Twitter-Mitarbeiter wegen Spionage für Saudi-Arabien vor Gericht

SAN FRANCISCO – Während seiner Tätigkeit bei Twitter von 2013 bis 2015 war Ahmad Abouammo dafür verantwortlich, Prominenten, Journalisten und anderen bemerkenswerten Persönlichkeiten im Nahen Osten dabei zu helfen, für ihre Twitter-Konten zu werben. Er kümmerte sich um Anfragen für die begehrten blauen Verifizierungsabzeichen von Twitter und organisierte Führungen durch die Zentrale von San Francisco.

Aber das Justizministerium sagt, er habe seinen Zugang zu Twitter-Benutzerdaten missbraucht, die persönlichen Informationen politischer Dissidenten gesammelt und sie im Austausch für eine Luxusuhr und Hunderttausende von Dollar an Saudi-Arabien weitergegeben.

Mr. Abouammo, der beschuldigt wird, als Agent einer ausländischen Macht in den Vereinigten Staaten gehandelt zu haben, Drahtbetrug begangen und Geld gewaschen zu haben, soll sich diese Woche vor einem Bundesgericht in San Francisco verantworten.

„Wir freuen uns darauf, Herrn Abouammo zu rechtfertigen und ihm seinen Tag vor Gericht zu ermöglichen“, sagte Angela Chuang, eine Anwältin, die ihn vertritt. Die Regierung erwartet, dass das Anwaltsteam von Herrn Abouammo argumentiert, dass er rechtmäßig als Berater für Saudi-Arabien gearbeitet hat, wie aus einem Gerichtsakt hervorgeht. Frau Chuang lehnte es ab, sich zur Rechtsstrategie zu äußern.

Der Fall, der die Intensität der saudischen Regierung bei der Suche nach Informationen über ihre Kritiker veranschaulicht, entfaltet sich an einem heiklen Punkt der Diplomatie zwischen den Vereinigten Staaten und Saudi-Arabien.

Letzte Woche stattete Präsident Biden dem Königreich, das er einst geschworen hatte, zum „Pariah“ zu werden, seinen ersten Besuch als Präsident ab, in der Hoffnung, engere saudisch-israelische Beziehungen zu sichern und die hohen Gaspreise zu lindern. Herr Biden traf sich mit Kronprinz Mohammed bin Salman, der oft unter seinen Initialen MBS bekannt ist, und anderen saudischen Beamten. Menschenrechtsaktivisten kritisierten den Besuch jedoch scharf und argumentierten, dass der Präsident den Mord an Jamal Khashoggi, dem Kolumnisten der Washington Post, der 2018 von saudischen Aktivisten ermordet wurde, beschönige.

Es ist auch ein angespannter Moment für Twitter, da das Unternehmen seine Datensicherheitspraktiken einer strengeren Prüfung unterzieht und einen Rechtsstreit mit hohem Einsatz gegen Elon Musk führt, der versucht, sich von einem Deal zur Übernahme des Social-Media-Unternehmens zurückzuziehen.

Während Twitter sagte, es habe den Zugriff der Mitarbeiter auf Benutzerdaten eingeschränkt, nachdem Herr Abouammo das Unternehmen im Jahr 2015 verlassen hatte, hatte es weiterhin mit Sicherheitsproblemen zu kämpfen. Im Jahr 2020 entführten Hacker die Konten berühmter Benutzer, darunter Mr. Musk, um einen Kryptowährungsbetrug zu fördern.

Im Mai erklärte sich Twitter bereit, eine Geldstrafe von 150 Millionen US-Dollar zu zahlen, um Vorwürfe zu begleichen, die Nutzer über den Umgang mit ihren personenbezogenen Daten irregeführt hätten. Twitter hatte den Benutzern mitgeteilt, dass es ihre E-Mail-Adressen und Telefonnummern sammelt, um ihre Konten zu schützen, aber die Informationen auch verwendet, um Vermarktern bei der Ausrichtung von Anzeigen zu helfen.

Herr Abouammo wurde 2019 zusammen mit einem anderen ehemaligen Twitter-Mitarbeiter, Ali Alzabarah, angeklagt. Das Justizministerium sagte, die Männer hätten ihren Twitter-Zugang genutzt, um Informationen über Tausende von Benutzern auszugraben, und die Informationen mit Ahmed Almutairi geteilt, der nach Angaben des Ministeriums als Vermittler zu saudischen Beamten gedient habe. Herr Almutairi leitete zuvor eine Social-Media-Marketing-Firma, die für die saudische Königsfamilie arbeitete.

