Bei Larry Hicks wurde vor etwa sechs Monaten ein erheblicher Hörverlust diagnostiziert. Er macht es, mit ein wenig Verlegenheit, dafür verantwortlich, dass im Auto Musik auf wahnsinnig hoher Lautstärke explodiert.

Der Einwohner von Burbank kauft jetzt Hörgeräte und ist fassungslos über die Kosten, die für ein Paar bis zu 6.000 US-Dollar betragen können. Medicare und die meisten privaten Pläne decken Hörgeräte nicht ab.

“Es fühlt sich an wie Preistreiberei”, sagte mir Hicks, 51. “Sie nutzen Behinderte und ältere Menschen aus.”

Es ist schwer zu widersprechen. Medizinprodukte sind ein Paradebeispiel für eine relative Handvoll Hersteller, die einen firmeneigenen Markt mit überhöhten Listenpreisen ausnutzen.

Ob Hörgeräte, Insulinpumpen, Herzschrittmacher oder andere lebensverändernde Technologien, Patienten sind fast immer gezwungen, weit mehr als die Kosten für die Entwicklung und Herstellung der Geräte zu zahlen.

„Die Medizinprodukteindustrie ist weitgehend ein Oligopol, wobei einige der Unternehmen praktisch eine Monopolstellung innehaben“, sagte Roberta N. Clarke, außerordentliche Professorin für Sozialpolitik und Management an der Brandeis University, spezialisiert auf Gesundheitsmarketing.

Ein begrenzter Wettbewerb, sagte sie mir, „erlaubt es den Medizingeräteherstellern, höhere Preise zu verlangen, weil ein Wettbewerber weniger gefährdet ist, zu einem niedrigeren Preis auf den Markt zu kommen.“

„Dieser Effekt wird durch die engen Beziehungen der Medizinproduktehersteller zu Ärzten noch verstärkt“, beobachtete Clarke.

Mit dem US-Gesundheitssystem im Wert von 4 Billionen US-Dollar ist so viel falsch, dass es schwer ist zu wissen, wo man anfangen soll, es zu reparieren. Vielleicht ist das ein Grund, warum der Gesetzgeber so zurückhaltend ist, es zu versuchen.

Ich habe neulich darüber geschrieben, mit der Preistransparenz anzufangen. Ich habe mich für Krankenhäuser und Ärzte eingesetzt, indem ich die einfache Kostendarstellung von Amazon nachgeahmt habe, bevor Kunden einen Kauf tätigen.

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Hochpreisige Medizinprodukte stellen einen weiteren reformreifen Bereich dar – ein weiterer Schritt hin zu einem Gesundheitssystem, das den Patienten nicht unerbittlich die Gewinne überlässt.

Wir haben den weltweit größten Markt für Medizinprodukte, was angesichts der Bevölkerung, des Reichtums und der technologischen Leistungsfähigkeit der USA keine Überraschung sein sollte.

Ein aktueller Bericht von Grand View Research schätzt, dass im vergangenen Jahr Medizinprodukte im Wert von etwa 177 Milliarden US-Dollar in diesem Land verkauft wurden. Der Umsatz soll in diesem Jahr 186,5 Milliarden US-Dollar erreichen.

Der Bericht prognostiziert, dass der US-Umsatz mit Medizinprodukten bis 2028 262,4 Milliarden US-Dollar erreichen wird – ein Anstieg von rund 48 % gegenüber dem Gesamtwert des Vorjahres.

„Die steigende Prävalenz chronischer Krankheiten und die zunehmende geriatrische Bevölkerung im Land sind die wichtigsten Markttreiber“, schlossen die Forscher von Grand View.

Verteidiger des Status Quo im Gesundheitswesen werden schnell die Innovationskarte spielen. Sie werden argumentieren, dass die hohen Kosten medizinischer Geräte Unternehmen ermutigen, weiterhin nach technologischen Fortschritten zu suchen, die wiederum dazu beitragen können, Leben zu retten.

Das hat was. Schauen Sie sich die Milliarden an, die in Rekordzeit in die Entwicklung von COVID-19-Impfstoffen investiert wurden. Kein Pharmaunternehmen oder Forschungslabor trat in dieses Rennen ein, ohne mit einem massiven Zahltag zu rechnen.

Aber wie bei allen Fragen der Gesundheitskosten ist die entscheidende Frage, wie viel Gewinn ausreicht.

Niemand missgönnt Geräteherstellern oder Pharmaunternehmen, die einen angemessenen Gewinn erzielen oder mehrere Millionen Dollar F&E-Ausgaben amortisieren. Das ist nur gerecht.

