US-Unternehmen schlagen vor, Handelsdaten zu verbergen, die zur Verfolgung von Missbrauch verwendet werden

Eine Gruppe großer US-Unternehmen möchte, dass die Regierung wichtige Importdaten verbirgt – ein Schritt, von dem Handelsexperten sagen, dass es für Amerikaner schwieriger werden würde, die von ihnen gekauften Produkte mit Arbeitsmissbrauch im Ausland in Verbindung zu bringen.

Das Commercial Customs Operations Advisory Committee besteht aus Führungskräften von 20 Unternehmen, darunter Walmart, General Motors und Intel. Das Komitee ist von der US-Zoll- und Grenzschutzbehörde ermächtigt, Ratschläge zur Straffung der Handelsvorschriften zu erteilen.

Letzte Woche – vor den Treffen unter Ausschluss der Öffentlichkeit, die am Montag in Washington mit hochrangigen Beamten von CBP und anderen Bundesbehörden beginnen – enthüllten die Führungskräfte leise Vorschläge, von denen sie sagten, dass sie die Import- und Exportregeln modernisieren würden, um mit dem Handelsvolumen Schritt zu halten, das sich in den USA fast verfünffacht hat vergangenen drei Jahrzehnten. germanic erhielt eine Kopie des Vorschlags von einem Ausschussmitglied.

Unter den vorgeschlagenen Änderungen: Vertraulichkeit der aus Schiffsmanifesten gesammelten Daten.

Die Informationen sind von entscheidender Bedeutung für Forscher und Reporter, die Unternehmen für die Misshandlung von Arbeitnehmern in ihren ausländischen Lieferketten zur Rechenschaft ziehen wollen.

So funktioniert es: Journalisten dokumentieren eine Situation, in der Arbeiter zur Arbeit gezwungen werden und nicht gehen können. Sie verwenden dann die Versandlisten, um zu zeigen, wo die Produkte landen, und manchmal sogar ihre Markennamen und ob sie sich in einem Regal in einem örtlichen Supermarkt oder in einem Kleiderständer in einem örtlichen Einkaufszentrum befinden.

Der Vorschlag würde, wenn er angenommen wird, Zolldaten über die Seefracht geheim halten, die für etwa die Hälfte der 2,7 Billionen US-Dollar an Waren verantwortlich sind, die jedes Jahr in die USA gelangen. Schienen-, Lkw- und Luftfracht sind bereits durch das US-Handelsrecht vor der Offenlegung geschützt.

„Das ist empörend“, sagte Martina Vandenberg, eine Menschenrechtsanwältin, die beim CBP Petitionen eingereicht hat, um Warenlieferungen zu blockieren, die im Verdacht stehen, durch Zwangsarbeit hergestellt worden zu sein.

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„Jedes Jahr importieren und verkaufen wir weiterhin Waren im Wert von mehreren Millionen Dollar, die durch Zwangsarbeit verseucht sind“, sagte Vandenberg, Präsident des Human Trafficking Legal Center in Washington. „Corporate America sollte sich schämen, dass ihre Antwort auf diesen Missbrauch darin besteht, die Transparenz zu beenden. Es ist an der Zeit, dass sie sich auf die richtige Seite der Geschichte begeben.“

CBP sagte, es werde sich nicht zu Ideen äußern, die nicht offiziell von seinem Beratungsausschuss eingereicht wurden, sagte aber, dass die Vorschläge der Gruppe mit Beiträgen entwickelt werden, die in öffentlichen Sitzungen gesammelt wurden.

Aber eines der erklärten Ziele von CBP bei der Schaffung dessen, was es als „Zollrahmen des 21. Jahrhunderts“ bezeichnet, ist es, die Sichtbarkeit globaler Lieferketten zu verbessern, ethische Beschaffungspraktiken zu unterstützen und gleiche Wettbewerbsbedingungen für inländische US-Hersteller zu schaffen.

Berichte von AP und anderen Medien haben dokumentiert, wie große Mengen an Kleidung, Elektronik und Meeresfrüchten jedes Jahr in die US-Regale gelangen, als Ergebnis illegaler Zwangsarbeit, an der laut der Internationalen Arbeitsorganisation weltweit 28 Millionen Menschen beteiligt sind. Ein Großteil dieser Ermittlungsarbeit – ob es um Kleidung geht, die von Uiguren in Internierungslagern in der chinesischen Region Xinjiang hergestellt wird, um Kakao, der von Kindern an der Elfenbeinküste geerntet wird, oder um Meeresfrüchte, die von philippinischen Fischern gefangen werden, die unter sklavenähnlichen Bedingungen schuften – beginnt mit Versandlisten.

„Die Einschränkung des Zugangs zu diesen Informationen wird es der Öffentlichkeit erschweren, eine Schifffahrtsindustrie zu überwachen, die bereits weitgehend im Schatten funktioniert“, sagte Peter Klein, Professor an der University of British Columbia, wo er das Projekt „Hidden Costs of Global Supply Chains“ leitet , eine internationale Zusammenarbeit zwischen Forschern und Journalisten.

„Wenn überhaupt, sollte CBP mehr Transparenz priorisieren und auch Aufzeichnungen über Sendungen auf dem Luft-, Straßen- und Schienenweg öffnen.“

In seiner 34-seitigen Präsentation sagte das Unternehmensberatungsgremium, sein Ziel bei der weiteren Einschränkung des Zugriffs auf Zolldaten sei es, vertrauliche Geschäftsinformationen vor „Datenschutzverletzungen“ zu schützen, von denen es sagt, dass sie „alltäglicher, schwerwiegender und folgenreicher geworden sind“.

