Ökologen retteten Weißkopfseeadler mit Helikopter-Elternschaft

Peter Sharpe baumelte 100 Fuß unter einem Hubschrauber, der mit einem Gurt um seine Brust gesichert war. In seinen Händen hielt der Forschungsökologe eine kleine Schachtel mit glatten ovalen Gegenständen aus Harz, die den Kreideeiern eines Weißkopfseeadlers ähnelten. Der Hubschrauberpilot schwang das Fahrzeug über einem breiten Weißkopfseeadlernest auf einem Felsvorsprung hoch auf einer Klippe – und Sharpe stieg ein. Zwischen den Stöcken und dem Nistmaterial entdeckte er zwei Eier mit Muscheln, die wahrscheinlich durch das Gewicht brütender Eltern zerquetscht würden . Blitzschnell tauschte Sharpe die Eier gegen die Harzattrappen und signalisierte dem Piloten, dass er bereit sei zu gehen.

Szenen wie diese spielten sich zwischen 1989 und 2009 bis zu viermal im Jahr auf Santa Catalina und Santa Cruz ab, zwei der acht Kanalinseln vor der Küste von Santa Barbara, Kalifornien. Sharpe transportierte die Eier zur Inkubation in den San Francisco Zoo und Bringen Sie die Jungtiere Wochen später zurück, damit die nistenden Eltern sie aufziehen können. Biologen wanderten auch zu Nestern, um Eier zu untersuchen und sie bei Bedarf für eine Inkubation außerhalb des Standortes zu sammeln.

Diese Missionen zum Tauschen von Eiern mögen extrem klingen – aber zu dieser Zeit waren es auch die Umstände für den Nationalvogel der USA. Bis 1963 war die Zahl der nistenden Paare von Weißkopfseeadlern in den angrenzenden 48 Staaten auf ein Tief von 417 gesunken. Als das Projekt in Kalifornien 1989 begann, war diese nationale Zahl auf 2.680 gestiegen, doch die US-Bevölkerung blieb ziemlich anfällig. Auf den Kanalinseln hatten die Auswirkungen des starken Insektizids DDT (Dichlordiphenyltrichlorethan), das Mitte des 20. Jahrhunderts in der US-Landwirtschaft weit verbreitet war, bereits Mitte der 1950er Jahre dazu beigetragen, eine Population von 35 Weißkopfseeadlerpaaren auszulöschen. DDT verdünnte einige Eierschalen so sehr, dass sie leicht zerquetscht wurden, und das Insektizid dehydrierte andere: Es vergrößerte die Schalenporen während der Reifung und ließ die Flüssigkeit im Inneren verdunsten.

Heute leben 60 Weißkopfseeadler auf den Kanalinseln. Laut einer kürzlich vom US-amerikanischen Fisch- und Wildtierdienst (FWS) veröffentlichten Umfrage aus dem Jahr 2020 gedeihen mehr als 316.000 von ihnen im ganzen Land. Zuchtbemühungen in Gefangenschaft wie die von Sharpe und das natürliche Bevölkerungswachstum – dank des Schutzes des Bundes, einschließlich eines DDT-Verbots – haben die Zahl der Weißkopfseeadler vor dem weit verbreiteten Einsatz des Pestizids noch nicht wiederhergestellt. Aber die Populationen der Weißkopfseeadler erholen sich ebenso wie die der anderen von DDT betroffenen Raubvogelarten wie Wanderfalken und Fischadler.

Die Fortschritte bei Weißkopfseeadlern sind auf viele öffentliche und private Bemühungen zum regionalen und nationalen Schutz der Arten zurückzuführen. Zuchtprogramme in Gefangenschaft und andere Erhaltungsbemühungen haben den heutigen Biologen auch genauere Einblicke in Schwankungen der Weißkopfseeadlerzahlen, die entscheidende Rolle, die diese Vögel in Ökosystemen spielen, und wie sie am besten geschützt werden können, gegeben.

Die Erfolge für Weißkopfseeadler waren Jahrzehnte in der Entstehung. 1972 nahmen die Aussichten für sie und andere Raubvögel eine erste bedeutende Wende zum Besseren, als die Bundesregierung DDT verbot. Ein Jahr später verabschiedete der Kongress das Gesetz über gefährdete Arten, das Weißkopfseeadler schützte.

„Wenn Sie 1972 Ornithologen befragt und sie gefragt hätten:‚ Um welche Vogelgruppen sind Sie am meisten besorgt? ‘ Sie wissen, dass Raptoren ganz oben auf der Liste standen “, sagt Brian Millsap, nationaler Raptorkoordinator bei FWS. “In den Jahrzehnten zwischen den 1970er Jahren und jetzt haben Raptoren als Gruppe aufgrund des Verbots von DDT ihren Status massiv verbessert.”

Diese historischen Maßnahmen sind jedoch nur ein Teil der Erfolgsgeschichte des Weißkopfseeadlers. Ein entscheidender, aber oft übersehener Moment für die Vögel in Kalifornien, von dem angenommen wurde, dass sie genetisch einzigartig sind, kam 1986. Im Rahmen der Bemühungen, die legendären Raubvögel im Staat zu retten, bildeten Naturschutzgruppen und Regierungsbehörden eine Koalition, um sie zu initiieren Was würde eines der größten Zucht- und Wiederansiedlungsprogramme für Weißkopfseeadler in Gefangenschaft im Land werden?

