Wie Japan Spanien verärgerte und dabei Deutschland ausschaltete

AL RAYYAN, Katar – Die 11 japanischen Spieler auf dem Feld wehrten jede spanische Bedrohung ab und zählten jeden Ticken der Uhr. Die Ersatzspieler standen an der Seitenlinie, die Arme verschränkt, bereit, das Feld zu stürmen. Die Fans schlugen eine Trommel, und es fühlte sich an wie ein sich beschleunigender Herzschlag.

Der Anpfiff ertönte, und Japan hatte es geschafft: Es hatte ein weiteres europäisches Fußball-Schwergewicht verärgert, seine Vierergruppe auf den Kopf gestellt und das Achtelfinale erreicht.

Und Spanien, das die Tiebreak-Szenarien kannte und verfolgte, was 30 Meilen entfernt in einem Spiel zwischen Deutschland und Costa Rica geschah, atmete kollektiv erleichtert auf. Auch sie war nach einer 1:2-Niederlage im Khalifa International Stadium aus der Gruppe E weitergekommen.

Deutschland hat sein Spiel gewonnen, aber die Hoffnung verloren. Die Deutschen, Weltmeister von 2014, sind zum zweiten Mal in Folge vor dem Achtelfinale überraschend aus dem Turnier ausgeschieden. Diesmal wurde Deutschland durch sein eigenes mittelmäßiges Spiel über drei Spiele und die rücksichtslose Grausamkeit der Gruppenphasenmathematik zunichte gemacht.

Zur Halbzeit der zeitgleich ausgetragenen Spiele der Gruppe E am Donnerstag sah es nach einem Weiterkommen zwischen Deutschland und Spanien aus. Minuten später sah es so aus, als würden es Japan und Costa Rica sein, nachdem beide mit zwei schnellen Toren in der zweiten Halbzeit in Führung gegangen waren.

Nichts davon war jedoch sicher, bis die Spiele etwa 40 Minuten später und fast gleichzeitig endeten.

Die schwindelerregenden Was-wäre-wenn-Fragen im Spiel bekräftigten eine alljährliche Binsenweisheit: Die simultan stattfindenden Gruppenphasenfinals sorgen für das vielleicht größte Drama des Turniers.

Es ist alles, was an der Weltmeisterschaft seltsam, wild und lustig – oder herzzerreißend – ist.

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Das Ende der Geschichte war, dass Japan drin war und Deutschland draußen war. Aber im Laufe von zwei Stunden dorthin zu gelangen, war der Ort, an dem die ganze Intrige gefunden wurde.

Die Szenarien für den Fortschritt vor dem Spiel können sich wie eine Wortaufgabe lesen: Wenn dies, dann das, es sei denn, ein Team braucht auch dies und dies oder nur das und dies – dann reden wir über gelbe Karten. Die Möglichkeiten an manchen Abenden zu entschlüsseln, erfordert viel Freizeit oder einen fortgeschrittenen Abschluss in Turniertechnik.

Spanien brauchte nur einen Sieg oder ein Unentschieden, um sich den Einzug ins Achtelfinale zu sichern. Auch eine Niederlage hätte mit einem Sieg Deutschlands gegen Costa Rica gereicht.

Es eröffnete, indem es sowohl Japan als auch das Publikum mit seiner Ballkontrolle hypnotisierte. Es gab nur wenige Eröffnungen, während Japan sich zurücklehnte, aber das erste Tor des Spiels fiel nach 12 Minuten, als der spanische Stürmer Álvaro Morata zwischen langsam reagierenden Verteidigern hindurchschlüpfte und eine Flanke an Torhüter Shuichi Gonda vorbei köpfte.

Auch Deutschland hatte in Al Khor schnell getroffen und ging mit 1:0 in Führung. Damit war die Fußballwelt wieder auf Achse, Deutschland und Spanien bereit für den Einzug in die K.-o.-Runde. Ohne Comebacks würden sowohl Japan als auch Costa Rica eliminiert.

Japans Trainer Hajime Moriyasu nahm zur Halbzeit Anpassungen vor und ersetzte Kaoru Mitoma und Ritsu Doan, zwei Energiebündel, die das Spiel mit ihrer Geschwindigkeit und ihrem Druck veränderten. Plötzlich war Spanien der Mannschaft auf den Fersen und Minuten nach Beginn der zweiten Halbzeit schickte Doan einen schweren Linksfuß an Unai Simón vorbei, um den Ausgleich zu erzielen.

