Studie zeigt, dass lebende Wildtiere auf den Märkten in Wuhan vor dem Ausbruch von Covid-19 verkauft wurden

In der chinesischen Stadt Wuhan wurden in den zweieinhalb Jahren, bevor dort der erste bestätigte Covid-19-Cluster gefunden wurde, mehr als 47.000 Wildtiere verkauft, wie eine neue Studie ergab, die entscheidende neue Beweise dafür liefert, dass sich das Coronavirus auf natürliche Weise von Tieren aus verbreitet haben könnte zu Menschen.

Die im Open-Access-Journal Scientific Reports veröffentlichte Studie ergab, dass die Wildtiere, darunter 31 geschützte Arten, oft vor Ort auf Märkten geschlachtet und unter beengten, unhygienischen Bedingungen gelagert wurden, die es Viren ermöglichen, Arten zu hopfen.

Zu diesen Tieren gehörten mindestens vier Arten, von denen Wissenschaftler sagen, dass sie das Covid-19-Virus übertragen können – Zibetkatzen, Nerze, Dachse und Marderhunde –, so die Studie von Forschern der China West Normal University, der University of Oxford und der kanadischen University of British Columbia .

Die am Montag veröffentlichte Studie zeigt auch zum ersten Mal, dass ein Großteil des Wildtierhandels in Wuhan illegal war, ohne dass obligatorische Kontrollen der Gesundheit und Herkunft der verkauften Tiere durchgesetzt wurden.

„Fast alle Tiere wurden lebend, eingesperrt, gestapelt und in schlechtem Zustand verkauft“, heißt es in der Zeitung. „Die meisten Geschäfte boten vor Ort Metzgereien an, die erhebliche Auswirkungen auf die Lebensmittelhygiene und den Tierschutz hatten.“

Das Ausmaß der Ergebnisse ist so groß, dass einige Wissenschaftler, darunter der Leiter eines von der Weltgesundheitsorganisation geführten Teams, das die Ursprünge von Covid-19 untersucht, in Frage stellten, warum die zwischen Mai 2017 und November 2019 gesammelten Daten nicht früher geteilt wurden.

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Zwei der Autoren teilten dem Wall Street Journal mit, dass sie ihre Ergebnisse nicht mit dem von der WHO geleiteten Team teilen konnten, da das Papier seit mehreren Monaten einem Peer-Review unterzogen wurde. Einer sagte, es sei von mehreren anderen Zeitschriften abgelehnt worden, was darauf hindeutet, dass es als „heiße Kartoffel“ angesehen wurde.

Das von der WHO geführte Team besuchte Wuhan Anfang dieses Jahres und inspizierte Orte wie den Lebensmittelmarkt von Huanan, um den herum im Dezember 2019 viele der frühesten Covid-19-Fälle gefunden wurden, was die chinesischen Behörden dazu veranlasste, bekannt zu geben, dass die wahrscheinliche Quelle dort verkauftes Wildfleisch war.

Das Team sagte im März, es habe keine Beweise dafür gefunden, dass lebende Säugetiere auf diesem Markt verkauft wurden – obwohl es einige Berichte vermerkte – und zitierte Marktbehörden, die sagten, dass alle dort gehandelten Wildtiere legal seien. Es besuchte auch den Baishazhou-Markt in Wuhan und sagte, es habe keine Beweise für den Verkauf von Wildtieren gefunden.

Das Paper Scientific Reports zeichnete ein ganz anderes Bild.

Es basiert auf einer Umfrage unter 17 Geschäften auf vier verschiedenen Märkten in Wuhan – darunter Huanan und Baishazhou –, die im Rahmen einer Studie zur Verbreitung einer durch Zecken übertragenen Krankheit bei Tieren durchgeführt wurde.

Es umfasste sieben Verkäufer in Huanan – mit Fotos von dort lebenden Bambusratten, Igeln, Murmeltieren, Marderhunden und Schweinedachsen – sowie zwei Geschäfte in Baishazhou, die viele Verkäufer in Wuhan beliefern, darunter auch in Huanan.

Die 17 Geschäfte verkauften insgesamt 47.381 Wildtiere von 38 verschiedenen Arten, von denen alle bis auf sieben nach chinesischem Recht geschützt sind, heißt es in der Zeitung. Aber keiner verkaufte Fledermäuse oder Schuppentiere – schuppige Ameisen fressende Säugetiere, die das von der WHO geleitete Team als potenzielle Zwischenwirte identifiziert hat.

