Über ein Jahr später war Musks Neuralink immer noch 6 Monate von Versuchen am Menschen entfernt

Vergrößern / Die Onstage-Demo des OP-Roboters reichte praktisch bis ins Publikum hinein.

Am Mittwochabend hat Elon Musk ein Update von seiner Firma für Gehirn-Computer-Schnittstellen, Neuralink, gehostet. Der größte Teil des Updates umfasste verschiedene Forscher des Unternehmens, die einen Überblick über die spezifischen Bereiche der Technologieentwicklung gaben, an denen sie arbeiteten. Aber im Vergleich zum letztjährigen Update gab es nichts dramatisch Neues in der Technologie, und es war schwierig, die Präsentationen zu einem kohärenten Bild dessen zusammenzufügen, was das Unternehmen mit seiner Hardware vorhat.

Aber das Auffälligste ist wahrscheinlich, dass das letztjährige Update darauf hinwies, dass Neuralink sich einem Test durch Menschen näherte. Über ein Jahr später bleiben diese Tests laut Musk etwa sechs Monate aus.

Viel Technik

Neuralink beinhaltet eine große Reihe sich überschneidender technischer Bemühungen. Die Schnittstelle selbst erfordert Elektroden, die in das Gehirn implantiert werden. Um diese Elektroden mit der Außenwelt zu verbinden, verwendet Neuralink ein kleines Stück Hardware, das in den Schädel implantiert wird. Diese enthält eine Batterie, die drahtlos aufgeladen werden kann, und einen stromsparenden Chip, der Daten von den Elektroden sammelt, eine einfache Verarbeitung durchführt und diese Daten dann drahtlos überträgt.

Um all dies an Ort und Stelle zu bringen, ist eine heikle Neurochirurgie erforderlich, und das Unternehmen entwickelt einen chirurgischen Roboter, um diesen Prozess sicher und konsistent zu gestalten.

Am anderen Ende des Prozesses müssen neuronale Signale nahezu in Echtzeit interpretiert werden, um zu verstehen, was in einer bestimmten Gehirnregion passiert. Dies erfordert Computersysteme, die alles verarbeiten können, von der Variabilität von Patient zu Patient bis hin zu stündlichen Unterschieden in der Gehirnaktivität. Schließlich muss das Gerät in einigen Fällen Informationen so an das Gehirn zurücksenden, dass die Nervenzellen dort interpretieren können (entweder sofort oder nach einem Lernprozess).

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Das ist … eine Menge Dinge. Und bei der Veranstaltung sprachen die Leute über fast alle von ihnen. In vielen Fällen waren die Informationen im Wesentlichen ähnlich wie im Vorjahr. Es wurden verschiedene Tiere mit Implantaten gezeigt, die alles Mögliche vom Spielen machen Pong zum Manipulieren von Cursorn und zum Tippen mit ihren Implantaten – mehr Beispiele als im letzten Jahr, aber nicht radikal anders. In ähnlicher Weise sprach Musk etwas mehr über die Verarbeitungskapazität des Implantats, die jetzt teilweise von einem ARM-Prozessor bereitgestellt wird. Es gibt einige Anzeichen für einen evolutionären Fortschritt, aber es gibt keine Hinweise darauf, dass es einem endgültigen Design nahe kommt, das für eine Einreichung bei der Food and Drug Administration bereit ist.

Der vielleicht bedeutendste Unterschied zu den Jahren zuvor ist der Detaillierungsgrad des Operationsroboters. Dieses Mal gab es sowohl eine Vorführung der Hardware auf der Bühne als auch einige Zeit damit verbracht, die Details des chirurgischen Eingriffs zu besprechen, für den sie entwickelt wurde. Im vorherigen Update schien die Entwicklung des Roboters hinterherzuhinken.

Wir waren schon einmal hier

Die Veranstaltung soll einen allgemeinen Überblick über die Aktivitäten des Unternehmens bieten, und die Präsentationen schienen alle Schlüsselbereiche abzudecken, an denen Neuralink arbeitet. Aber es gibt Probleme mit diesem Ansatz.

Zum einen sind Hirnimplantate seit Jahrzehnten ein aktives Forschungsgebiet. Obwohl die Details unterschiedlich sind, wurden viele Dinge, die Neuralink vorführte, schon einmal gemacht. Bis zu einem gewissen Grad ist das verständlich. Neuralink entwickelt seine eigenen Elektroden, Implantate und Verarbeitungssysteme. Als solches muss nachgewiesen werden, dass diese Systeme wie zuvor in Tierversuchen getestete Elektroden funktionieren können. Aber zumindest hat Neuralink bisher keine Hinweise darauf gegeben, dass seine Systeme denen überlegen sind, die bereits ausgiebig getestet wurden oder auf dem Weg dorthin waren.

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In der Zwischenzeit machten einige seiner Konkurrenten Fortschritte in den Bereichen, in denen Neuralink versuchte, sich zu differenzieren. Blackrock Neurotech zum Beispiel wirbt jetzt für vollständig implantierbare Elektronik, die kabelloses Laden und Datenübertragung ermöglicht. Und das Unternehmen hat Hardware bereits durch eine klinische Studie geschickt und beantragt die FDA-Zulassung. Tatsächlich hat das Unternehmen mehrere zusätzliche klinische Studien im Gange.

Der benutzerdefinierte chirurgische Roboter scheint einzigartig für Neuralink zu sein (obwohl chirurgische Roboter häufig für andere Zwecke verwendet werden). Einer der Mitarbeiter von Neuralink erwähnte jedoch, dass der Roboter ein Knackpunkt bei der FDA sei, und sagte, es sei schwierig, seine Sicherheit zur Zufriedenheit der Aufsichtsbehörden nachzuweisen. Und ein anderer seiner Konkurrenten, Synchron, hofft, die Notwendigkeit einer größeren Operation zu vermeiden, indem er Blutgefäße verwendet, um Implantate tief in das Gehirn zu bringen. Und diese Geräte haben es auch bereits geschafft, klinische Studien zu durchlaufen.

Ein weiteres Problem mit dem Fortschritts-Update von Neuralink ist, dass es nicht eindeutig anzeigt, dass das Unternehmen bereit ist, zur FDA zu gehen. Der Beginn einer klinischen Studie bedeutet, dass das Unternehmen ein Hardware-Design fertiggestellt hat (auch wenn es separat an Hardware der nächsten Generation arbeitet) und einen bestimmten neuronalen Defekt ausgewählt hat, den es behandeln möchte. Die Scattershot-Fortschrittsberichte des Updates gaben keinen Hinweis darauf, dass irgendetwas davon getan wurde.

Nichts davon soll heißen, dass es im Bereich der Gehirn-Computer-Implantate letztendlich keinen Platz für mehrere Technologien geben wird. Neuralink wird wahrscheinlich irgendwann dort ankommen, wo einige dieser anderen Unternehmen jetzt sind, oder es könnte eine Nische finden, in der seine Hardware besonders effektiv ist. Aber bisher gibt das Unternehmen keine Informationen weiter, die darauf hindeuten, dass es nahe an einem der beiden Ergebnisse liegt – geschweige denn, einige der ausgefalleneren Behauptungen von Musk zu erfüllen.

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Die Präsentation von Neuralink ist online verfügbar. Seltsamerweise hat das Unternehmen für eine Organisation, die von einem bekennenden Fan der Meinungsfreiheit geleitet wird, Kommentare zu dem Video deaktiviert.

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