Omicron gilt als milderes Coronavirus, aber Wissenschaftler sind sich nicht sicher

Über zwei Jahre lang gelang es Cathy Baron und Sara Alicia Costa, dem Coronavirus auszuweichen. Aber trotz vollständiger Impfung und Auffrischung wurden sie schließlich von der Omicron-Variante erwischt.

Baron ist Schauspielerin und Tanzlehrerin und lebt in Santa Monica. Costa ist Architekt in Austin, Texas. Beide sind 40 und gesund. Aber die beiden Freunde sahen zwei sehr unterschiedliche Seiten der Variante, von der sie erwarteten, dass sie sanfter zu ihren Opfern sei als frühere Stämme.

Für Costa machte die Omicron-Variante ihrem Ruf der Milde alle Ehre und verursachte ein paar Tage lang Kopfschmerzen und „so etwas wie eine miese Erkältung“. Eine Woche nach dem positiven Test besuchte sie Baron und surfte in Santa Monica.

Barons Krankheit war zutiefst züchtigend. Sie war mehrere Tage mit hohem Fieber und lähmenden Muskelschmerzen platt und zu erschöpft, um drei Wochen lang ihre Poledance-Klasse zu unterrichten. Zwei Monate später kämpft sie immer noch mit Müdigkeit, Gehirnnebel und episodischen Hustenanfällen. Sie hofft, diese Erfahrung nie wiederholen zu können.

Baron und Costa sind das, was Wissenschaftler als „n von 2“ abtun würden. Wenn ihre Erfahrung eine Studie wäre, wäre die Stichprobengröße viel zu klein, um Schlussfolgerungen zu ziehen, insbesondere solche, die so wichtig sind wie die, ob die Omicron-Variante wirklich weniger virulent ist als die SARS-CoV-2-Varianten, die davor kamen.

Und doch sind ihre gegensätzlichen Erfahrungen so aufschlussreich wie viele der bisher durchgeführten Forschungsstudien, die versucht haben, festzustellen, wie gefährlich Omicron wirklich ist.

„Das ist eine ausgezeichnete Frage“, sagte Dr. Stanley Perlman, ein Virologe der University of Iowa und ein führender Experte für Coronaviren. Viele Forscher glauben, die Antwort zu kennen, und „ich denke, es stimmt“, dass die Omicron-Variante mildere Krankheiten verursacht, sagte er. Aber das wahre Bild sei „nicht klar“, warnte er.

Omicron kam zu einer Zeit in die Vereinigten Staaten, als 60 % der Amerikaner den Schutz von COVID-19-Impfstoffen hatten und etwa ein Drittel der Amerikaner (einschließlich einiger Geimpfter) eine frühere Infektion hatte. Es gab nicht nur ein hohes Maß an Bevölkerungsimmunität, diejenigen, die krank wurden, hatten Zugang zu Behandlungen, die Menschen, die an dem ursprünglichen Stamm aus Wuhan, China, oder den folgenden Alpha- und Delta-Varianten erkrankt waren, nicht zur Verfügung standen.

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Vielleicht sind dies die Gründe dafür, dass Omicron-Infizierte tendenziell mildere Erkrankungen hatten.

„Es wird allgemein gesagt, dass Omicron von Natur aus weniger pathogen ist, aber dafür gibt es keine wirklichen Beweise“, sagte Dr. Christopher Chiu, ein COVID-19-Forscher am Imperial College London.

„Vergleiche mit Delta sind wie Äpfel und Birnen“, sagte er. „Delta war zu einer Zeit im Umlauf, als viele noch nicht geimpft oder bereits infiziert waren. Im Gegensatz dazu verursacht Omicron größtenteils Durchbruchinfektionen bei Menschen, die bereits einen teilweisen Schutz vor Immunität durch Impfstoffe oder Infektionen haben.“

Seit seinem ersten Erscheinen im November haben Forscher festgestellt, dass Omicron im Vergleich zu früheren Varianten weniger wahrscheinlich Infizierte ins Krankenhaus oder zu ihren Gräbern schickte.

Zuerst in Südafrika und später in Gemeinden in ganz Amerika widersetzte sich die neue Variante den Erwartungen, die durch frühere Schwankungen hervorgerufen wurden. In den zwei bis drei Wochen nach dem Anstieg der Omicron-Fälle stiegen auch die Krankenhauseinweisungen und Todesfälle – aber langsamer, und sie hatten ihren Höhepunkt auf niedrigeren Niveaus erreicht.

Wie die Amerikaner aus harter Erfahrung gelernt haben, ist die Omicron-Variante dennoch ein äußerst fähiger Killer. Etwas mehr als 200.000 der COVID-19-Todesfälle des Landes sind wahrscheinlich auf eine Version der Omicron-Variante zurückzuführen, die hier um Thanksgiving herum ankam und im Januar dominant wurde.

Und vergessen Sie nicht, fügte Perlman hinzu: In den Vereinigten Staaten sterben immer noch täglich etwa 400 Menschen.

Wie viel von der vermeintlichen Milde von Omicron auf die Schutzwirkung von Impfstoffen zurückzuführen ist, ist nicht wirklich bekannt.

Im Juni kamen die Centers for Disease Control and Prevention zu dem Schluss, dass COVID-assoziierte Krankenhauseinweisungen bei ungeimpften Erwachsenen 4,6-mal höher waren als bei geimpften Personen. Aber das Bild ist trüber, als solche Daten vermuten lassen.

