Wie die Minions zu Hollywoods mächtigster Franchise wurden

Sie sind in Walmart-Regalen, Bonbonpapieren und Hundekostümen. Sie befinden sich in Themenparks in Florida und Südkalifornien. Sie sind in Lieferkartons, Kichererbsen-Snacktüten und Tic-Tac-Behältern von Amazon.com Inc. erschienen.

Sie haben Kameen in unzähligen Facebook-Memes gemacht und stehen für Fans, die alle erdenklichen Emotionen ausdrücken wollen – von der Aufregung zum Schulanfang bis hin zu Anrufen, um den ehemaligen Präsidenten Donald Trump anzuklagen. Die Leute haben sie auf ihren Körper tätowiert. Andere kleiden sich in gelbes Make-up, um sich wie sie zu verkleiden.

Die Minions sind überall.

Zwölf Jahre nach ihrem Kinodebüt in einer Nebenrolle haben sich die mundgerechten, daumenförmigen, inkompetenten gelben Wesen aus „Ich – Einfach Unverbesserlich“ dank einer Strategie zu einer der bekanntesten Franchises der jüngeren Hollywood-Geschichte entwickelt , und eine bereitwillige Fangemeinde.

„So etwas wie Übersättigung gibt es nicht“, sagte Chris Meledandri, der als Gründer und Geschäftsführer der Animationsfirma Illumination der Mann hinter den Minions ist. „Solange das, was du tust, klug und charmant ist.“

Die Minions stehen für die erfolgreiche Ausführung des schwierigsten Teils der heutigen Geschäftstätigkeit in Hollywood: Aufbau und Erhalt lukrativer Franchises, die über die Kinokassen hinaus Geld verdienen können. Die Minions sind die erfolgreichste neue animierte Figur seit Shreks Debüt im Jahr 2001, und die Kreaturen mit den Käferaugen sind ein wichtiger Teil des Portfolios von Comcast Korps

Universal Pictures, das die Filme von Illumination vertreibt, neben Tyrannosaurus rex („Jurassic World“) und Vin Diesel („The Fast and the Furious“). „Minions: The Rise of Gru“ in diesem Sommer ist der umsatzstärkste Animationsfilm, der seit Beginn der Pandemie veröffentlicht wurde und weltweit mehr als 900 Millionen US-Dollar einspielte, während andere Animationsveröffentlichungen ins Stocken gerieten.

Es ist bekannt, dass Minion-Fans die Kreaturen auf ihren Körper tätowieren, sie auf ihre Fingernägel malen und sie in Eisskulpturen schnitzen.


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Elena Aquila/LightRocket/Getty Images

„Man bekommt Laurel-und-Hardy-Vibes, einen sehr alten Humor, den diese Generation noch nicht gesehen hat“, sagte Pharrell Williams, der Grammy-Gewinner, dessen Songs seit ihrem Start im Soundtrack von Minions-Filmen zu sehen waren – und der Mr. Meledandri sichert sich „Minion Yellow“ als Farbe bei Pantone. (Es war der erste Pantone-Farbton, der jemals auf einem Charakter basierte.)

Während einige Franchise-Unternehmen Knappheit als Mittel nutzen, um Spannung über einen Superhelden oder einen neuen Star Wars-Planeten zu erzeugen, hat Illumination entschieden, dass mehr mehr ist, wenn es um Minions geht.

Die fünf Filme mit den Minions haben an den heimischen Kinokassen durchschnittlich mehr als 300 Millionen US-Dollar eingespielt, der beständigste Erfolg für ein animiertes Franchise in der jüngeren Geschichte. Weltweit hat das Franchise mehr als 4,6 Milliarden US-Dollar gesammelt.

Der Erfolg von Universal mit den Minions steht im Gegensatz zu Animationskonkurrenten, die Schwierigkeiten haben, sich mit dem Publikum zu verbinden. Disney,

der langjährige Marktführer im Bereich Familienunterhaltung, entschied sich dafür, Kinostarts für mehrere aktuelle Pixar Animation-Titel zu überspringen und sie stattdessen über den Streaming-Dienst Disney+ zu veröffentlichen – ein Schritt, der Kritik von Fans und einigen Pixar-Mitarbeitern hervorrief. Die jüngste exklusive animierte Kinoveröffentlichung des Studios, „Lightyear“, konnte diesen Sommer nicht starten und spielte in den USA und Kanada nicht gerade berauschende 118 Millionen US-Dollar ein, obwohl das Unternehmen seine eigenen fangenerierten Phänomene erlebt hat, die von Hits wie „Let It Go“ aus „Frozen“ und „We Don’t Talk About Bruno“ aus „Encanto“ von 2021.