Das Problem mit dem Status Quo ist, dass die Preise nie zu fallen scheinen. Auch nachdem sich die F&E- und Marketingkosten um ein Vielfaches amortisiert haben und Skaleneffekte realisiert wurden, steigen die Listenpreise weiter.

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Alle anderen hochmodernen Konsumgüter – Fernseher, Laptops, Mobiltelefone – werden im Laufe der Zeit billiger, je nachdem, wie wettbewerbsfähig ihre Märkte sind.

Die meisten medizinischen Geräte und verschreibungspflichtigen Medikamente werden mit der Zeit nur teurer. Dies liegt zum großen Teil daran, dass diese Märkte kostspielige Markteintrittsbarrieren aufweisen (FuE, Patente usw.). Die Produkte bedürfen zudem einer strengen behördlichen Zulassung.

Weniger Konkurrenz bedeutet fast immer höhere Preise.

Aber nennen wir das, was es ist: Kranke ausnutzen.

„Kranke Menschen auszunutzen ist falsch“, bestätigt Matthew Grennan, Assistenzprofessor für Gesundheitsmanagement an der University of Pennsylvania. “Aber ich bin mir nicht sicher, wo die Grenze ist.”

Damit meint er, dass es aus wirtschaftlicher Sicht schwierig sein kann, himmelhohe Preise für medizinische Fortschritte vehement abzulehnen.

„Medizinische Geräte sind diese seltsame Warenklasse, bei der die Herstellungskosten relativ niedrig sind, aber der Wert, den sie schaffen, hoch ist“, sagte mir Grennan.

Die Schaffung von „Werten“ ist eine große Sache in der Gesundheitsbranche. Das Argument ist im Wesentlichen, dass die Behandlung einer Krankheit oder die Behandlung einer chronischen Krankheit der Gesellschaft so viel Wert bringt, dass Sie so viel verlangen können, wie Sie möchten.

Als das Pharmaunternehmen Gilead Sciences 2014 sein Hepatitis-C-Medikament Harvoni mit einem Listenpreis von mehr als 1.000 US-Dollar pro Pille auf den Markt brachte, verteidigte es diesen Söldnerzug mit den Worten: „Der Preis von Harvoni spiegelt den Wert des Arzneimittels wider.“

Nicht, wie viel die Entwicklung gekostet hat. Nicht, wie viel die Herstellung kostet. Der „Wert“ für Patienten und Gesellschaft. Und welchen Wert legen Sie auf Menschenleben?

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Grennan sagte, Ökonomen schätzen dieses Argument. „Wert“ ist eine legitime wirtschaftliche Aussage und hat einen Wert.

Als eine Person, die gezwungen ist, jährlich Tausende von Dollar für die Behandlung einer chronischen Krankheit zu zahlen, sage ich, dass „Wert“ nur eine Ausrede für Unternehmen ist, sich Blankoschecks auszustellen.

Irgendwann muss der Wert eines Medikaments oder Geräts für die Gesellschaft als neue Normalität akzeptiert und entsprechend bepreist werden.

Kommen wir zurück zu Hörgeräten, die, wie oben erwähnt, routinemäßig Tausende von Dollar kosten – Kosten, die von den meisten Menschen mit Hörproblemen direkt getragen werden, da die meisten Versicherer sie nicht übernehmen.

Soweit ich das beurteilen kann, kommen fast alle Schlüsselkomponenten für Hörgeräte aus Asien, und viele werden auch dort hergestellt.

Es ist schwer zu sagen, wie viel es kostet, ein Hörgerät herzustellen. In der New York Times und anderswo gibt es Hinweise auf einen Herstellungspreis von nur 100 US-Dollar.

Grennan nannte dies eine realistische Schätzung. Die Herstellung eines schickeren Hörgeräts kann 200 oder 300 US-Dollar kosten, sagte er.

Ein Bericht des Beraters für Wissenschaft und Technologie des ehemaligen Präsidenten Obama aus dem Jahr 2015 bezifferte den typischen Listenpreis für ein einzelnes Hörgerät auf 2.400 US-Dollar – ein Aufschlag von 1.100 %, wenn die Herstellung des Geräts 200 US-Dollar kostet.

Der Bericht stellte fest, dass „Innovation die Kosten nicht gesenkt hat“ und dass fast die Hälfte aller Menschen ab 60 Jahren an Hörverlust leidet.

Gefangener Markt. Stetig steigende Preise. Riesige Markups.

Das ist kein Wert. Es ist unmoralisch.

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