Die Immunprofile der Amerikaner sind sehr unterschiedlich, was es schwierig macht, Menschen in ordentliche Kategorien einzuteilen und zu vergleichen, wie es ihnen ergangen ist, wenn sie von verschiedenen Varianten infiziert wurden. Diejenigen, die geimpft wurden, erleben verschiedene Grade einer nachlassenden Immunität, selbst wenn sie aufgefrischt wurden. Gleiches gilt für Menschen, die sich von Infektionen erholt haben. Die Bereitschaft ihres Immunsystems hängt davon ab, wie lange die Infektion zurückliegt, welche Variante sie infiziert hat, ihr Impfstatus und Faktoren wie das Alter und die Medikamente, die sie einnehmen.

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Bei so vielen zu berücksichtigenden Variablen ist es für Forscher schwierig, einen sauberen Vergleich zwischen Omicron und seinen Vorgängern zu ziehen. Aber sie haben es versucht.

In einer in Nature veröffentlichten Studie zeigten Wissenschaftler, dass Omicron von einer Vielzahl menschlicher Gewebe angezogen wurde. Bei der Beobachtung in Petrischalen etablierte sich die Variante in Zellen, die die oberen Atemwege des Atmungssystems nachahmten, wenn auch mit weniger Begeisterung als die Delta-Variante. Darüber hinaus war Omicron weitaus weniger geschickt darin, Zellen der unteren Atemwege, einschließlich Lungengewebe, zu infizieren als Delta oder der ursprüngliche SARS-CoV-2-Stamm, der Wuhan verließ.

Und in Studien, in denen Tiere wie Hamster und gentechnisch veränderte Mäuse infiziert wurden, verursachte die Omicron-Variante weniger Gewichtsverlust (ein Hinweis auf eine schwere Krankheit) und löste weniger Entzündungen in der Lunge aus als entweder Delta oder der ursprüngliche Stamm.

Zu der Unsicherheit trägt die Tatsache bei, dass die Coronavirus-Tests gerade zu dem Zeitpunkt, als sich die Omicron-Variante durchsetzte, umfassende Änderungen erfahren haben. Als die Tests zu Hause ausgeweitet wurden und den Gesundheitsbehörden weniger Neuinfektionen gemeldet wurden, wurde die Beziehung zwischen Fällen einerseits und Krankenhausaufenthalten und Todesfällen andererseits – ein zuvor zuverlässiges Maß für die Krankheitsfähigkeit einer Variante – weniger zuverlässig.

Die erstaunliche Ansteckungskraft der Omicron-Variante und die Neigung, neue Untervarianten abzuspalten, verkomplizieren das Bild noch mehr. Bei einem kürzlich von der Food and Drug Administration einberufenen Treffen zuckten sogar Experten der Behörde mit den Schultern, als sie gebeten wurden, die Untervarianten zu vergleichen.

Insgesamt haben diese Omicron-Subvarianten Delta so schnell beiseite geschoben, dass Ärzte und Forscher keine Zeit hatten, Gruppen ähnlicher Patienten zu sammeln, die Viren, die sie infizierten, genetisch zu sequenzieren und zu vergleichen, wie ihre Krankheiten fortschritten.

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Das ist die Art von Studie, die Licht auf die unterschiedlichen Erfahrungen von Cathy Baron und Sara Alicia Costa werfen könnte. Sie sind ein scheinbar gut zusammenpassendes Paar gesunder 40-jähriger Frauen, doch Omicron griff eine von ihnen wie einen Löwen an und behandelte die andere wie ein Lamm. Mit den Erfahrungen von Hunderten oder Tausenden von Menschen könnte eine solche Forschung Faktoren aufdecken, die eine Omicron-Infektion in die eine oder andere Richtung schubsen.

Es gibt einen direkteren Weg, um zu erfahren, wie Omicron im Vergleich zu früheren Varianten in seiner Fähigkeit, krank zu machen und zu töten, abschneidet. Forscher könnten Freiwillige absichtlich mit verschiedenen Versionen des Coronavirus infizieren und ihre physiologischen Reaktionen auf eine Infektion im Verlauf einer Krankheit verfolgen.

Chiu und seine Kollegen vom Imperial College London haben ein solches Unterfangen im Sinn. Sie planen „Human Challenge“-Studien mit den Delta- und Omicron-Varianten, um eine Studie zu spiegeln, die bereits mit der ursprünglichen Version des Virus durchgeführt wurde.

Die daraus resultierenden Daten könnten ein klareres Bild darüber liefern, wie sich Omicron bei gesunden Menschen genau verhält und wie sich eine frühere Infektion oder unterschiedliche Impfstufen auf die Krankheit einer Person auswirken.

Chiu sagte, eine neue Studie würde versuchen, Menschen einzuschreiben, die durch Impfung, eine frühere Infektion oder eine Kombination aus beidem Immunität erlangt haben. Das würde ihnen mehr Aufschluss darüber geben, ob die sogenannte hybride Immunität ein wichtiges Bollwerk gegen das Erkranken in der Omicron-Ära ist.

Wenn die Forschung bestätigt, dass die Omicron-Variante tatsächlich milder ist als ihre Vorgänger und dass ihre Einnahme einen gewissen Schutz vor zukünftigen Krankheiten bietet, könnten einige zu dem Schluss kommen, dass es an der Zeit ist, das Virus sich ausbreiten zu lassen.

Baron würde sich davon überzeugen lassen.

„Wenn die Leute sagen ‚Lass es einfach krachen‘ und uns immer wieder anstecken lassen – das macht mir Angst“, sagte sie. „Ich will es nicht einfach krachen lassen. Ich will es nicht noch einmal bekommen.“

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