SpaceX, ein Tesla für den Himmel

W.HAT GEHT hoch muss runter kommen. Dies traf sicherlich auf Bitcoin zu, eine von Elon Musk enthusiastisch befürwortete Kryptowährung, deren Wert im Februar stieg, nachdem Tesla seine Bilanz um 1,5 Mrd. USD aufgestockt hatte. Es stürzte am 12. Mai ab, nachdem der Autobauer Kunden daran gehindert hatte, Bitcoin für den Kauf seiner Fahrzeuge zu verwenden. Herr Musk macht sich Sorgen über die Verwendung fossiler Brennstoffe, um die Kryptowährung abzubauen. Noch eleganter ist, dass am 5. Mai eine Prototypversion der massiven SpaceX-Rakete „Starship“ – die größte seit dem Saturn V, der die Apollo-Astronauten zum Mond brachte – 10 km über Boca Chica in Texas aufstieg, bevor sie sich selbst zu ihrer Startrampe zurückflog und sanft auf dem Boden landen. Es war nicht Starships erster Testflug in großer Höhe. Aber es war das erste, das ohne Feuerball endete.

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Es war die neueste gute Nachricht für SpaceX, eine Raketenfirma, die 2002 von Herrn Musk gegründet wurde, der vielleicht besser als Geschäftsführer von Tesla, einem Pionier für Elektroautos, bekannt ist. Wie Tesla hat SpaceX eine ungeliebte Technologie übernommen und drastische Verbesserungen vorgenommen, die eine selbstgefällige Branche aufrütteln. Während Teslas Mission – „den weltweiten Übergang zu nachhaltiger Energie beschleunigen“ – großartig ist, ist die von SpaceX noch größer. Herr Musk möchte mit seinen billigen Raketen die Menschheit zu einer “multi-planetaren Weltraum-Zivilisation” machen, indem er eine Kolonie auf dem Mars gründet. Und wie bei Tesla ist auch bei SpaceX die Bewertung gestiegen. Laut PitchBook, einem Datenanalyseunternehmen, belief sich die im April abgeschlossene letzte Finanzierungsrunde von SpaceX auf 74 Mrd. USD gegenüber 46 Mrd. USD im August 2020. CB Insights, eine Analystenfirma, bewertet SpaceX als drittwichtigstes Startup der Welt (siehe Grafik).

Großer Raketenmann

Es mag seltsam erscheinen, ein 19-jähriges Unternehmen als „Startup“ zu bezeichnen. Der größte Teil der schwellenden Bewertung von SpaceX stammt jedoch nicht aus dem bereits getätigten Geschäft, sondern, wie auch Tesla, aus den Hoffnungen seiner Investoren für die Zukunft. Um die Ambitionen des Mars zu bezahlen, plant SpaceX, sich in einen weltumspannenden Telekommunikationsgiganten zu verwandeln. Sie hofft, den typischen Trick von Herrn Musk wiederholen zu können, bestehende Technologien stark zu verbessern. Der Starlink-Dienst, der derzeit Testern in Ländern wie Amerika, Großbritannien und Deutschland offen steht, baut das größte Satellitennetz aller Zeiten auf, um einen schnellen Internetzugang in alle Ecken der Welt zu ermöglichen.

Die Fortschritte von SpaceX in der Raketentechnik bilden das Launchpad. Sein Handwerk ist insofern ungewöhnlich, als es wiederverwendbar und nicht wegwerfbar ist. Nach dem Start kann sich die erste Stufe ihres Falcon 9 selbst zur Erde zurückfliegen. und nach einer mehrwöchigen Renovierung kann es wieder fliegen. Zusammen mit dem Fokus auf Kostensenkung und der Bereitschaft zu experimentieren und Risiken einzugehen, hat SpaceX es ermöglicht, seine Konkurrenten drastisch zu unterbieten.

