Bridges Fotografie)

In vielerlei Hinsicht sind die Geschichte des Bibers und des Lachses in Nordamerika miteinander verflochten. Früher waren Biber weitaus zahlreicher: Wissenschaftler schätzen, dass zwischen 60 und 400 Millionen Biber vor der Ankunft der Europäer die Landschaft geprägt und ihre Zahl durch den Pelzhandel dezimiert haben. Zwischen 1823 und 1841 erließ die Hudson’s Bay Company sogar eine Politik der “verbrannten Erde” im pazifischen Nordwesten, um das Land von allen Bibern zu befreien, um pelzhungrige Amerikaner davon abzuhalten, in das Territorium der britischen Firma einzudringen. Siedler haben Biber aus vielen Gebieten Nordamerikas ausgerottet, und Wissenschaftler schätzten, dass in den 1980er Jahren nur 6 bis 12 Millionen Biber auf dem Kontinent existierten.

Nach dem Rückgang der Biber folgte der Lachs. Eine Studie aus dem Jahr 2003, veröffentlicht in Das North American Journal of Fisheries Management fanden heraus, dass der Verlust von Biberteichen in der Stillaguamish-Wasserscheide in Washington die größte Ursache für den Rückgang des Lebensraums für Lachsbrut seit dem 19. Jahrhundert war. Lachse gehen schließlich hinaus aufs Meer, wo sie vielen anderen Herausforderungen ausgesetzt sind, wie Raubtieren, sich erwärmenden Gewässern und als Beifang in anderen Fischereien gefangen werden. Ohne die jährliche Zunahme der Populationsgröße durch junge Lachse, die Biberteiche ermöglichen, stehen einfach nicht genügend Fische zur Verfügung, um die Populationen wachsen zu lassen.

„Lachse im pazifischen Nordwesten sterben den Tod von tausend Schnitten“, sagt Dr. Daniel Schindler, Lachsforscher an der University of Washington wo sie vor 150 Jahren waren.“ Dennoch betont er schnell, dass “es kein Allheilmittel ist. Aber die Wiederaufnahme von Bibern in diese Systeme führt sicherlich in die richtige Richtung.”

Die Umsiedlung lästiger Biber hat zwar das Potenzial, den Fischen zu helfen, hat aber auch einen weiteren klaren Vorteil: Es reduziert Konflikte zwischen den Nagetieren und den Grundstückseigentümern. “Viele Menschen mussten noch nie mit Bibern leben”, sagt Alves. “Sie kennen ihre Stauaktivitäten nicht.”

Hausbesitzer sehen manchmal, wie sich Biberteiche in der Nähe ihrer Häuser bilden, und machen sich Sorgen über Überschwemmungen, aber dies geschieht selten. Stattdessen ist ein häufigeres Problem, dass Biber Überschwemmungen auf Straßen verursachen, weil Entwickler Düker installiert haben – große Rohre, die unter Straßen installiert wurden, um Bäche passieren zu lassen – während der Biber nicht da war. Sie „schwimmen bis zu einem unterdimensionierten Düker und sehen im Grunde einen Damm mit einem Loch darin“, sagt Alves. Sie bauen sich um das Loch herum auf und führen dazu, dass Wasser über die Fahrbahn strömt. Biber fällen auch wertvolle Bäume in den Gärten der Hausbesitzer. „Dann rufen sie uns an und sagen: ‚Wir haben einen Biber, der all unsere Bäume fällen muss. Können Sie uns helfen?‘“, sagt Alexa Whipple, Projektleiterin des Methow Beaver Project, eines der am längsten laufenden Biber-Projekte. Projekte zur Wiederherstellung von Lebensräumen im Land.

„Wenn Biber mit Menschen in Konflikt geraten und sie getötet werden, wenn sie nicht bewegt werden, dann ja. Wir werden sie umziehen“, sagt Whipple. „Aber wir versuchen, mehr Programme für Koexistenzstrategien zu schaffen.“ Biologen verwenden Werkzeuge, die Hausbesitzern möglicherweise nicht bewusst sind, um Schäden zu mindern. Wissenschaftler installieren beispielsweise Teichnivellierungsvorrichtungen, die Überschwemmungen verhindern, und hüllen die Basis von Bäumen in bibersichere Zäune ein.

Trotz der geringen Kosten ist der Prozess, wenn Biologen Biber bewegen, immer noch kompliziert. Die Nagetiere sind soziale Tiere, die in der Nähe anderer Biber sein müssen. Biologen versuchen, Biberfamilien gemeinsam in Gebiete mit einer Fülle von geeigneten Bäumen und Bächen mit der richtigen Topographie anzusiedeln, um Feuchtgebietskomplexe zu erzeugen. Selbst wenn Alves denkt, dass sie eine perfekte Site identifiziert hat, „fügt man sie manchmal hin und her“ [the beavers are] am nächsten Tag weg und du kratzt dich am Kopf”, sagt sie.

Bisher hat das Tulalip Beaver Project eine Erfolgsquote von etwa 40 Prozent bei der Etablierung von Bibern an den Orten ihrer Auswilderung verzeichnet. Angesichts der Zahl der freigelassenen Biber und ihrer Erfolgsrate hat das Tulalip Beaver Project möglicherweise Dutzende von Biberpopulationen im Hinterland etabliert. „Einzelne Biber, die eingezogen werden, sind wahrscheinlich nicht diejenigen, die einen Unterschied machen“, sagt Schindler. „Wenn man Populationen aufbaut und sie sich zu vermehren beginnen, könnte das die Funktionsweise der Flussökosysteme verändern.“

Umgesiedelter Biber

Ein neu umgesiedelter Biber bewegt sich an Land.

(Kodi Jo Jaspers)

Trotz des Erfolgs der Biber-Umsiedlungsprogramme ist es schwierig, die Auswirkungen der Projekte auf Lachse zu quantifizieren. Begrenzte Finanzierung bedeutet, dass Projekte nicht über die Ressourcen verfügen, um die Anzahl der Lachse in den Flüssen zu zählen. Stattdessen messen Biologen einfacher zu sammelnde Daten wie die Wassertemperatur, die Anzahl neuer Teiche und die Größe dieser Teiche. „Unser Erfolgsmaßstab ist nur, ob sie ihre Umwelt irgendwie, in irgendeiner Weise durch eine Struktur beeinflusst haben“, sagt Jaspers mit der Annahme, dass der Bau eines besseren Lebensraums mehr Lachs bedeutet.

Auch wenn die Biologen nicht über die schriftlichen Zahlen verfügen, um dies zu beweisen, haben sie direkte Vorteile für die Fische festgestellt. „Wir haben gesehen, wie sich Standorte komplett in diese riesigen Biberkomplexe mit 12, 13 Dämmen und Teichen überall verwandelt haben“, sagt Alves. “Jetzt schwimmen Hunderte von Lachsbrut in diesen Teichen.”

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