Die Männer sammelten „private Benutzerdaten wie Gerätekennungen, Telefonnummern, IP-Adressen, die alle von der saudischen Regierung hätten verwendet werden können, um die Personen hinter den Konten zu identifizieren und zu lokalisieren, einschließlich politischer Dissidenten“, sagte das Justizministerium eine Gerichtsakte.

Als das Twitter-Management Herrn Alzabarah konfrontierte, floh er nach Saudi-Arabien, sagte das Justizministerium. Er und Herr Almutairi werden weiterhin von den US-Strafverfolgungsbehörden gesucht. Herr Abouammo, der kurzzeitig bei Amazon arbeitete, nachdem er Twitter verlassen hatte, wurde 2019 in Seattle festgenommen. Er ist auf Kaution frei, reiste jedoch für den Prozess in die San Francisco Bay Area.

In den letzten Jahren ist das Justizministerium hart gegen Lobbyisten und andere vorgegangen, die daran arbeiten, die Interessen ausländischer Regierungen zu fördern, dies aber nicht offenlegen. Jahrelang hatte die Staatsanwaltschaft solche Fälle weitgehend ignoriert; Von 1966 bis 2015 verfolgte das Justizministerium nur sieben Fälle nach dem Foreign Agents Registration Act, der von Lobbyisten verlangt, ihre Arbeit im Namen ausländischer Regierungen offenzulegen.

Einer der 6.000 Twitter-Konten, die Herr Alzabarah im Jahr 2015 im Auftrag saudischer Beamter eingesehen haben soll, gehörte Omar Abdulaziz, einem prominenten saudischen Dissidenten und Vertrauten von Herrn Khashoggi, sagten mit dem Fall vertraute Personen. Herr Abdulaziz hat Twitter wegen der Verletzung verklagt; Laut seinen Anwälten und Gerichtsakten befindet sich der Fall in der Mediation.

„Das Problem ist größer als Abouammo“, sagte Behnam Gharagozli, ein Anwalt von Herrn Abdulaziz. „Das Problem ist hier systemisch. Das Problem ist, wie damals mit den Daten umgegangen wurde.“

Eine Twitter-Sprecherin sagte, dass „Twitters Informationssicherheitspraktiken strengen Audits durch einen externen Prüfer unterzogen werden – wie dies seit 2012 der Fall ist.“ Sie fügte hinzu: „Twitter investiert seit langem in seine Sicherheitspraktiken, und diese Sicherheitspraktiken entwickeln sich ständig weiter, um neuen Sicherheitsherausforderungen zu begegnen und sowohl externe als auch potenzielle interne Angreifer abzuschrecken und zu verhindern. Twitter nimmt diese Bedrohungen sehr ernst.“

Herr Abdulaziz, der im Exil in Kanada lebt, hostet einen YouTube-Kanal und unterhält einen beliebten Twitter-Account, wo er Satire und Kritik an der saudischen Regierung verbreitet. „Als Ergebnis dieses Datenaustauschs wurde er von einem von vielen prominenten saudischen Dissidenten zu einem von wenigen Auserwählten“, sagte Herr Gharagozli.

Herr Gharagozli sagte, Verwandte und Freunde von Herrn Abdulaziz, die in Saudi-Arabien geblieben seien, seien inhaftiert worden, was er einen Versuch der „Folter durch Stellvertreter“ von Herrn Abdulaziz nannte. Eine Sprecherin der saudischen Regierung lehnte eine Stellungnahme ab.

„Für Omar zählt, dass die Plattform sicher oder zumindest sicherer ist“, sagte Mark Kleiman, ein weiterer Anwalt von Herrn Abdulaziz. „Er hat es auf eine Art und Weise formuliert, die mich schon früh beeindruckt hat. Er sagte: „Twitter ist unser Parlament. Es zu stürmen und dauerhaft zu besetzen, was im Wesentlichen mit der Art und Weise passiert ist, wie die Tech-Offensive von MBS funktioniert hat, ist verheerend.’“

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.