Saudi-Arabien, Schöpfer von LIV Golf, wirft ein Auge auf Frauentennis

Da die Golfwelt bereits über den Aufstieg Saudi-Arabiens zu einer mächtigen Kraft im Spiel gespalten ist, streitet ein weiterer wichtiger Sport darum, ob er mit dem Königreich Geschäfte machen soll.

Diesmal ist es das Damentennis, das sich letztes Jahr aus China zurückgezogen hat, weil es um das Wohlergehen einer Spielerin besorgt war, die einen chinesischen Vizepremier des sexuellen Übergriffs beschuldigte und später aus dem Blickfeld verschwand.

Saudi-Arabien hat sich an die Women’s Tennis Association gewandt, um eine Veranstaltung auszurichten, möglicherweise das Tour-Finale, aber die WTA hat die Aussicht auf ein Turnier dort nicht formell in Erwägung gezogen.

Steve Simon, Geschäftsführer der WTA, lehnte es ab, für diesen Artikel interviewt zu werden, aber eine Sprecherin, Amy Binder, bestätigte das Interesse Saudi-Arabiens und sagte in einer Erklärung: „Als globale Organisation sind wir dankbar für Anfragen, die von überall her eingehen Welt und wir prüfen ernsthaft, was jede Gelegenheit bringen kann.“

In den letzten Wochen wurde das professionelle Golf durch den Start der LIV Golf Invitational-Serie auf den Kopf gestellt, die vom Staatsfonds Saudi-Arabiens finanziert wird und Preise in Höhe von 4 Millionen US-Dollar an Turniersieger zahlt, zusammen mit Teilnahmegebühren von angeblich bis zu 200 Millionen US-Dollar. Spieler wie Phil Mickelson und Dustin Johnson, die die PGA Tour verlassen und sich LIV Golf angeschlossen haben, wurden von anderen Spielern beschuldigt, dem Königreich geholfen zu haben, seine Menschenrechtsverletzungen „sportlich zu waschen“, darunter die von der Regierung geförderte Ermordung des saudischen Journalisten und Dissidenten im Jahr 2018 Jamal Khashoggi.

Das Interesse Saudi-Arabiens am Tennissport wurde erstmals von The Telegraph in Großbritannien gemeldet.

Das Königreich hat in den letzten Jahren stark in Sport- und Kulturveranstaltungen investiert, um ein neues Image auf der ganzen Welt zu projizieren. Die Frauen-Tennistour würde wahrscheinlich auf Fragen stoßen, wenn sie Veranstaltungen in Saudi-Arabien ausrichten würde, wo die Rechte der Frauen eingeschränkt wurden und Frauen erst 2018 das Recht zum Autofahren erhielten. (Saudi-Arabien hat professionelle Frauen-Golfveranstaltungen veranstaltet und die offizielle Ladies European Tour veranstaltet Stopps jedes der letzten drei Jahre.)

Es war ein schwerer finanzieller Schlag für die WTA. China hatte 2019, dem ersten Jahr des Abkommens, ein Preisgeld von 14 Millionen US-Dollar in Rekordhöhe gezahlt. Das war doppelt so viel Preisgeld wie 2018, als die WTA Finals ihren fünfjährigen Lauf in Singapur beendeten. Die WTA verlegte das Finale letztes Jahr nach Guadalajara, Mexiko, das nur ein Preisgeld von 5 Millionen US-Dollar und eine drastisch reduzierte Zahlung für das Recht, die Veranstaltung auszurichten, bot.

Die WTA-Führungskräfte müssen die Austragungsstadt der WTA Finals für 2022 noch bekannt geben, und es bleibt eine Herausforderung, da der längerfristige Shenzhen-Deal noch in Kraft ist, Kandidaten zu finden, die daran interessiert sind, sich für das Finale für nur ein Jahr zu bewerben.

Saudi-Arabien passt mit seinem Appetit auf internationalen Sport und seinen enormen finanziellen Ressourcen zum Profil eines potenziellen Bieters.

„Sie interessieren sich für Frauensport, und sie interessieren sich für große Events, also sicher“, sagte der österreichische Geschäftsmann und Tennisturnier-Veranstalter Peter-Michael Reichel.

Die WTA veranstaltet seit Jahren Veranstaltungen in arabischen Ländern, darunter Katar und Dubai. Aber Saudi-Arabien hat sich trotz immer ernsterer Angebote noch kein offizielles Tour-Event im Herren- oder Damentennis gesichert.

Rafael Nadal und Novak Djokovic sollten dort im Dezember 2018 eine Show spielen, wurden aber nach der Ermordung von Khashoggi im saudischen Konsulat in Istanbul im Oktober desselben Jahres unter Druck gesetzt, sie abzusagen. Das Ausstellungsspiel wurde schließlich mit Nadal wegen einer Knöchelverletzung abgebrochen.

