Winamps Leiden: Wie sich der größte MP3-Player auflöste

Es gibt immer noch zig Millionen Winamp-Benutzer.

Da viele von uns damit beschäftigt sind, die perfekte Playlist für das Grillen im Freien zu erstellen, geschieht diese Arbeit höchstwahrscheinlich in einem modernen Streaming-Dienst oder in iTunes. Aber in den letzten 15 Jahren oder so war das nicht immer der Fall. Heute tauchen wir unseren Blick auf den besten MP3-Player aller Zeiten wieder auf – Winamp. Dieses Stück lief ursprünglich am 24. Juni 2012 (und Winamp nannte es schließlich im November 2013).

MP3s sind für das Internet mittlerweile so selbstverständlich, dass man sich kaum noch eine Zeit vor qualitativ hochwertiger komprimierter Musik vorstellen kann. Aber es gab eine solche Zeit – und selbst nachdem „MP3“ den Mainstream erreicht hatte, blieb das Organisieren, Rippen und Abspielen der eigenen Musiksammlung eine klobige und frustrierende Erfahrung.

Betreten Sie Winamp, den Skin-fähigen, anpassbaren MP3-Player, der “wirklich in den Arsch des Lamas peitscht”. In den späten 1990er Jahren hatte jeder Musikfreak eine Kopie; Das Lama-Auspeitschen war global geworden, und die Übernahmeangebote für das große Geld folgten schnell. AOL erwarb das Unternehmen bekanntlich im Juni 1999 für 80 bis 100 Millionen US-Dollar – und Winamp verlor fast sofort seinen Innovationsvorsprung.

Winamps 15-jähriges Jubiläum steht nun mit wenig Fanfare vor der Tür. Es ist fast so, als hätte das Internet den Emporkömmling mit dem einen oder anderen Slogan vergessen, der einmal aussah wie es wäre das Unternehmen, das die digitale Musik revolutioniert. Es hatte auf jeden Fall die Gelegenheit.

„Es gibt keinen Grund, warum Winamp nicht in der Position sein könnte, in der iTunes heute ist, wenn nicht ein paar Ebenen von Missmanagement durch AOL wären, die sofort nach der Übernahme begannen“, Rob Lord, der erste General Manager von Winamp, und sein erster mieten, sagte Ars.

Justin Frankel, der Hauptentwickler von Winamp, scheint in einem Interview zuzustimmen, das er gegeben hat BetaNews. (Er lehnte es ab, für diesen Artikel interviewt zu werden.) „Ich hoffe immer, dass sie vorbeikommen und erkennen, dass sie töten“ [Winamp] und einen besseren Weg finden, aber AOL scheint immer zu festgefahren mit all ihrer internen Politik, um etwas zu erreichen“, sagte er.

Die Probleme begannen früh, da Nullsoft nicht daran interessiert war, eine traditionelle Unternehmenseinheit zu sein. Im Jahr 2000, nur ein Jahr nach der Übernahme, veröffentlichte Frankel beispielsweise Gnutella (und Open Source), ein neues „kopfloses“ Peer-to-Peer-File-Sharing-Protokoll, das verständlicherweise die Bigwigs in der AOL-Unternehmenszentrale in Dulles, Virginia, dampfte.

Bis Anfang 2004, Rollender Stein nannte den Gründer von Nullsoft den „gefährlichsten Geek der Welt“ – aber Unternehmen wie AOL sind nicht gut für gefährliche Geeks geeignet. Im selben Jahr trat Frankel zurück und schrieb auf seiner Website einige Zeilen, die später entfernt wurden: „Für mich ist Codierung eine Form der Selbstdarstellung. Das Unternehmen kontrolliert die effektivsten Mittel der Selbstdarstellung, die ich habe mich als Individuum, deshalb muss ich gehen.”

Heute wird Winamp weiterhin aktualisiert; AOL veröffentlichte seine erste Android-Version im Jahr 2010 und eine Mac-Version im Jahr 2011. Erstaunlicherweise verdient AOL angesichts der verstrichenen Zeit immer noch eine anständige Menge an Geld mit der Website und dem Programm – während das Unternehmen es abgelehnt hat, offizielle Zahlen zu veröffentlichen, frühere Mitarbeiter, die an Winamp gearbeitet haben, schätzen den aktuellen Umsatz auf etwa 6 Millionen US-Dollar pro Jahr. Und Winamp hat immer noch eine geschätzte Benutzerbasis von Millionen weltweit, von denen ein kleiner Bruchteil in den Vereinigten Staaten lebt.

Verweise auf die Geschichte der Anwendung, sowohl gute als auch schlechte, wurden jedoch von der aktuellen Winamp-Site entfernt oder weggelassen – es ist nur eine große leere Seite. (Update: Ein Ars-Leser weist darauf hin, dass die History-Seite verschoben wurde, aber der Link zur Alumni-Seite kehrt immer noch zurück zur Startseite.) Wie genau hat Winamp also den unglaublichen Vorsprung vergeudet, den es bei den meisten anderen Internet-Musikunternehmen hatte? Hier ist wie.

