Taktische Proben warten auf Berhalters USA im letzten Warm-up vor Katar | Vereinigte Staaten von Amerika

ichEs war eine unauffällige Art von Tor – ein Kopfball von knapp außerhalb des Fünfmeterraums, sauber ins lange Eck geworfen. Bemerkenswerter als das Ende war die Identität des Torschützen und was es für die US-Herren-Nationalmannschaft bedeuten könnte, wenn sie ihre letzten beiden Spiele vor der Weltmeisterschaft in Katar bestreiten, beginnend mit einem Freundschaftsspiel gegen Japan am Freitag.

Ricardo Pepi wurde zum MLS-Nachwuchsspieler des Jahres ernannt, nachdem er 2021 13 Tore für den FC Dallas erzielt hatte. US-Cheftrainer Gregg Berhalter hatte Grund zur Dankbarkeit für die tödliche Form des Teenagers im vergangenen September, als Pepi bei seinem Länderspieldebüt traf und zwei Vorlagen lieferte Die Amerikaner konnten sich von einem 0:1-Rückstand erholen und Honduras in San Pedro Sula mit 4:1 besiegen.

Das war das dritte Spiel der USA in der Concacaf-Qualifikation. Sie haben nur die ersten beiden unentschieden gespielt und die Arbeitsplatzsicherheit von Berhalter wäre Gegenstand intensiver Prüfung gewesen, wenn sie gegen das schwächste Team der Gruppe verloren hätten. Stattdessen gewannen die USA im Oktober Jamaika mit 2:0, und der Texaner erzielte in Austin beide Tore, um seinen Status als aufsteigender Star zu festigen.

Als Pepi in der 62. Minute nach einer Flanke tief ins Netz zur Eckfahne joggte, um den Jubel des Publikums und seiner Teamkollegen entgegenzunehmen, hätte niemand gedacht, dass er fast ein Jahr lang nicht wieder feiern würde.

Pepis Tor für den FC Groningen gegen Sparta Rotterdam letzten Samstag beendete eine erstaunliche Serie von 30 Spielen und 345 Tagen ohne Tore für den Stürmer. Er kam im Januar für eine Ablösesumme von über 20 Millionen Dollar zu Augsburg, aber die Dürre hielt an und der Bundesligist schickte ihn letzten Monat als Leihgabe für die ganze Saison in die Eredivisie.

Der 19-Jährige rutschte von unentbehrlich auf optional – er hat seit März nicht mehr für die USA gespielt –, aber Berhalter berief ihn noch vor dem Groninger Tor in den Kader für das Freitagsspiel gegen Japan in Düsseldorf und das Dienstagsspiel gegen Saudi-Arabien in Murcia , unter Berufung auf den Wunsch, das Selbstvertrauen des Stürmers zu stärken.

Kein Wunder, dass Berhalter einem Spieler, der in der Qualifikation eine wichtige Rolle gespielt hat, Loyalität entgegenbringt. Seine Aufnahme trotz des kargen Laufs spiegelt auch den Mangel an bewährten hochkarätigen Optionen im Mittelstürmer wider, der eines der größten Fragezeichen in der Aufstellung bleibt, wenn Katar droht. Jesús Ferreira vom FC Dallas ist der vermeintliche Startfavorit, wenn es darauf ankommt. In diesem Jahr hat der 21-Jährige gezeigt, dass er ein schlagkräftiger Torschütze ist, der im Aufbau mehr bietet als Pepi.

Josh Sargent ist nach einem starken Saisonstart mit Norwich City nach einer düsteren Saison 2021-22 ebenfalls im Rennen, obwohl Berhalter analysieren muss, inwieweit die verbesserten Leistungen des 22-Jährigen danach auf Gegner von geringerer Qualität zurückzuführen sind Norwichs Abstieg aus der Premier League.

New York Yankees-Trainer Aaron Boone (links) tauscht Trikots mit Gregg Berhalter beim Besuch des US-Cheftrainers im Yankee Stadium Anfang dieses Monats. Foto: Adam Hunger/AP

Da Jordan Pefok in der Bundesliga mit Union Berlin in Topform ist, signalisiert sein Wegfall im Kader, dass seine WM-Aussichten gering sind, obwohl Berhalter gegenüber Reportern ausdrücklich betonte, dass „bis zum 9. November viel passieren kann“. Das ist das Datum, an dem die USA den endgültigen Kader bekannt geben wollen, 12 Tage vor dem Anpfiff gegen Wales. Außerdem treffen die USA in Gruppe B auf England und den Iran.

Das ist nicht nur die übliche Absicherung und Vorsicht eines Trainers, der sich alle Optionen offen halten möchte, sondern auch die Anerkennung, dass dieser Spielerpool, obwohl er jung ist, während seiner Amtszeit häufig durch gesundheitliche Probleme gestört wurde. „Zwischen dem 9. und dem kann viel passieren [Fifa deadline of the] Platz 14“, fügte Berhalter hinzu, eine Anmerkung, die angesichts der Verletzungsgeschichte der USA und der Launen einer beispiellosen Winterweltmeisterschaft eher realistisch als pessimistisch klang.

Stürmer Tim Weah, Mittelfeldspieler Yunus Musah und Linksverteidigerin Antonee Robinson, die sicher im Flugzeug nach Katar sitzen werden, wenn sie fit sind, sind verletzt und fehlen im aktuellen Kader. Auch Torhüter Zack Steffen fehlte verletzungsbedingt, spielte aber letzten Samstag für Middlesbrough.

Berhalter muss sich zwischen Steffen entscheiden, der in diesem Jahr einige wackelige Momente hatte, aber regelmäßig spielt, wenn auch in der englischen zweiten Liga, oder Matt Turner, einem solideren Spieler, der ein Backup für Arsenal ist und in dieser Saison nur einmal gespielt hat .

Eine weitere Problemposition ist der Innenverteidiger, aber die nächsten beiden Spiele werden möglicherweise nicht klar, wer mit Nashvilles Walker Zimmerman in Katar zusammenarbeiten wird, da zwei führende Konkurrenten, Cameron Carter-Vickers (Celtic) und Chris Richards (Crystal Palace), ebenfalls dabei sind ins Abseits gedrängt. Nicht, dass dies die Tür für John Brooks von Benfica oder Tim Ream von Fulham geöffnet hätte – Veteranen, die zu langsam für einen Trainer sind, der sein Team jugendlich und dynamisch gestaltet.

Zwei Monate vor dem Beginn der Weltmeisterschaft könnten die abschließenden Aufwärmübungen der USA also hauptsächlich als Krafttests gegen zwei andere qualifizierte Nationen, als taktische Proben und zur Feststellung, wer wahrscheinlich Reserveplätze im Kader besetzen wird, nützlich sein, anstatt Berhalter die Gelegenheit zu geben um die letzten drei oder vier Namen seiner definitiv bevorzugten Startelf zu bestätigen.

Die nächsten 180 Minuten könnten dem Trainer zumindest eine klarere Vorstellung davon geben, ob er Gio Reyna oder Brenden Aaronson als offensive Mittelfeld-/Flügelspieler bevorzugt. Die faszinierendste Frage von allen ist jedoch, ob Pepi eine perfekt getimte Renaissance erleben wird. Es gibt nur eine kleine Stichprobengröße für einen Spieler zu Beginn seiner Karriere, aber er hat letztes Jahr dazu tendiert, in Clustern zu punkten. Wenn sein lang ersehntes Tor am vergangenen Wochenende das erste von vielen – oder zumindest einigen – wird, könnte Berhalter ein sehr willkommenes Auswahldilemma vor sich haben.

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