Rafael Leao: vom Rohdiamanten zum Kronjuwel

Obwohl der 23-jährige Flügelstürmer mit reichen Gaben gesegnet ist, fragten sich seine Anhänger einst, ob er sein Potenzial ausschöpfen würde. Aber er hat eine Durchbruchssaison mit dem AC Mailand – der Verein gewann den Scudetto, er nahm den MVP-Titel mit nach Hause – mit einem fulminanten Start in die Saison 2022/23

Obwohl der 23-jährige Flügelstürmer mit reichen Gaben gesegnet ist, fragten sich seine Anhänger einst, ob er sein Potenzial ausschöpfen würde. Aber er hat eine Durchbruchssaison mit dem AC Mailand – der Verein gewann den Scudetto, er nahm den MVP-Titel mit nach Hause – mit einem fulminanten Start in die Saison 2022/23

Rafael Leao sieht aus wie ein Raubtier, das er auf dem Fußballplatz ist: groß, muskulös, gefährlich. Der portugiesische Star ist auch eines der seltensten Profile im Spiel, ein Flügelspieler mit „großem Körper“, der den letzten Ball liefern, mit seinen Dribblings Abwehrlinien durchbrechen, als balltragender Ausgang auf dem Konter fungieren und wie ein Mittelstürmer abschließen kann -Stürmer, der auch eine Bedrohung aus der Luft besitzt.

Denken Sie nur an die verschiedenen Möglichkeiten, wie der Außenverteidiger des AC Mailand dem Gegner schaden kann.

Leao kann aus dem Stand in einen kraftvollen Lauf ausbrechen, im Handumdrehen anhalten und wieder abheben, wobei er in kürzester Zeit Höchstgeschwindigkeit erreicht. Allein mit seinen explosiven Tempowechseln hinterlässt er seine Zeichen für tot. Er hat auch eine Menge Tricks – Übersteiger, Schultertropfen, scharfe Schnitte mit der Innen- und Außenseite seines Fußes, Ziehen mit der Sohle, Körpertäuschungen und Richtungsänderungen.

Die Verteidiger haben nur wenige Möglichkeiten, den 23-Jährigen einzudämmen. Touch-tight zu bleiben und körperlich zu werden, funktioniert nicht – er ist 6 Fuß 2 Zoll größer und stärker als jeder Außenverteidiger, dem er wahrscheinlich auf dem Flügel begegnen wird. Leao kann seinen Mann abwehren, durch Kontakt rollen, sich umdrehen und vorbeisausen. Abseits zu stehen und zu versuchen, seine Position zu kontrollieren, ist genauso gefährlich; Leao ist geschickt darin, seine Markierungen auszurichten, und sobald er seinen Mann auf den Fersen hat, sind seine Tricks noch verheerender. Er kann nach außen gehen oder einschneiden; Er ist sehr effektiv, wenn er beides tut.

Am besten findet Leao einen Pass mit beiden Füßen, von der Seitenlinie oder dem Halbraum. Ebenso kann er diagonal in den Strafraum einbrechen und abschließen. Im Mailänder Derby Anfang dieses Monats zeigten sich mehrere seiner Fähigkeiten, als er an allen drei Toren beteiligt war, die die Rossoneri beim 3:2-Sieg gegen den erbitterten Stadtrivalen Inter erzielten.

Sein erstes Tor war ein One-Touch-Abschluss mit dem linken Fuß über den Torhüter hinweg ins Außennetz. Dann fand er Olivier Giroud im Strafraum mit einem Linkspass von der Seitenlinie, fast ein Langstrecken-Cutback. Einen solchen Einfluss mit seinem „schwächeren“ Fuß zu haben, war ein Zeichen dafür, wie besonders er ist. Der Matchwinner sah, wie Leao zwei Verteidiger hinter sich ließ, als er mit einem Trick in den Strafraum fuhr, bevor er traf, diesmal mit seinem stärkeren rechten Fuß.

Ein Tag abwerfen

Die Show zeigte, wie wertvoll Leao für Milan ist – und wie überzeugend er seinen frühen Ruf als frustrierendes Talent, das sein Potenzial nicht ausschöpfte, überwunden hat.

Der frühere Trainer der Jugendmannschaft von Sporting Lissabon, Tiago Fernandes, behauptete, Leao sei „der beste Spieler in der Geschichte der Akademie“ – besser als Leute wie Luis Figo und Cristiano Ronaldo im gleichen Alter. Als er nach Lille zog und Sporting verließ, nachdem Berichten zufolge Spieler und Mitarbeiter von einer Gruppe von Fans angegriffen worden waren, erhielt er den Spitznamen „Portugiesischer Mbappe“. Dann sagte Trainer Christophe Galtier aber auch, dass „er ein Spieler ist, der einem die Haare raufen kann, aber wenige Minuten später viel Hoffnung und ein Lächeln bringt“.