Die Minions sind auch häufiger in der Popkulturlandschaft präsent als viele konkurrierende Charaktere. Disney hat mehrere Franchises zu verwalten und wartete 14 Jahre zwischen „Die Unglaublichen“ und seiner Fortsetzung und 13 Jahre zwischen „Findet Nemo“ und seinem Nachfolger „Findet Dorie“. Etwa zur gleichen Zeit hat Illumination fünf Folgen von „Ich – Einfach Unverbesserlich“ veröffentlicht.

Wenn es um Off-Screen-Auftritte geht, die Minions zwischen den Folgen im Auge der Öffentlichkeit halten, sagte Mr. Meledandri, er habe versucht, Lizenzabkommen zu finden, die die einzigartige Form der Minions ausspielen – wie die Tic-Tac-Zusammenarbeit oder das Minion-Luftschiff, zu dem geflogen wird Werbung für „Ich – Einfach Unverbesserlich 2“ machen.

“In dem Moment, in dem Sie dieses Streichholz finden, merken Sie, dass es abhebt”, sagte er.

Mr. Meledandri hörte zum ersten Mal von der Geschichte, die zu „Ich – Einfach Unverbesserlich“ werden sollte, nachdem er Fox verlassen hatte, wo er vor allem an der Entwicklung des „Ice Age“-Franchise beteiligt war. Er traf sich mit Sergio Pablos, einem spanischen Animator, der ihm von mehreren Ideen erzählte, die er entwickelte. Eine dieser Ideen, damals „Evil Me“ genannt, handelte von einem Bösewicht, der drei junge Mädchen adoptiert, um ihm bei der Begehung eines Verbrechens zu helfen.

Der Protagonist von „Despicable“, Gru, brauchte Handlanger, und Mr. Meledandri wollte nicht den offensichtlichen Weg gehen und die Sidekicks zu einem Haufen Imitate von Frankensteins Assistent Igor machen. Im Laufe der Entwicklung des Films wurden diese Sidekicks – die Minions – süßer in Aussehen und Verhalten. Ein früher Entwurf zeigte zum Beispiel, wie ihre Arme über den Boden schleiften, bevor sie sich auf normale Proportionen zurückzogen.

„Minions: The Rise of Gru“ ist der Animationsfilm mit den höchsten Einnahmen, der seit Beginn der Pandemie veröffentlicht wurde.


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Universal Pictures/Everett Collection

Illumination produzierte „Ich – Einfach Unverbesserlich“ für etwa 70 Millionen Dollar und stützte sich dabei auf Animatoren in Frankreich – ungefähr ein Drittel dessen, was Filme bei Walt Disney Co. oder DreamWorks Animation ungefähr zur gleichen Zeit kosteten. Das Budget machte Mr. Meledandri zu einem Objekt der Faszination unter kostenbewussten Hollywood-Führungskräften, insbesondere als sein Kinostart 543 Millionen US-Dollar an den weltweiten Kinokassen einspielte.

Fast sofort begannen die Minions, das Rampenlicht zu stehlen.

„Sie waren nicht die Schlagzeile des Pitches“, sagte Donna Langley, Vorsitzende der Universal Filmed Entertainment Group.

Mr. Meledandri hat auch andere Hits für Universal geliefert, wie „Sing“ und „The Secret Life of Pets“. Aber während Spinoffs wie die Minions nichts Neues in der Animation sind – siehe „Der gestiefelte Kater“ aus „Shrek“ oder die „Pinguine von Madagascar“ aus „Madagascar“ – ist es selten, dass eine Nebenfigur so im Mittelpunkt steht wie sie.

Kurz nach der Veröffentlichung von „Ich – Einfach Unverbesserlich“ wurden sie als starke Konkurrenten für alle Arten von Konsumgütern identifiziert, sagte Frau Langley, und Minion-Anbindungsprodukte haben seitdem mehr als 6 Milliarden US-Dollar Umsatz generiert. Ein Handyspiel („Minion Rush“) und ein TikTok-Konto mit mehr Followern als Disneys folgten.