Winamp lebt – AOL veröffentlichte 2011 eine Version für Android.

Winamp lebt – AOL veröffentlichte 2011 eine Version für Android.

Raus aus der Wüste

Wie die meisten Unternehmen wurde Winamp geschaffen, um ein „Schmerzproblem“ zu lösen. Dieses Problem? Vor zwei Jahrzehnten war es ziemlich schwierig, komprimierte Musik zu organisieren und abzuspielen, die gerade erst im Mainstream angekommen war.

Die deutschen Wissenschaftler hinter dem MP3-Format veröffentlichten ihren ersten Encoder im Juli 1994, aber für die nächsten drei Jahre blieb es schwierig, die resultierenden Musikdateien zu teilen und zu finden. Frankel hat schon immer Software entwickelt, „weil es Software war, die ich verwenden wollte“, wie er 2008 dem Digital Tools-Blog sagte. „Winamp entstand aus dem Wunsch heraus, MP3s auf einem Computer gut und angenehm anzuhören. Es war nicht der erste MP3-Player, aber die MP3-Player, die es davor gab, waren für mich schwer zu bedienen.“

Vor Winamp war außer Windows Media Player oder RealPlayer nicht viel verfügbar. Aber keiner dieser Player konnte Mitte der 1990er Jahre etwas so Grundlegendes wie Playlists, geschweige denn Visualisierungen und benutzerdefinierte Skins, noch waren sie so eng und effizient programmiert wie Winamp. Selbst heute ist die Mac-Version des Winamp-Installationsprogramms nur 4,2 MB groß; Im Vergleich dazu kommt das iTunes Mac-Installationsprogramm auf satte 170 MB.

Der Player für Windows Advanced Multimedia Products (WinAMP) wurde am 21. April 1997 weltweit veröffentlicht. Im nächsten Jahr, als seine Muttergesellschaft Nullsoft formell eingegliedert wurde, wurde Winamp für 10 US-Dollar Shareware. Aber für Shareware zahlt keiner, oder? Falsch.

„Nichts war jemals kaputt [if you didn’t pay], es gab keine Funktion, die freigeschaltet wurde“, sagte Rob Lord zu Ars. „In dem Jahr, bevor wir übernommen wurden, brachten wir monatlich 100.000 US-Dollar von 10 US-Dollar Schecks ein – Papierschecks mit der Post!“

Zu dieser Zeit hatte Lord bereits seinen ersten Anspruch auf Ruhm erhoben: Während seines Studiums an der University of California in Santa Cruz war er Mitbegründer des (vor kurzem wiederbelebten) Internet Underground Music Archive, des weltweit ersten legalen Online-Musikarchivs. Heute arbeitet Rob Lord für sein eigenes Startup Sherpa.io mit Sitz in Hatchery, einem Co-Working-Space von SoMa (South of Market) in San Francisco, nur fünf Gehminuten von den ursprünglichen Twitter-Büros entfernt, neben einer Fülle von Technologie und Tech-Medienunternehmen. Entwickler und Unternehmer treffen sich an sonnigen Tagen im South Park, einem angrenzenden Außenbereich mit Gourmet-Grillkäse-Outfit, einer Taqueria und einem französischen Restaurant mit Killer-Quiches. Kurz gesagt, es ist ein langer Weg von Sedona, Arizona, Frankels Heimatstadt und Geburtsort von Nullsoft.

Auf einer Couch in einem Hatchery-Konferenzraum sitzend und mit T-Shirt, Shorts und Sandalen bekleidet, erzählte mir Lord von seiner Rolle bei Nullsoft, die im Mai 1999 begann.

„Mein Titel war Director of Online Strategy, obwohl wir nicht wussten, was das bedeutete“, sagte er. „Es waren viele strategische und taktische Entscheidungen rund um alles außer der Programmierung der App selbst. Justin war derjenige, der darauf programmierte und er war der einzige, der Zugang zum Quellcode hatte. Ich war hilfreich von [looking at] Produkteigenschaften [on a] Geschäftsebene – ich habe die erste Monetarisierung der Website initiiert.“

Es war Lords Aufgabe, herauszufinden, wie das Unternehmen Geld verdient. Wie bei den meisten Startups der 1990er Jahre umfasste der Plan Bannerwerbung und mögliche Partnerschaftsverträge mit anderen Startups. Lord, damals Ende 20, zog von Kalifornien zu dem 18-jährigen Frankel, der immer noch im Haus seiner Eltern in Sedona, Arizona, lebte – wo sein Vater, Rechtsanwalt Charles Frankel, als Berater und Finanzchef des Unternehmens fungierte .

Diese 10.000-Seelen-Gemeinde in der Wüste von Arizona zieht jedes Jahr Millionen von Touristen an und ist seit Jahrzehnten die Heimat von Menschen, die die natürliche Schönheit des Staates und die „spirituelle“ Seite des Ortes genießen möchten.

