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Vor Christian Pulisic gab es Jovan Kirovski | USA

by drbyos
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TVor drei Jahren hat die US-Herrenmannschaft die WM im Fernsehen verfolgt, anstatt darin zu spielen. Aber mit der Ausgabe 2022 sehen die Dinge viel ermutigender aus. Die Siege von Christian Pulisic in den Endspielen der Champions League und der Concacaf Nations League sind ein Symbol für die Wiederbelebung des Teams. Dabei ist er bei weitem nicht allein. An seiner Seite stehen Spieler wie Giovanni Reyna, Weston McKennie und Sergiño Dest, die alle für einige der besten Klubs der Welt spielen. Ein solcher Erfolg in Europa war für die Amerikaner noch vor fünf Jahren beispiellos, bevor sich Pulisic als junges Phänomen bei Borussia Dortmund etablierte.

Aber es war nicht das erste Mal, dass ein Amerikaner die begehrteste Trophäe im Vereinsfußball holte, und es war auch nicht das erste Mal, dass Dortmund amerikanischen Fußballern dabei half, in den europäischen Wettbewerb einzusteigen.

Jovan Kirovski war Teil von Dortmunds siegreicher Champions-League-Saison 1997-98, obwohl er im Gegensatz zu Pulisic nicht im Finale spielte. Und sowohl Kirovski als auch Pulisic, dessen Großvater in Kroatien geboren wurde, hatten familiäre Verbindungen zu Europa.

„Meine Eltern kamen aus Mazedonien, das war ein großer Schritt für mich, mit 16 nach Europa zurückzukehren, als ich eine Ausbildung hatte [that] bezahlt worden wäre … aber sie haben mich unterstützt und ich hatte das große Glück, erfolgreich zu sein und eine Karriere daraus zu machen und eine Karriere nach meiner Spielerkarriere zu machen“, sagt Kirovski, der jetzt technischer Direktor bei Los Angeles Galaxy ist.

Er wusste, dass es ein Wagnis war, in so jungen Jahren nach Europa zu ziehen, vor allem, weil amerikanische Fußballspieler zu dieser Zeit bestenfalls als seltsam angesehen wurden.

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„Zu dieser Zeit hatten wir nicht viele Amerikaner im Ausland, also hieß es immer: ‚Die Amerikaner spielen nicht Fußball, sie spielen Football, Baseball oder Basketball.’ Jetzt sind immer mehr Amerikaner dort“, sagt er.

Es ist ein Beweis für Kirovskis Talent, dass er gut genug für Manchester United war, ihn als Teenager zu verpflichten. Doch Probleme mit seiner Arbeitserlaubnis erschwerten ihm den Aufstieg in die erste Mannschaft und er wechselte 1996 nach Dortmund. „Ich war bereit für den nächsten Schritt und … wurde von Bürokratie aufgehalten und das war das Schwerste für mich. Aber am Ende passieren Dinge aus einem bestimmten Grund“, sagt er.

Kirovski sagte später der LA Times, es sei „eine schwierige Aufgabe, in Dortmund in den endgültigen Kader zu kommen“, und seine Zeit in Europa endete 2004 in Birmingham City, nach 23 Einsätzen in eineinhalb Spielzeiten für die Premier League Mannschaft. Kirovski hatte danach eine erfolgreiche Spielerkarriere in der MLS – er gewann zwei Titel mit dem Galaxy – aber seine Erfahrungen in Europa blieben wertvoll, als er 2011 in den Ruhestand ging.

Jovan Kirovski an der Seite von David Beckham in seiner Rolle als technischer Direktor von LA Galaxy. Foto: Victor Decolongon/Getty Images

Kirovski wurde 2013 zum technischen Direktor der Galaxy ernannt, und ein Jahr später gewannen sie einen MLS-Cup. Das Wissen und die Kontakte, die er während seiner Zeit in Europa aufgebaut hatte, halfen ihm, mehrere hochkarätige Spieler zu gewinnen, die 2018 in der Verpflichtung von Zlatan Ibrahimovic gipfelten.

Und während Kirovski sich verpflichtet hat, Galaxy zu einem sechsten MLS-Cup zu führen, behält er dennoch im Auge, wie es der neuen Generation von US-Spielern in Europa geht. Der 45-Jährige scheut sich jedoch zu sagen, dass er den Weg für den Erfolg von Pulisic geebnet hat.

„Ich weiß nicht, ob ich das sagen würde“, sagte Kirovski. „Ich finde es einfach großartig für den Sport hier in diesem Land, dass er im Finale spielt, bei einem großen Verein spielt, die Champions League gewinnt – und nicht nur er, man sieht andere Spieler aufsteigen, mit McKennie bei Juventus und [Tyler] Adams in Leipzig. Ich denke, es ist großartig für den Sport und es ist großartig für alle hier in der Fußballwelt in den Vereinigten Staaten.“

Kirovski traf Pulisic bei einem Besuch in Dortmund und ist optimistisch, dass ein Amerikaner Pulisic schließlich überholen und in einem Champions-League-Finale ein Tor erzielen wird.

„Es gab eine riesige Lücke von mir zum nächsten [American winning the Champions League]. Ich denke, unser Sport ist mittlerweile so stark gewachsen, dass wir all diese Spieler in großen Vereinen haben und es werden noch viele weitere kommen“, sagt er. „Das ist erst der Anfang … da die Major League Soccer eine Schlüsselrolle spielt, denke ich, dass es immer mehr Spieler geben wird, die die Möglichkeit dazu haben. Ich denke, wir hatten eine ziemlich große Lücke und ich denke, jetzt wird es, würde ich sagen, regelmäßiger passieren als alle, was, 25, 26 Jahre.“

Kirovski hofft, dass der Aufstieg junger amerikanischer Spieler zu Erfolgen bei großen internationalen Turnieren führen kann. An Talenten mangelt es nicht, sagt er: „Wir stehen am Anfang einer Generation von Spielern, die uns wirklich auf ein neues Level bringen könnte.“

Kirovski freut sich auch über das wachsende Interesse am Fußball in den USA im Allgemeinen – etwas, von dem er glaubt, dass es dazu führen könnte, dass große Stars aus Europa nach Hause zurückkehren.

„Irgendwann werden sie das“, sagt er. „Als ich von zu Hause wegging, gab es keine MLS, keine Liga. Aber gegen Ende meiner Karriere hatte die Liga begonnen und sie entwickelte sich. Immer im Hinterkopf dachte ich immer: „Ich würde gerne in der Nähe von zu Hause spielen, im LA Galaxy…“ Schließlich tat ich es. Die Liga wächst so stark, dass sie irgendwann zurückkommen und hier spielen wollen.”

Die Leistungen von Kirovski, Pulisic und allen, die noch folgen werden, sind für amerikanische Fußballfans enorm spannend. Aber die Trickle-Down-Effekte ihres Erfolgs sind ebenso bedeutend, da junge Amerikaner von ihren Errungenschaften inspiriert sind. Kirovski stimmt zu: „Ich kann sehen, wie diese Liga wächst und wächst und eines Tages zu den Top-Ligen der Welt gehört.“

Wie Kirovski aus eigener Erfahrung weiß, sind Premieren erstaunlich. Aber so kommt es auch danach.

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