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Chinas Nationale Gesundheitskommission und die Stadtregierung von Wuhan reagierten nicht auf Anfragen nach Kommentaren. Chinesische Behörden haben in den letzten Wochen vorgeschlagen, dass das Virus nicht aus China stammt, und die WHO aufgefordert, potenzielle frühe Fälle in anderen Ländern zu untersuchen.

Das neue Papier “bestätigt den Verdacht”, sagte Peter Ben Embarek, ein Spezialist für Lebensmittelsicherheit, der das von der WHO geleitete Team leitet. „Es wurden nicht nur gezüchtete Wildtierprodukte verkauft, sondern auch lebende Tiere.“

Wichtig sei jedoch, dass es nicht zeigte, ob solche Tiere im November 2019 noch vorhanden waren, als wahrscheinlich ein Spillover auftrat, fügte er hinzu, oder ob sie detaillierte Details zu den Tieren in jedem Markt enthielten. „Es wäre schön, die Zahlen pro Monat zu sehen, aber ich bin sicher, dass die Autoren die Informationen haben“, sagte er. “Ich weiß nicht, warum die Informationen nicht vorher geteilt wurden.”

Zhao-min Zhou, eine Forscherin an der China West Normal University, die das Papier mitverfasst hat, sagte, dass es nicht früher an das von der WHO geleitete Team weitergegeben wurde, da es noch darauf wartete, von Experten begutachtet zu werden.

„Wir waren nicht bereit, es anderen Parteien offenzulegen“, bis die Gutachter es für fertig hielten, sagte er.

Chris Newman, ein weiterer Autor, der wissenschaftlicher Berater der Universität Oxford ist, sagte, das Papier sei Anfang letzten Jahres bei akademischen Zeitschriften eingereicht worden, aber von mehreren abgelehnt worden, einschließlich einer, die einen langwierigen Überprüfungsprozess erforderte. Es wurde im Oktober bei Scientific Reports eingereicht und im Mai angenommen. Scientific Reports teilt sich einen Verlag mit Nature.

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„Dies schien ein weltweit wichtiger Datensatz zu sein, und ich dachte, jemand würde ihn sich schnappen und zur Verfügung stellen wollen“, sagte Dr. Newman.

„Ich bekam immer wieder diese Ablehnungsschreiben – sie sagten alle, dass es sich um eine Nische handelt, niemand würde eine globale Relevanz dieser Daten sehen. Keiner von ihnen war sehr interessiert. Ich weiß nicht, ob sie es vielleicht als heiße Kartoffel sahen.“ Er sagte, es sei seinen chinesischen Koautoren nicht gestattet, auf einem Preprint-Server zu veröffentlichen – was keine Begutachtung durch Kollegen erfordert.

Eine Sprecherin von Scientific Reports sagte: „Die Zeit zwischen der Einreichung eines Papiers bis zur Annahme kann erheblich variieren, da es die redaktionelle Bewertung, die Zusicherung von Peer-Reviewern und eine oder mehrere Runden von Peer-Reviews und Autorenrevisionen umfasst, was ein langwieriger Prozess sein kann . Nachdem der Prozess abgeschlossen war und das Papier von der Zeitschrift zur Veröffentlichung angenommen wurde, wurde der Artikel innerhalb von zwei Wochen veröffentlicht.“

Die Veröffentlichung des Papiers erfolgt inmitten eskalierender Forderungen nach einer umfassenderen Untersuchung einer alternativen Hypothese über die Ursprünge des Virus – die von China wiederholt geleugnet wurde –, dass es aus einem Labor in Wuhan stammen könnte, das mit in Fledermäusen gefundenen Coronaviren experimentierte.

Die Mission der Weltgesundheitsorganisation in Wuhan sagte, dass sich das Coronavirus höchstwahrscheinlich durch ein Tier auf natürliche Weise auf den Menschen übertragen hat. Jeremy Page vom WSJ berichtet, was Wissenschaftler während ihrer wochenlangen Untersuchung gelernt haben. Foto: Thomas Peter/Reuters (Video vom 09.02.21)

Obwohl die meisten Wissenschaftler es immer noch für wahrscheinlicher halten, dass sich das Virus auf natürliche Weise vom Tier auf den Menschen ausbreitet, konnte bisher keiner einen Vorfahren des Virus finden oder die Art identifizieren, die als Zwischenwirt fungieren könnte.