Da sie keine kohärente Sprache sprechen – abgesehen von hohen Vokaltönen – können sie zu einer leeren Leinwand werden, sagte sie.

„Sie haben viel Persönlichkeit, aber Sie können ihnen Ihr eigenes emotionales Leben aufzwingen“, sagte Frau Langley. Mr. Williams bot eine technische Erklärung für die Anziehungskraft der Stimmen: „Wenn Sie das um anderthalb Oktaven höher stellen, klingt es für Laien noch melodischer, also fühlt es sich lustig und ironischerweise beruhigend an.“

Kurz nach der Veröffentlichung von „Ich – Einfach Unverbesserlich“ wurden die Minions als starke Konkurrenten für alle Arten von Konsumgütern identifiziert.


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Noriko Hayashi/Bloomberg News

Mit diesem ersten Film bemerkte Mr. Meledandri, dass die Fans die Minions selbst in die Hand nahmen und „benutzergenerierte Inhalte“ erstellten, die die Minions zu Stellvertretern für alle möglichen Emotionen machten. Bald kamen Minions in Form von Eisskulpturen, Fingernagelkunst, Gebäck und einem endlosen Kreislauf von Memen, die einen ahnungslosen Minion mit großen Augen neben Sätzen wie „Igitt! Ich bin gerade in einen großen Haufen Montag getreten!“ oder „Minions werden nicht geimpft. Warum sollten Ihre Kinder?” oder „Übung? Ich dachte, Sie sagten zusätzliche Pommes.’ ”

Anfang dieses Jahres waren sogar Führungskräfte von Illumination überrascht, als Bilder kursierten, die ukrainische Soldaten um eine Rakete herum zeigten, die so bemalt war, dass sie wie ein Minion aussieht, dessen Farbschema das der Flagge der Nation widerspiegelt.

Keines der von Fans erstellten Kunstwerke – die dabei helfen, die Minions zwischen den Veröffentlichungen im Auge der Öffentlichkeit zu halten – war von Anfang an Teil der Strategie von Illumination, sagte Mr. Meledandri: „Das Einfachste auf der Welt wäre für mich, Ihnen das zu sagen der Plan von Anfang an.“

Die Beleuchtung hat es weitgehend ermöglicht, dass benutzergenerierte Kunstwerke gedeihen und eine Taktik vermieden wird, die Konkurrenten wie Disney und Warner Bros. bekanntermaßen anwenden, um die nicht lizenzierte oder nicht genehmigte Verwendung einer Figur zu unterbinden, die am notorischsten damit droht, vor Jahren rechtliche Schritte gegen Kindertagesstätten einzuleiten Zentren mit beliebten Charakteren, die an die Wände gemalt sind. Im Fall von Illumination bedeutet die Möglichkeit, dass Fans sich die Minions aneignen, dass dem Unternehmen einige potenzielle Lizenzgebühren entgehen.

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Und ein Minion, der sich über den Verkehr oder Montagmorgen beschwert, ist nicht gerade die subversive Einstellung, die Mr. Meledandri ursprünglich für die Filme „Ich – Einfach Unverbesserlich“ gesucht hatte, um ein Hin und Her zwischen dem Studio und den Fans zu schaffen, die die Minions in einem breiteren Rahmen sehen wollen Richtung.

„Die Leute unterscheiden zwischen dem, was sie in anderen Medienformen sehen, und einem Kinoerlebnis“, sagte Herr Meledandri.

In diesem Sommer erlebten die Charaktere die jüngste virale Adoption, als Teenager in Anzügen verkleidet zum neuen „Minions“-Film strömten, ein Phänomen, das als „Gentleminions“ bekannt ist. Für Mr. Meledandri war es die Bestätigung, dass die Kinder, die mit der Franchise aufgewachsen waren, ihr bis ins junge Erwachsenenalter folgten.

Es war keine Kampagne, die von Illumination orchestriert oder durch die Marketingklingel geschickt wurde – was laut Meledandri so etwas wie eine Versicherungspolice darstellt.

„Wenn wir Zeug erschaffen und es lahm ist, wird es uns zur Last gelegt“, sagte er. „Aber wenn es nur um Heimwerken geht, gibt es große Freiheiten.“

Schreiben Sie an Erich Schwartzel at [email protected]

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