„Du hast diesen rauen Individualismus und ein sehr raues spirituelles Set und [Frankel] kam davon“, sagte Herr. Das Sedona-Ethos kam beim Treffen von Geschäftsentscheidungen zum Tragen; Lord erinnerte sich an einen Moment, als es nicht genügend Informationen gab, um selbstbewusst eine Entscheidung zu treffen. “‘Wir machen einfach x und lassen das Universum entscheiden'”, erinnerte er sich an Frankel. „Ich denke, es beschreibt den Modus, in dem wir uns befanden – Dinge passieren aus einem bestimmten Grund.“

Rob Lord war Nullsofts erster Mitarbeiter und arbeitete mit Justin Frankel in Sedona und San Francisco.
Vergrößern / Rob Lord war Nullsofts erster Mitarbeiter und arbeitete mit Justin Frankel in Sedona und San Francisco.

Käufer finden

Das Universum entschied, dass Winamp großartig war. In den ersten beiden Jahren, in denen Lord mit Nullsoft zusammenarbeitete, vervierfachte sich die Nutzerbasis von Winamp von 15 Millionen auf 60 Millionen Nutzer – und die Übernahmeangebote kamen. „Es gab keine Versammlung, die jemals abgelehnt wurde“, erinnert sich Lord.

Nur wenige Unternehmen sagten das direkt, aber sie formulierten ihre Fragen in Sätzen wie: „Habt ihr Zukunftspläne?“ Schon nach kurzer Zeit war es schwierig, Bewertungsangeboten in der Nähe von 100 Millionen US-Dollar zu widerstehen.

Im Juni 1999 wurde Nullsoft zusammen mit Spinner (mit einem Deal im Wert von 400 Millionen US-Dollar für beide), einem Streaming-Media-Player-Startup mit Sitz in San Francisco, übernommen. Charles Frankel, Justins Vater, übernahm den zweitgrößten Teil des AOL-Übernahmegeschäfts und erhielt zu dieser Zeit rund 15 Millionen US-Dollar an Aktien. Frankel selbst hat damals AOL-Aktien im Wert von fast 60 Millionen Dollar erworben.

Lord sagt jetzt, dass Nullsoft “am Sweet Spot des Wahnsinns” erworben wurde, weniger als ein Jahr vor der Ankündigung der Fusion von AOL und Time Warner im Januar 2000, die schließlich auf spektakuläre Weise scheiterte.

AOL fasste beide Liegenschaften in Spinners Büros zusammen, einem einzigen Lagerhaus in der Alabama Street im Mission District. Der Umzug nach San Francisco hat dem winzigen Nullsoft sicherlich eine Abwechslung gebracht. „Ich fühlte diese Gegenüberstellung von [our new environment] mit [previously being in Sedona with Frankel and] von seinem Schlafzimmer aus operieren und wir haben Meetings im Büro seines Vaters, an einer Straße in der Stadt“, sagte Lord.

Jeder, der an dem Deal beteiligt war, erwartete große Dinge. „Die damalige These war, dass AOL in der Musik wirklich groß sein könnte, in seinen vier Wänden das nächste MTV schaffen könnte – und das bedeutete etwas in der Musik der 90er“, sagte Fred McIntyrere Ars letzten Monat. McIntyre begann 1998 als Vice President bei Spinner und arbeitete bis 2004 direkt mit Winamp zusammen und blieb bei AOL. 2007 kehrte er zu Winamp zurück.

„Die allgemeine Logik war, dass Spinner einen Service aufgebaut hatte und über ein ziemlich erfahrenes Managementteam verfügte“, fügte McIntyre hinzu. „Winamp hatte ein Produkt und eine Plattform entwickelt, die in der Lage waren, eine sinnvolle Benutzerakzeptanz zu generieren.“

„AOL hat uns beide gekauft, ohne es einem von uns zu sagen“, erinnert sich Josh Felser. Felser war von Ende 1997 bis Mitte 1999 Mitbegründer und Präsident von Spinner und wurde später als AOL-Vizepräsident für beide Einheiten verantwortlich. Heute ist er Risikokapitalgeber bei Freestyle Capital. „Sie haben uns zusammengeworfen und ich war für beide Marken verantwortlich. Es war offensichtlich, dass unsere Kulturen unterschiedlich waren, aber es war nicht klar, dass sie aufeinanderprallen würden.“

Anfangs fuhr Winamp weiter hoch. “[Winamp.com] Ende der 1990er-Jahre Hunderte Millionen Seitenaufrufe pro Monat“, sagte McIntyre. „Wir haben nur Display-Anzeigen durch diese geschoben. Das war an und für sich ein lukratives Geschäft – kein sexy Geschäft, aber dennoch ein lukratives Geschäft.“

Doch schnell wurden Probleme sichtbar.

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