Zu Beginn nahmen Wildbiologen und Ornithologen Adler aus Nestern im US-Bundesstaat Washington und in Alaska sowie in British Columbia, um die Kanalinseln neu zu bevölkern. Biologen brachten andere aus Nordkalifornien in Lebensräume im San Francisco Zoo, der bereits ein Zuchtprogramm für Schleiereulen und Wanderfalken in Gefangenschaft durchführte. Mitte der neunziger Jahre beherbergte das Avian Conservation Center des Zoos acht Brutpaare von Weißkopfseeadlern. Ihre Nachkommen wurden in freier Wildbahn auf den Kanalinseln und in der Region Big Sur wieder eingeführt, um Kaliforniens wilder Weißkopfseeadlerpopulation zu helfen, sich zu erholen.

Als sich die Paare auf den Kanalinseln wieder paarten, begann Sharpe mit den Eiaustausch-Missionen. DDT und eine Chemikalie, zu der es zerfällt – Dichlordiphenyldichlorethylen (DDE) -, blieben in der Meeresumwelt erhalten und konzentrierten sich auf Tiere, als sie die Nahrungskette hinaufgingen, nachdem die Hersteller vor der kalifornischen Küste Industrieabfälle freigesetzt hatten. (Die Forscher kündigten auch gerade neue Beweise an, die darauf hindeuten, dass Fass für Fass DDT vor der Küste von Santa Catalina in den Ozean geworfen wurde.) Eier schlüpften im Zoo von San Francisco oft nicht zurück, vielleicht weil sie ungesund waren oder zu früh bewegt wurden gelegt. In solchen Fällen würden Sharpe und seine Kollegen Jungtiere von den gefangenen Adlern des Zoos in die wilden Nester überführen.

Das Warten darauf, dass sich die Bevölkerung nach dem DDT-Verbot auf natürliche Weise erholt – eine Möglichkeit, nachdem die Zahl der Adler gestiegen ist, um nicht beanspruchte Gebiete zu erkunden – hätte ein Jahrhundert oder länger dauern können. Die Bemühungen zur Zucht und Wiedereinführung in Gefangenschaft haben die Restaurierung in Kalifornien erfolgreich vorangetrieben, sagt Sharpe, der am Institute for Wildlife Studies (IWS) arbeitet, einer gemeinnützigen Organisation für Biodiversitätsforschung, die die Wiederherstellungsbemühungen mit anderen Gruppen koordiniert hat.

Im Jahr 2005 begann IWS, Weißkopfseeadlereier selbst zu inkubieren, um den Transport der Eier und Adler einzuschränken, und die Zusammenarbeit mit dem San Francisco Zoo wurde beendet. Nur ein Jahr später kam der bedeutendste Wendepunkt für die Weißkopfseeadler auf den Kanalinseln: das erste in freier Wildbahn geschlüpfte Ei, etwas, von dem Sharpe nicht sicher war, ob er es in seinem Leben sehen würde.

Um festzustellen, ob sich die Populationen der Weißkopfseeadler landesweit erholten, ermittelte FWS die Nestzahlen der Biologen aus den US-Bundesstaaten. Bis 2007 waren die Zahlen so weit gestiegen, dass die Behörde die Vögel von der Liste der gefährdeten Arten gestrichen hatte. Zwei Jahre später verpflichtete sich FWS im Rahmen der Überwachung nach dem Delisting gemäß dem Endangered Species Act, die Anzahl der Weißkopfseeadler mithilfe von Luftaufnahmen zu aktualisieren. Diese Aufgabe wird nun alle sechs Jahre abgeschlossen.

Für die jüngste Weißkopfseeadler-Umfrage, die zwischen 2018 und 2019 durchgeführt wurde, arbeiteten FWS-Wildbiologen mit dem Cornell University Lab of Ornithology zusammen und fügten der Luftzählung einen weiteren Datensatz hinzu. Forscher Orin Robinson und Erica Stuber. Beide analysierten dann in Cornell Hunderttausende von Vogelchecklisten, die bei eBird eingereicht wurden, einer Online-Datenbank mit Arten, die von Vogelbeobachtern in freier Wildbahn beobachtet wurden. FWS-Wissenschaftler verwendeten beide Datensätze in einem ausgeklügelten Populationsmodell. Das Ergebnis war eine höhere und genauere Schätzung der Anzahl der Weißkopfseeadler im Vergleich zu den Vorjahren: Vervierfachen Sie die Zahl, die in der vorherigen Luftaufnahme von 2009 ermittelt wurde.

„Wir haben nach Wegen gesucht, um herauszufinden, wie wir sie nutzen können [eBird] als Ressource, die uns hilft, Entscheidungen zur Erhaltung und Bewirtschaftung dieser Arten zu treffen “, sagt Stuber. Die Zusammenarbeit zwischen Cornell und FWS könnte bald ein detaillierteres Bild der Raubvogelpopulationen auf nationaler Ebene zeichnen. Die beiden diskutieren derzeit ein Projekt zur Bewertung der Steinadlerzahlen.

Forscher haben jetzt 90 Prozent der Weißkopfseeadler auf den Kanalinseln gebändert, um die Populationen dort weiter zu untersuchen. Ob sich das Ökosystem vollständig in seinen Zustand vor der DDT erholt, ist noch offen. Seit diesem ersten Küken im Jahr 2006 sind mehr als 150 Adler aus wilden Nestern auf den Inseln geschlüpft, sagt Sharpe. Und die Nachrichten werden immer besser: Adlerpaare zogen dort 2019 22 Jungvögel auf, mehr als je zuvor.

Wenn die steigenden Zahlen der Weißkopfseeadler auf den Kanalinseln und im Rest der USA etwas aussagen, können wir laut Millsap den Bevölkerungsrückgang verlangsamen oder sogar umkehren und den Arten helfen, sich zu erholen. “Sobald wir eine Bedrohung identifiziert haben und diese direkt und direkt angehen können, haben wir das Potenzial, eine Art zu retten, die sonst eindeutig aussterben wird.”

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