Wie bei Tesla haben selbstgefällige Amtsinhaber versucht, darauf zu reagieren. Die United Launch Alliance, ein Joint Venture zwischen Boeing und Lockheed Martin, zwei Luft- und Raumfahrtgiganten, hat Arbeitsplätze abgebaut und die Kosten gesenkt. Im November sagte sein Chef Tory Bruno, die Preise für seine Atlas V-Rakete seien von 225 Mio. USD pro Start auf etwas mehr als 100 Mio. USD gesunken. Arianespace, ein europäisches Unternehmen, hat auch die Preise für seine Ariane 5 gesenkt, die voraussichtlich rund 175 Millionen Euro pro Flug kosten wird. Sie hofft, dass die Ariane 6, die nächstes Jahr ihren ersten Flug machen wird, 40% billiger sein wird als ihre Vorgängerin. SpaceX berechnet 62 Millionen US-Dollar für eine frische Rakete oder 50 Millionen US-Dollar für eine gebrauchte Rakete.

Niedrige Preise, ein Fokus auf Kostenkontrolle und die Bereitschaft, Risiken einzugehen und schnell zu iterieren (ein weiteres charakteristisches Merkmal von Musk), haben SpaceX dabei geholfen, Verträge mit allen von Iridium und Intelsat, etablierten Satellitenfirmen, bis hin zu Startups wie Planet und Regierungen, einschließlich dieser, zu gewinnen von Amerika, Deutschland und Südkorea. Am 16. April NASA SpaceX erhielt 2,9 Mrd. USD für die Entwicklung eines Mondlanders im Rahmen des amerikanischen Plans, Astronauten bis 2024 zum Mond zurückzukehren (obwohl der Vertrag am 30. April ausgesetzt wurde, während eine Regierungsbehörde die Beschwerden der Konkurrenzunternehmen prüfte). Am 15. September sollen vier Touristen auf einem dreitägigen Orbital-Jolly fliegen. Morgan Stanley, eine Bank, beschreibt SpaceX als „Missionskontrolle“ für den schnell wachsenden Sektor „Emerging Space“, der nach Schätzungen von Seraphim Capital, einem Risikokapitalunternehmen, bis März 8,7 Mrd. USD an Risikoinvestitionen angezogen hat 95% aus dem Vorjahr.

Und es steht nicht still. Starship hat eine Tragfähigkeit, die mehr als das Sechsfache der des Falcon 9 beträgt. Trotz seiner enormen Größe ist es vollständig wiederverwendbar und soll weitaus billiger sein als die aktuellen SpaceX-Raketen. Herr Musk hofft, dass Starship weniger als 2 Millionen US-Dollar pro Start kosten könnte.

Wie schnell die SpaceX-Technologie auch sein mag, der Markteinführungsmarkt ist mit rund 6 Mrd. USD im Jahr 2019 relativ klein, sagt Simon Potter von BryceTech, einem Unternehmen aus Analysten und Ingenieuren. Viele Spieler werden von Regierungen, die sich um die nationale Sicherheit sorgen, vor dem vollen Wettbewerb geschützt. Dies wird den Marktanteil von SpaceX begrenzen. Laut Adam Jonas, Analyst bei Morgan Stanley, sieht SpaceX den Start stattdessen als „Technologie, die es ermöglicht“ für seine anderen Pläne. Das nächste Ziel des Unternehmens ist das Telekommunikationsgeschäft. Starlink zielt darauf ab, den Internetzugang weltweit bereitzustellen, auch an Orten, an denen andere Formen der Konnektivität schlecht oder nicht vorhanden sind.

Dies ist ein viel größerer Markt, zumindest auf dem Papier. Die Internationale Fernmeldeunion, a EIN Gwynne Shotwell, Chief Operating Officer von SpaceX, sagte im Jahr 2019, dass der weltweite Markt für Internetzugang einen Wert von vielleicht 1 Billion US-Dollar pro Jahr habe. Laut Musk könnte SpaceX etwa 3% davon erfassen. Selbst dieser Splitter hätte vor zwei Jahren 30 Milliarden Dollar eingebracht.