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Einen Blitz später, in der 51. Minute, glitt ein Ball durch das spanische Tormaul bis zur rechten Linie von Simón. Zur Erleichterung seines Teams schien es aus dem Spiel zu rollen. Aber ein schlitternder Mitoma rettete ihn trotzdem und schnippte ihn an Simón vorbei in die ungefähre Richtung von Ao Tanaka, der ihn ins Tor schoss.

Spanien dachte, der Ball sei ins Aus gegangen, und erste Wiederholungen schienen zuzustimmen. Aber der Schiedsrichter auf dem Feld, der vom Video-Schiedsrichterassistenten, der die Aktion überwachte, aufgefordert wurde, es noch einmal zu überdenken, warf einen zweiten Blick darauf und ließ das Ergebnis bestehen.

Plötzlich führte Japan mit 2:1. Und im Norden, ein paar Minuten später, traf Costa Rica, um Deutschland auszugleichen, traf dann erneut und ging in Führung.

Die Gruppenwertung war nun in einem Mixer.

Nichts davon sollte eine Überraschung gewesen sein: So laufen diese Nächte ab.

Stunden zuvor hatten drei Mannschaften – Marokko, Belgien und Kroatien – um die beiden Plätze der Gruppe F gekämpft, als Kanada versuchte, Spoiler zu spielen. (Kroatien und Marokko rückten vor.) Diese Ergebnisse kamen einen Abend nach einem weiteren chaotischen Ende in Argentiniens Gruppe, als der zweitplatzierte Polen auf dem Feld zusah, wie Mexiko Saudi-Arabien besiegte, aber trotzdem einen Platz in der Ko-Runde verlor.

Im Achtelfinale und darüber hinaus wird alles mehr Sinn machen, wenn jedes Spiel eine Mannschaft nach vorne und die andere nach Hause schickt. Wenn am Samstag die USA gegen die Niederlande spielen, gewinnt das Team mit den meisten Toren. (Aber es könnte Elfmeterschießen geben, ein anderes Thema für Kontroversen und Verwirrung.)

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Aber um dorthin zu gelangen, mussten Japan, Spanien, Deutschland und Costa Rica erst die Gruppe E besiegen.

Costa Ricas Führung war nur von kurzer Dauer; Deutschland traf bald, um das Spiel zu wiederholen, und traf dann erneut, um in Führung zu gehen, die es nicht aufgab. Aber selbst ein Sieg würde den Deutschen nicht reichen, wenn Spanien verliert.

Spanien, jetzt verzweifelt und befürchtend, dass ein Tor von Costa Rica alles neu durcheinander bringen könnte, schickte Welle um Welle gegen eine erstickende japanische Verteidigung. Japan schlug die Drohungen eine nach der anderen zurück. In der 90. Minute hoben die spanischen Fans voller Vorfreude, als Gonda einen vielversprechenden Nahschuss abwehrte.

Zu diesem Zeitpunkt hatte Deutschland erneut getroffen, obwohl es wusste, dass sein Schicksal von der Fähigkeit Spaniens abhing, ein Tor gegen Japan zu erzielen. Es hat nicht.

So wie es Deutschland zu Beginn des Turniers geschlagen hatte, hatte Japan Spanien geschlagen – eingeklemmt um eine jetzt verwirrende Niederlage gegen Costa Rica. Die Siege spiegelten sich wider: ein 0:1-Rückstand, eine rechtzeitige Einwechslung, ein Roan-Tor von der Bank, ein verzweifeltes Durchhalten.

Japan wehrte den letzten spanischen Angriff ab, klärte den Ball und hörte den Pfiff des Schiedsrichters. Die Ersatzspieler entriegelten ihre Arme und liefen zu ihren Teamkollegen auf dem Feld.

Japan gewann die Gruppe E und Spanien belegte dank einer Tordifferenz von plus 6 den zweiten Platz. Deutschlands Tordifferenz war 1 – nicht gut genug.

Es war einfache Mathematik. Der lustige Teil war das Lösen der Gleichung.

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