Leaos frühe Jahre in Mailand waren ähnlich – das Talent war offensichtlich. Im Dezember 2020 erzielte der Youngster das schnellste Tor in der Geschichte der Serie A und traf nach nur 6,2 Sekunden in Sassuolo. Es gab andere Glanzlichter, aber auch die Ungereimtheiten, mit denen junge Spieler oft zu kämpfen haben. Vielleicht half es nicht, dass Trainer Stefano Pioli seinen Stil mit dem von Thierry Henry verglich. Außerdem könnte Leaos Prahlerei einige Fans in die falsche Richtung gerieben haben.

Diese Zeiten gehören nun endgültig der Vergangenheit an, da die Milan-Fans in ihr Kronjuwel verliebt sind. Nach einer bahnbrechenden Saison, in der er den MVP-Titel der Serie A 2021-22 gewann und Milan den Scudetto gewann, hat Leao diese Saison noch besser begonnen: drei Tore und drei Vorlagen in sechs Spielen in der Serie A und zwei Vorlagen in der Champions League in zwei Spielen.

„Natürlich ist er jedes Mal, wenn wir ihn in Eins-gegen-Eins-Situationen einsetzen, eine wichtige Waffe in unserer Waffenkammer“, sagte Pioli. „Rafa hat eine Körpersprache, die die Leute verwirren könnte, aber ich kann Ihnen versichern, dass er weiß, welches Potenzial er hat, und sehr lernbegierig ist. Um sich zu verbessern, braucht man Talent und Intelligenz, also hat Leao beides. Wir gaben ihm die Zeit und die Freiheit, Fehler zu machen, damit er lernen konnte.“

Leaos Zahlen im letzten Jahr machen ihn zu einem der besten in Europa. Laut Statistik fbref.com, der 23-Jährige gehört zu den besten 15 % für Nicht-Elfmetertore pro 90 Minuten (0,37), den besten 4 % für Vorlagen pro 90 (0,42), den besten 4 % für abgeschlossene Dribblings pro 90 (2,96) und die besten 10 % für progressive Carrys pro 90 (8,79), verglichen mit anderen Angreifern in den fünf großen europäischen Ligen. In Sachen Torgefahr und Ballvorstoß ist er also elitär. Außerdem ist er vielseitig: Obwohl er hauptsächlich auf der linken Seite eingesetzt wird, kann er über die Frontlinie spielen.

Kein Wunder also, dass andere europäische Giganten im Kreis kreisen, um zu sehen, ob Leao seinen 2024 auslaufenden Milan-Vertrag verlängert. Chelsea hat bereits im Sommer ein informelles Angebot gemacht, wie Mailands technischer Direktor Paolo Maldini kürzlich bestätigte. Es wurde abgelehnt, aber er fügte hinzu, dass „es sinnlos ist, ein Romantiker zu sein“, da Manchester City nach einem Ersatz für Raheem Sterling auf dem linken Flügel sucht und sogar Real Madrid angeblich interessiert ist.

Was die Zukunft bringt

Es besteht kein Zweifel, dass Milan Leao vermissen wird, wenn ein Wechsel zustande kommt. Bereits in dieser Saison litt der Verein unter Napoli und musste 2022/23 zum ersten Mal eine Niederlage hinnehmen, nachdem der Linksaußen wegen einer Roten Karte im vorherigen Spiel gesperrt worden war. Ohne Zugriff auf sein blitzschnelles Tempo, seine Fähigkeit, Linien zu brechen und sein Auge fürs Tor zu haben, sah Milan deutlich weniger bedrohlich aus.

Ehemalige Milan-Spieler, darunter der ehemalige Stürmer Jean-Pierre Papin, haben Leao aufgefordert, in Italien zu bleiben und sich weiterzuentwickeln. Laut Gazzetta dello Sport scheint dies auch die Denkrichtung des portugiesischen Stars zu sein. Es wurde berichtet, dass Leao vor Beginn der Weltmeisterschaft im November eine Einigung über eine Verlängerung mit Milan erzielen will, um mögliche Ablenkungen zu vermeiden. Berichten zufolge bietet ihm der Meister der Serie A eine Gehaltserhöhung im Wert von etwa 6 Millionen Euro pro Saison an, aber Leao will eine Zahl, die näher an 7 Millionen Euro liegt.

Aber wo auch immer Leaos Zukunft liegt, sicher ist, dass er herausgefunden hat, wie er sein Potenzial in spiel- und meisterhafte Leistungen umsetzen kann. Und er hat es in Mailand getan, was die Entscheidung beeinflussen könnte, wo er seine nächsten Jahre spielen möchte.

„Gott hat mir das Talent gegeben, was selten ist, aber ich muss Opfer und harte Arbeit hinzufügen“, sagte Leao in einem Interview mit La Repubblica. „Ich habe ein Talent zu kultivieren, aber im Fußball spielt man nicht alleine, und ich habe bewiesen, dass ich es in Mailand schaffen kann.“

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