Morgen die Sterne

Satelliten-Internet ist keine neue Idee. Aber es ist eine andere Technologie, die Herr Musk zu verbessern glaubt. Bestehende Internet-Satelliten fliegen in großer Höhe, um die Abdeckung zu maximieren. Der Nachteil ist, dass viele Kunden einen einzigen Satelliten gemeinsam nutzen müssen, was die Kapazität begrenzt. Und die Zeit, die Funksignale benötigen, um zu hochfliegenden Satelliten zu gelangen, führt zu unvermeidlichen und irritierenden Verzögerungen. Derzeit ist Satelliten-Internet in der Regel das letzte Mittel, wenn nichts Besseres verfügbar ist – beispielsweise in abgelegenen ländlichen Gebieten oder auf Schiffen auf See.

Starlink hofft, diese Probleme zu beheben, indem es mit seinen billigen Raketen Tausende kleiner, billiger Satelliten in niedrige Umlaufbahnen bringt. Im ersten Quartal 2021 startete SpaceX mehr Objekte, gemessen an der Masse, in die Umlaufbahn als jeder andere Raketenbetreiber zusammen, sagt Potter. Die rund 1.500 vorhandenen Satelliten von Starlink machen bereits rund ein Viertel aller im Orbit befindlichen Satelliten aus. SpaceX hat feste Pläne für mehr als 10.000 und hat Unterlagen für bis zu 42.000 eingereicht – mehr als viermal so viele Satelliten wie seit Beginn des Weltraumzeitalters gestartet.

Der Prototypendienst wird von Tausenden von Menschen getestet. Die meisten scheinen zufrieden zu sein und berichten über schnelle und reaktionsschnelle Verbindungen. Aber das Satelliten-Internet-Geschäft hat eine schlechte Bilanz. Iridium ging 1999, ein Jahr nach seinem Start, bankrott (es wurde schließlich von der amerikanischen Regierung gerettet). Intelsat und Speedcast, zwei etablierte Unternehmen, haben im vergangenen Jahr Insolvenz angemeldet, ebenso wie OneWeb, ein Startup mit einem ähnlichen Geschäftsmodell wie Starlink. Intelsat restrukturiert derzeit und Speedcast macht wieder Geschäfte unter neuen Eigentümern. Die Fragilität des Geschäfts macht es jedoch schwierig, SpaceX einen zukünftigen Wert zuzuweisen. Morgan Stanleys Versuch erstreckt sich über zwei Größenordnungen von 5 bis 200 Milliarden US-Dollar, wobei unterschiedliche Annahmen über die Rentabilität von Starlink fast den gesamten Unterschied ausmachen.

Selbst bei niedrigen Startkosten bleiben mindestens zwei große Herausforderungen bestehen, sagt Rasmus Flytkjaer vom LondonEconomist Image Repository Economics, einem Beratungsunternehmen. Zum einen sind die meisten potenziellen Kunden von Starlink Menschen, die von terrestrischen Internetfirmen schlecht bedient werden. Sie neigen dazu, in relativ armen ländlichen Gebieten zu leben. Der Preis von Starlink von 99 US-Dollar pro Monat ist selbst für Benutzer aus reichen Ländern nicht billig. Das andere sind die Kosten für die High-Tech-Satellitenschüsseln, die für das Funktionieren des Systems erforderlich sind: 23-Zoll-Antennen, die an Dächern oder Wänden befestigt werden. Da sich die Satelliten von Starlink in niedrigen Umlaufbahnen befinden, fliegen sie schnell über den Himmel. Die Antennen müssen in der Lage sein, Satelliten während ihrer Bewegung zu verfolgen und nahtlos von einem zum nächsten zu wechseln, wenn sie unter dem Horizont verschwinden.