Ein Jahr später wurde im Dezember 2019 vor Beginn der regulären Herrentennissaison in Riad eine Acht-Mann-Tennisausstellung ausgetragen. Beim Diriyah Tennis Cup traten die führenden ATP-Spieler Daniil Medvedev aus Russland, Stan Wawrinka aus der Schweiz und John Isner aus den Vereinigten Staaten an und wurde in einem temporären Stadion mit 15.000 Sitzplätzen ausgetragen. Prinz Abdul Aziz bin Turki al-Faisal, Vorsitzender der Saudi General Sports Authority, nannte die Ausrichtung der Veranstaltung „einen weiteren Wendepunkt für das Königreich“ und schlug den zeremoniellen ersten Aufschlag.

Reichel half über seine Firma RBG bei der Organisation der Ausstellung 2019. Er sagte, die Ausstellung müsse wegen der Pandemie 2020 und 2021 abgesagt werden, aber es sei geplant, die Veranstaltung später in diesem Jahr wiederzubeleben und ein Ausstellungsturnier für Frauen einzubeziehen.

„Ich bin sehr optimistisch, dass wir dort das Tennisgeschäft ausbauen können“, sagte Reichel am Donnerstag in einem Telefoninterview aus London.

Lesen Sie auch  Man City enthüllt Vincent Kompany- und David Silva-Statuen mit Sergio Agüero geplant

Reichel sagte, er glaube, dass es für den Sport angemessen sei, Geschäfte mit Saudi-Arabien zu machen, das sich seiner Meinung nach als Gesellschaft weiterentwickelt habe, seit er 1983 zum ersten Mal geschäftlich dorthin ging.

„Ich war so positiv überrascht“, sagte er. „Ich war oft dort. Die internationale Bild spricht vom Mord an Khashoggi und den Führerscheinen für Frauen. Das wissen die Leute, und ich denke, es gibt noch viel mehr zu berichten.“

Reichels Unternehmen besitzt und betreibt das WTA-Turnier in Linz, Österreich, und das ATP-Turnier in Hamburg, Deutschland. Er ist Mitglied des WTA-Vorstands und war einer von denen, die sich dafür einsetzten, dass Saudi-Arabien ein offizielles Tour-Event veranstaltet. Aber vorerst sind diese Bemühungen zu kurz gekommen. Die ATP wies kürzlich einen Vorschlag zurück, an dem Reichel beteiligt war, eine bestehende Veranstaltung nach Saudi-Arabien zu verlegen.

Lesen Sie auch  Colts' Jonathan Taylor will NFL-Rekord gegen Bucs aufstellen

„Hoffentlich können wir das nächstes Jahr erreichen“, sagte Reichel.

Ein ehemaliges WTA-Vorstandsmitglied, das unter der Bedingung der Anonymität sprach, weil es nicht befugt war, für den Vorstand zu sprechen, sagte: „Ich denke, die WTA ist höflich, wenn sie das saudische Interesse anerkennt, aber von da an zu akzeptieren und in diese Richtung zu gehen, tue ich nicht. Ich sehe es aus vielen Gründen nicht.“

Reichel räumte ein, dass sich einige Vorstandsmitglieder wegen der politischen Empfindlichkeiten gegen die Idee wehren, eine Frauenveranstaltung im Königreich durchzuführen.

„Sie denken, wenn wir nicht nach China gehen, können wir nicht nach Saudi-Arabien gehen“, sagte er. „Ich möchte diesen Vergleich nicht sehen, denn China ist eine sehr spezifische Sache mit sexuellen Übergriffen für einen unserer Spieler, und Saudi ist ein Markt, der sich für Frauen öffnet und versucht, Frauen zu unterstützen, was ein gutes Zeichen ist. Aber ich bin mitten in diesen Diskussionen mit unserer Tour und ich bin mir nicht sicher, ob wir es 23 erreichen können, aber 24 werden wir sehen.“

Reichel lehnte eine Stellungnahme ab, als er gefragt wurde, ob die Saudis versuchten, sich für die diesjährigen WTA Tour Finals zu bewerben.

Die Frage ist, was die Saudis im Tennis tun könnten, wenn ihre Bemühungen, ein offizielles Tour-Event zu sichern, weiterhin zurückgewiesen werden. Könnten sie ein Äquivalent zu LIV Golf in Betracht ziehen und eine rivalisierende Tour schaffen, indem sie Superstar-Spieler abwerben?

Ari Fleischer, der Kommunikationsberater und ehemalige Sprecher von Präsident George W. Bush, der eng mit den Saudis zusammengearbeitet hat, um die Golftour zu etablieren, sagte Anfang dieser Woche, er sei sich keiner Bemühungen bewusst, eine neue Tennistour zu schaffen.

Reichel sagte auch, er habe keine Anzeichen dafür gesehen, dass eine neue Tour in Arbeit sei. Er sagte, er erwarte, dass Saudi-Arabien mit den Tennistouren zusammenarbeite, um Veranstaltungen zu veranstalten.

„Aber wenn die Touren nicht bereit sind, zusammenzuarbeiten, dann weiß ich es nicht“, sagte er. In Bezug auf die Saudis fügte er hinzu: „Sicher haben sie das Geld, um alles möglich zu machen.“

Cindy Schmerler beigetragene Berichterstattung.

Leave a Reply

Your email address will not be published.

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.