Siedlungen der alten Maya waren mit Quecksilber kontaminiert, sagen Wissenschaftler

Laut einem Team von Archäologen aus Australien, den Vereinigten Staaten und dem Vereinigten Königreich verwendeten die alten Maya in Mesoamerika Quecksilber – überwiegend Zinnober, aber selten elementares Quecksilber – für dekorative und zeremonielle Zwecke.

Ein mit Zinnober bemaltes Gefäß aus der Maya-Stätte Kaminaljuyu im Süden Guatemalas. Bildnachweis: Kidder et al. / Kochen et al., zwei: 10.3389/fenvs.2022.986119.

Quecksilber ist ein giftiger Schadstoff, der die Gesundheit von Mensch und Ökosystem beeinträchtigt.

Erhöhte Quecksilberkonzentrationen in den Oberflächensystemen unseres Planeten sind vor allem mit zunehmender Industrialisierung und Urbanisierung verbunden.

Bergbau und die Stromerzeugung aus fossilen Brennstoffen sind heute für mindestens die Hälfte der bekannten globalen Quecksilberemissionen verantwortlich.

Der Kreislauf von Quecksilber durch die Umwelt wird durch moderne Emissionen wie diese angetrieben, umfasst aber auch remobilisiertes Altquecksilber aus früheren anthropogenen Aktivitäten.

Ein wichtiges Beispiel für eine mehrtausendjährige Aufzeichnung der Verwendung von Quecksilber stammt aus dem heutigen Mexiko und Mittelamerika, wo die Maya viele Jahrhunderte lang Quecksilber verwendeten, bevor sie im 16. Jahrhundert mit Europa in Kontakt kamen.

Die möglichen Umweltauswirkungen dieser langen, regionalen vorindustriellen Verwendung von Quecksilber müssen noch untersucht werden.

„Quecksilberverschmutzung in der Umwelt findet sich normalerweise in modernen Stadtgebieten und Industrielandschaften“, sagte Dr. Duncan Cook, ein Forscher an der Australian Catholic University.

„Die Entdeckung von Quecksilber, das tief in Böden und Sedimenten in alten Maya-Städten vergraben ist, ist schwer zu erklären, bis wir anfangen, die Archäologie der Region zu betrachten, die uns sagt, dass die Maya Quecksilber jahrhundertelang verwendet haben.“

In der neuen Studie überprüften Dr. Cook und seine Kollegen alle Daten zu Quecksilberkonzentrationen im Boden und in Sedimenten an archäologischen Stätten der Maya im Tiefland von Guatemala, Belize, Yucatan in Mexiko, El Salvador und Honduras.

Sie fanden dies an den Standorten Chunchumil im heutigen Mexiko, Marco Gonzales, Chan b’i und Actuncan in Belize, La Corona, Tikal, Petén Itzá, Piedras Negras und Cancuén in Guatemala, Palmarejo in Honduras und Cerén in El Salvador , Quecksilberverschmutzung war überall nachweisbar, außer in Chan b’i.

Die Konzentrationen reichten von 0,016 ppm bei Actuncan bis zu außergewöhnlichen 17,16 ppm bei Tikal. Zum Vergleich ist die Toxic Effect Threshold (TET) für Quecksilber in Sedimenten auf 1 ppm festgelegt.

„Die alten Maya verwendeten häufig Zinnober- und quecksilberhaltige Farben und Pulver zur Dekoration“, sagten die Forscher.

„Dieses Quecksilber könnte dann aus Terrassen, Bodenflächen, Wänden und Keramik ausgewaschen und anschließend in Boden und Wasser gelangt sein.“

„Für die Maya könnten Objekte Ch’ulel oder Seelenkraft enthalten, die im Blut steckt“, sagte Professor Nicholas Dunning von der University of Cincinnati.

„Daher war das leuchtend rote Pigment von Zinnober eine unschätzbare und heilige Substanz, aber ohne dass sie es wussten, war es auch tödlich und sein Vermächtnis besteht in Böden und Sedimenten rund um alte Maya-Stätten.“

Da Quecksilber im Kalkstein, der einem Großteil der Maya-Region zugrunde liegt, selten ist, spekulieren die Autoren, dass elementares Quecksilber und Zinnober, die an Maya-Stätten gefunden wurden, ursprünglich aus bekannten Lagerstätten an den nördlichen und südlichen Grenzen der alten Maya-Welt abgebaut und importiert worden sein könnten die Städte durch Händler.

All dieses Quecksilber wäre für die alten Maya ein Gesundheitsrisiko gewesen: Die Folgen einer chronischen Quecksilbervergiftung umfassen beispielsweise Schäden am Zentralnervensystem, an den Nieren und der Leber und verursachen Zittern, Seh- und Hörstörungen, Lähmungen und psychische Gesundheit Probleme.

Es ist vielleicht bezeichnend, dass einer der letzten Maya-Herrscher von Tikal, Dark Sun, der um 810 n. Chr. regierte, auf Fresken als krankhaft fettleibig dargestellt wird.

Adipositas ist eine bekannte Folge des metabolischen Syndroms, das durch eine chronische Quecksilbervergiftung verursacht werden kann.

„Wir schließen daraus, dass selbst die alten Maya, die kaum Metalle verwendeten, die Quecksilberkonzentrationen in ihrer Umgebung stark erhöht haben“, sagte Professor Tim Beach von der University of Texas in Austin.

„Dieses Ergebnis ist ein weiterer Beweis dafür, dass es genau wie wir heute im ‚Anthropozän‘ leben, auch ein ‚Maya-Anthropozän‘ oder ‚Mayazän‘ gab. Metallkontamination scheint im Laufe der Geschichte eine Auswirkung menschlicher Aktivitäten gewesen zu sein.“

Das Papier des Teams wurde in der Zeitschrift veröffentlicht Grenzen in der Umweltwissenschaft.

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Duncan E. Koch et al. Neuartige Einblicke in Quecksilberquellen und Verhalten in der Umgebung der Erdoberfläche. Vorderseite. Umgebung. Wissenschaft, online veröffentlicht am 23. September 2022; doi: 10.3389/fenvs.2022.986119

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