RIP, Spirit – Amerikas meistgehasste Fluggesellschaft

Kommentar

Spirit Airlines, die Billigfluggesellschaft, die Tausende von nächtlichen Witzen und Klagen in den sozialen Medien verbreitet hat, kann endlich tun, was sich ihre Hasser gewünscht haben: für immer verschwinden.

Nachdem ein Versuch, mit Frontier Airlines zu fusionieren, gescheitert war, sagte Spirit, dass es einer Übernahme durch JetBlue Airways zugestimmt habe, wobei der Deal voraussichtlich spätestens in der ersten Hälfte des Jahres 2024 abgeschlossen werde, vorbehaltlich der Zustimmung der Aktionäre und der Aufsichtsbehörden. Die beiden Fluggesellschaften betonten ihr Engagement für den Wettbewerb mit größeren US-Fluggesellschaften mit niedrigen Flugpreisen – und hoben gleichzeitig den Kundenservice hervor, für den JetBlue bekannt ist.

Wenn der Plan genehmigt wird, werden die charakteristischen gelben Spirit-Jets in JetBlue-Flugzeuge umgewandelt, die Snacks zum Kauf werden kostenlosen Chips und Keksen weichen und die lange Gebührenliste wird zu … einer kürzeren Gebührenliste. Das ist schließlich die Luftfahrtindustrie im 21. Jahrhundert.

Der endgültige Untergang von Spirit ist ein Schicksal, das die Kritiker der Fluggesellschaft annehmen könnten.

„Spirit wird immer einen Platz in meinem Herzen haben“, sagte John Paul Rollert, ein Chronist der Geschäftspraktiken der Fluggesellschaft und Spirit-Kunde, der Kurse in Führung und Ethik an der University of Chicago unterrichtet. „Und es verursacht Sodbrennen.“

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Bevor fast jede Fluggesellschaft anfing, Gebühren für die Gepäckaufgabe zu erheben, bevor alte Fluggesellschaften einfache „Basic Economy“-Tarife einführten, ließ sich Spirit von Europas Billigfluggesellschaft Ryanair inspirieren und führte Verbrauchern ein extrem günstiges Modell ein.

Es hat die kostenlosen Vergünstigungen oder sogar die grundlegenden Annehmlichkeiten, die die meisten Flieger erwartet hatten, kompromisslos gestrichen, indem Gebühren für das Aufgeben von Gepäck, das Mitführen von Gepäck, die Auswahl von Sitzplätzen oder das Drucken einer Bordkarte durch einen Flughafenagenten eingeführt wurden. Snacks und Getränke – sogar Wasser – sind kostenpflichtig. Spirit versprach im Gegenzug niedrige Basistarife, überraschte aber einige Reisende. Und es füllte Flugzeuge mit Sitzen voll, um die Anzahl der Personen zu maximieren, die es befördern konnte, und schränkte dabei die Beinfreiheit ein.

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Während Spirit nicht die einzige kleine Fluggesellschaft mit einem solchen Modell war, wurde es zum Synonym für die Praktiken – im Guten wie im Schlechten.

„Sie waren sicherlich unerschrockene Entdecker der Grenzen des Elends am freundlichen Himmel“, sagte Rollert, dessen Mutter Flugbegleiterin war. „Aber fairerweise ist die andere Seite davon, dass sie eine Möglichkeit boten, das Fliegen, denke ich, im Großen und Ganzen billiger zu machen. Sie haben unserem Elend einen Preis auferlegt, und für viele Leute scheint dieser Preis ziemlich hoch zu sein.“

Gleichzeitig erregte Spirit weitreichende Aufmerksamkeit für provokative Beförderungen von Passagieren, die sich über Skandale lustig machten. Das Unternehmen bot einen Verkauf an, der von dem in Ungnade gefallenen Politiker Anthony Weiner inspiriert war, Deals, die sich auf einen angeblichen Prostitutionsskandal unter Geheimdienstagenten bezogen, und eine Anzeige mit einer sonnengebräunten, mit Öl bestrichenen Frau nach der Ölpest im Golf von Mexiko 2010, die Reisende aufforderte, „auszuchecken das Öl an unseren Stränden.“

Medien schrieben über die Empörung, die auf die Promos folgte, und gaben Spirit das, wonach es suchte: freie Presse.

Die Fusionsgespräche von Spirit und Frontier enden

Mike Boyd, Präsident des Luftfahrtberatungsunternehmens Boyd Group International, sagte, die Fluggesellschaft müsse nicht mehr auf diese Taktiken zurückgreifen.

„Spirit ist heute eine viel raffiniertere Fluggesellschaft“, sagte er. Die Übernahme von JetBlue sei ein Versuch, Spirit für seine Flugzeuge und Piloten abzuwerben, nicht für sein Geschäftsmodell, sagte Boyd.

Die neue Führung im Jahr 2016 machte es zu einer Priorität, den Betrieb zu verbessern – lange Zeit ein Schmerzpunkt – und wechselte die Gänge bei der Augenbrauen hochziehenden Werbestrategie. Spirit stieg vom letzten Platz bei der Pünktlichkeitsleistung unter den US-Fluggesellschaften, die groß genug waren, um die Daten im Jahr 2016 zu melden, auf den vierten Platz zwei Jahre später.

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Es gab immer noch Probleme; Spirit hatte letzten Sommer Kernschmelzen, die zu tagelangen Stornierungen und Verspätungen führten. Und im Mai, dem letzten Monat, für den Statistiken verfügbar sind, kamen nur etwa 69 Prozent der Flüge pünktlich an, womit Spirit auf Platz acht von zehn rangiert.

Dennoch, so Brett Snyder, Gründer und Autor der Airline-Branchenseite Cranky Flier, haben viele Fluggesellschaften mit Störungen zu kämpfen, und Spirit „hat eine fantastische Operation durchgeführt“.

„Der Geist hat ein Vermächtnis“, sagte er. „Sie fliegen in vielen Märkten billiger als viele andere Fluggesellschaften und stellen in manchen Fällen eine bessere Alternative dar. In manchen Fällen sind sie die Einzigen.“

JetBlue willigt ein, Spirit im Rahmen eines 3,8-Milliarden-Dollar-Deals zu kaufen

Snyder sagte, dass die Kundenreaktionen wahrscheinlich unterschiedlich sein werden, wenn der von JetBlue zu erwerbende Deal genehmigt wird.

„Es wird Menschen geben, die froh sein werden, auf ihr Grab zu spucken, wenn sie gehen“, sagte er. „Aber es wird Menschen geben, die sie vermissen.“

Vor allem eine Gruppe, sagte er, habe viel aus Spirit herausgeholt: „Die Late-Night-Comedy-Moderatoren werden es vermissen.“

Snyder glaubt, dass andere die Gelegenheit nutzen werden, um alle Lücken zu füllen, die Spirit im Ultra-Low-Cost-Bereich hinterlässt – insbesondere die Konkurrenten Allegiant Air und Frontier.

Und Boyd erwartet nicht, dass Reisende wegen Spirit nostalgisch werden, wie sie es bei anderen nicht mehr existierenden Fluggesellschaften wie Pan Am tun, die eine glamourösere Ära des Flugverkehrs symbolisieren.

„Es gab überhaupt keinen Glamour“, sagte er.

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