Das Papier liefert unter den bisher stärksten Anhaltspunkten.

“Es ist eine echte Rauchpistole”, sagte Robert Garry, ein Virologe an der Tulane University School of Medicine in New Orleans, der nicht an der Studie beteiligt war, aber zu den Wissenschaftlern gehört, die die Laborhypothese konsequent abgelehnt haben.

„Dieser Bericht platziert eindeutig [SARS-CoV-2]-anfällige Tiere mitten in Wuhan“, sagte er und beschrieb eine Liste von Säugetieren, die in die Studie aufgenommen wurden, als „virtuelles Who is Who“ von Kreaturen, die das Covid-19-Virus übertragen können.

Er schlug auch vor, dass die Daten nicht in den Bericht des von der WHO geführten Teams aufgenommen wurden, da die Studie ergab, dass die 17 Geschäfte illegal Wildtiere verkauften. Andere Wissenschaftler stellten die Frage, warum Daten, die dazu beigetragen haben, den Fall eines Spillovers bei lebenden Tieren auf einen Markt zu untermauern, nicht schon viel früher geteilt wurden.

“Zu sehen, dass diese Tiere definitiv da waren und diese Bedingungen sind nützlich, um diese Plausibilität zu beweisen”, sagte Aris Katzourakis, Professor für virale Evolution an der Universität Oxford. „Ich sehe nicht ein, warum Tatsachenbehauptungen über das Vorkommen bestimmter Tiere auf dem Markt auf eine Begutachtung durch Experten warten müssen. Aber es kann durchaus sein, dass hier Politik im Gange ist.“

China hat den Handel mit bestimmten Wildtieren wie gefährdeten Arten seit langem verboten, erlaubt jedoch die lizenzierte Zucht und den Handel mit anderen Wildtieren, die als Lebensmittel oder in der traditionellen Medizin verwendet werden, solange die Hygienekontrollen bestanden werden.

In der Zeitung heißt es, dass 13 der befragten Geschäfte die erforderlichen Genehmigungen des Wuhan Forestry Bureau ausstellten, die ihnen den Verkauf von Wildtieren wie Fasanen, siamesischen Krokodilen, indischen Pfauen und Amur-Igeln ermöglichten.

Keiner von ihnen habe jedoch die erforderlichen Bescheinigungen über die Herkunft der Tiere oder die Quarantäne veröffentlicht, um sicherzustellen, dass sie frei von Krankheiten seien, fügte das Papier hinzu.

„Der gesamte Handel mit Wildtieren war also grundsätzlich illegal“, hieß es.

Die Stadtregierung und das Forstamt von Wuhan reagierten nicht auf Anfragen nach Kommentaren.

Ungefähr 30% der Tiere von sechs untersuchten Arten hatten Verletzungen durch Schüsse oder Fallen erlitten, was darauf hindeutet, dass sie illegal gefangen wurden, heißt es in dem Papier von Scientific Reports. Zu diesen Arten gehörten Dachse und Marderhunde, die beide das Covid-19-Virus in sich tragen können.

„Die WHO berichtet, dass die Marktbehörden behaupteten, dass alle auf dem Huanan-Markt verkauften lebenden und gefrorenen Tiere von offiziell zur Zucht und Quarantäne zugelassenen Farmen erworben wurden, und als solche wurde kein illegaler Wildtierhandel festgestellt“, heißt es in der Zeitung.

“In Wirklichkeit ist es jedoch unmöglich, diese Entscheidung zu treffen, da China keine Regulierungsbehörde hat, die den Tierhandel von Kleinhändlern oder Einzelpersonen reguliert.”

Es lobte die chinesischen Behörden für Maßnahmen, darunter ein dauerhaftes Verbot des Handels mit den meisten terrestrischen Wildtieren und deren Verzehr als Nahrung im Februar letzten Jahres.

Es seien jedoch weitere Maßnahmen erforderlich, um zu klären, welche Arten nicht legal gehandelt werden könnten, und um die Einstellung der Verbraucher von Wildtierprodukten in China zu ändern.

„Die Einführung dieser verantwortungsvolleren Praktiken hat das Potenzial, in Zukunft unzählige Leben zu retten“, heißt es darin.

Untersuchung des Ursprungs von Covid-19

Schreiben Sie an Jeremy Page unter [email protected], Drew Hinshaw unter [email protected] und Betsy McKay unter [email protected]

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