Frau Shotwell sagte im April, dass die Herstellung der Gerichte, die SpaceX für 499 US-Dollar verkauft, rund 1.500 US-Dollar kostet, verglichen mit 3.000 US-Dollar vor zwei Jahren. SpaceX hofft, dass Skaleneffekte die Herstellungskosten letztendlich auf „einige hundert Dollar“ senken werden. Ein Teil des Problems von Iridium, so Flytkjaer, bestand darin, die Kapitalkosten für den Aufbau seines Netzwerks zu decken, bevor es zahlende Kunden anziehen konnte. Die tiefen Taschen von Herrn Musk sollten bedeuten, dass SpaceX weniger Geld ausgeht als sein Vorgänger vor zwei Jahrzehnten.

Solche Herausforderungen könnten Herrn Musks untypischen Mangel an Bombast erklären, wenn er über Starlink spricht. Tesla verkauft Autos mit Funktionen wie “Ludicrous Mode” und “Bioweapon Defense Mode”. Im Gegensatz dazu nennt Starlink sein öffentliches Testprogramm “Better Than Nothing Beta Test”. Auf einer Weltraumkonferenz im vergangenen Jahr sagte Herr Musk, Starlinks Ziel sei es vorerst einfach, nicht bankrott zu gehen. Er hat wiederholt versucht, bestehenden Telekommunikationsunternehmen zu versichern, dass Starlink keine Bedrohung darstellt, und darauf hingewiesen, dass der Dienst nicht geeignet ist, eine große Anzahl von Kunden in dicht besiedelten Städten zu bedienen.

Das Testprogramm von Starlink ist derzeit nur in wenigen reichen Ländern verfügbar. Dennoch sagte das Unternehmen am 5. Mai, dass es eine halbe Million Vorbestellungen gesammelt habe. Allein in Amerika wurde eine behördliche Genehmigung für bis zu 5 Millionen Benutzer beantragt. Im Dezember gewann SpaceX 886 Millionen US-Dollar von der amerikanischen Regierung, um Breitband in ländlichen Gebieten bereitzustellen. es soll in ähnlichen Gesprächen in Großbritannien sein. Nicht alle Regierungen werden so entgegenkommend sein, da sich der von Starlink angebotene Internetzugang für die Behörden als schwierig zu zensieren erweisen könnte.

In ärmeren Ländern, so Flytkjaer, könnten die Satelliten von Starlink ländliche Mobilfunkmasten mit dem Internet verbinden und so die Kosten auf viele Nutzer verteilen. SpaceX führt Tests mit den amerikanischen Streitkräften durch, denen die Idee einer Internetverbindung auf jedem Schlachtfeld gefällt. Im Jahr 2019 zeigte das Unternehmen seine Fähigkeit, einem Militärjet Hochgeschwindigkeitsinternet während des Fluges zur Verfügung zu stellen.

Herr Musk ist nicht der einzige Milliardär, der das Satelliten-Internet für eine Idee hält, deren Zeit trotz seiner vielversprechenden Geschichte gekommen ist. Nach seiner Insolvenz wurde OneWeb von der britischen Regierung und Bharti Enterprises, einem indischen Konglomerat, gerettet, dessen Gründer Sunil Mittal einer der reichsten Männer Indiens ist. Jeff Bezos, der Gründer von Amazon, ist genauso reich wie Mr. Musk – und genauso ein Weltraumkadett, der Blue Origin, seine eigene private Raketenfirma, finanziert. Amazon selbst plant ein niedrig fliegendes Satelliten-Internet ähnlich wie Starlink, genannt Kuiper. Die Autoindustrie tanzt zunehmend nach Herrn Musks Musik. Die Raumfahrtindustrie geht den gleichen Weg.

Korrektur (24. Mai 2021): Eine frühere Version dieses Artikels besagte, dass Herr Musk Teslas Gründer war. Er ist einer der fünf Mitbegründer des Unternehmens. Entschuldigung für den Fehler.

Dieser Artikel erschien im Business-Bereich der Printausgabe unter der Überschrift “Elon Musks andere Firma”.

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