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Die Gruppe möchte auch, dass CBP zum ersten Mal Importeure im Voraus benachrichtigt, wenn es den Verdacht hat, dass Zwangsarbeit eingesetzt wird. Aktivisten sagen, dass ein solcher Schritt Whistleblower im Ausland dem Risiko von Vergeltungsmaßnahmen aussetzt.

GM lehnte eine Stellungnahme ab und verwies alle Anfragen an das Customs Operations Advisory Committee. Weder Intel noch Walmart haben auf AP-Anfragen nach Kommentaren geantwortet.

Allein im August zielte CBP auf Lieferungen im Wert von mehr als 266 Millionen US-Dollar zur Inspektion ab, da der Verdacht auf Zwangsarbeit bestand, einschließlich Waren, die dem kürzlich verabschiedeten Gesetz zur Verhinderung von uigurischer Zwangsarbeit unterliegen. Darüber hinaus hat das US-Arbeitsministerium im vergangenen Monat 32 Produkte – darunter Acai-Beeren aus Brasilien, Gold aus Simbabwe und Tee aus Indien – zu seiner Liste der möglicherweise mit Kinder- oder Zwangsarbeit hergestellten Waren hinzugefügt, was sie zu Zielen für zukünftige Durchsetzungsmaßnahmen macht.

Der Vorschlag, Schiffsdaten vertraulich zu behandeln, kommt, da amerikanische Unternehmen unter zunehmendem Druck von Verbrauchern stehen, mehr Transparenz in Bezug auf ihre Beschaffungspraktiken zu bieten, was sich in der ehrgeizigen Sprache widerspiegelt, die in vielen Erklärungen zur sozialen Verantwortung von Unternehmen zu finden ist.

Vandenberg sagte jedoch, dass die vorgeschlagenen Beschränkungen im Einklang mit weniger angepriesenen Rechtsstreitigkeiten und Lobbybemühungen großer Unternehmen stehen, um die Durchsetzung des US-Verbots von Zwangsarbeit zu verwässern.

Sie zitierte einen Schriftsatz, der letzte Woche von der American Chamber of Commerce, dem weltgrößten Unternehmensverband, in einem Fall eingereicht wurde, der jetzt vor einem Berufungsgremium des Bundes in Washington liegt. Fraglich ist, ob Technologieunternehmen für den Tod und die Verletzung von Kindern in der Demokratischen Republik Kongo verantwortlich gemacht werden können, die gezwungen sind, Kobalt abzubauen, das in in den USA verkaufte Produkte gelangt

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Die Klage wurde von Familien toter und verstümmelter Kinder gegen die Technologiegiganten Alphabet (die Muttergesellschaft von Google), Apple, Dell Technologies, Microsoft und Tesla unter dem sogenannten US Trafficking Act eingereicht, der es Opfern ermöglicht, Unternehmen zu verklagen, die finanziell davon profitieren Zwangsarbeit. Der Fall wurde letztes Jahr abgewiesen, nachdem ein Bezirksrichter festgestellt hatte, dass die Unternehmen keine ausreichenden Verbindungen zu den tragischen Arbeitsbedingungen in der Demokratischen Republik Kongo hatten.

Die Handelskammer forderte das Berufungsgremium auf, diese Entscheidung aufrechtzuerhalten, und sagte, das schwerwiegende globale Problem der Zwangsarbeit werde am besten von Initiativen der Privatwirtschaft, dem Kongress und der Exekutive angegangen – nicht von US-Gerichten.

Solche Klagen „dauern oft ein Jahrzehnt oder länger und verursachen erhebliche Rechts- und Reputationskosten für US-Unternehmen, die Geschäfte im Ausland tätigen“, schrieb die Handelskammer in einem Antrag eines befreundeten Gerichts.

Die Diskrepanz bei den Vorschriften zur Offenlegung von Handelsdaten für verschiedene Transportmittel geht auf das Jahr 1996 zurück, als Lobbyarbeit der Luftfahrtindustrie ein im selben Jahr vom Kongress verabschiedetes Gesetz rückgängig machte, das erstmals die Veröffentlichung von Luftfrachtmanifesten vorschrieb.

Im Jahr 2017 gehörte ImportGenius aus Scottsdale, Arizona – eine Plattform zur Suche nach Versanddaten – zu den Unternehmen, die die Bundesregierung erfolglos verklagten, um Flugzeugmanifeste zu erhalten.

„Informationen über Waren, die in unser Land kommen, zu unterdrücken, ist atemberaubend dumm“, sagte Michael Kanko, CEO von ImportGenius. „Von der Entdeckung von Menschenhaarimporten im Zusammenhang mit Zwangsarbeit über das Verständnis des Stroms von PSA während der Pandemie bis hin zur Verfolgung von Importeuren von verdorbenen, tödlichen Hundeleckerlis hat der öffentliche Zugang zu diesen Daten den Journalismus gestärkt und die Verbraucher geschützt. Wir brauchen mehr Transparenz im Handel, nicht weniger.“

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Die AP-Autorin Martha Mendoza hat zu diesem Bericht beigetragen.

Folgen Sie Goodman auf Twitter: @APJoshGoodman

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