„Niemals aufgeben“: Warum der Kampf der Welt gegen Polio noch nicht zu Ende ist | Polio

EINAls Achtjährige wurde Anita Ghai während einer Sonnenfinsternis halstief in einem Schlammgrab begraben, während ihre Mutter unter Druck gesetzt wurde, Verse aus hinduistischen Schriften zu singen – angeblich um Ghai von Polio zu heilen, an der sie sich in dem Alter zugezogen hatte von zwei. „Ich trage immer noch Schuld – für das, was meine Mutter wegen mir ertragen musste“, sagt Ghai, jetzt 67 und Dekan an der Ambedkar University in Delhi.

Solche Alpträume, dachte Ghai, seien vorbei, als die Weltgesundheitsorganisation im März 2014 Indien – Heimat der Hälfte aller Polio-Fälle im Jahr 2009 – für frei von der Krankheit erklärte. Doch acht Jahre später spielt sich weltweit eine besorgniserregende Abfolge von Ereignissen ab. Pakistan hat eine Reihe neuer Fälle erlebt und damit einen Zeitraum von 15 Monaten ohne einen einzigen neuen Fall von Polio beendet. Das Wildvirus aus Pakistan hat zu Infektionen in Mosambik und Malawi geführt, die zuvor frei von der Krankheit waren.

Im Juni meldete die WHO Fälle von impfstoffbedingter Polio – bei der sich ein abgeschwächtes Virus im Impfstoff selbst in der Umwelt ausbreitet und Menschen infiziert – in Eritrea, Ghana, Togo, der Elfenbeinküste, Israel, Jemen, Nigeria und der Demokratischen Republik Kongo. Und im Juli wurde bei einem Patienten in einem Vorort von New York City durch Impfung verursachte Kinderlähmung diagnostiziert. In den vergangenen sechs Wochen wurden auch in Kalkutta und London Spuren dieser Form des Virus in Abwasserproben gefunden.

Gesundheitspersonal mit einer Kiste mit Polio-Impfungen an einem Bahnhof in Kalkutta, Indien. Foto: Piyal Adhikary/EPA

Diese scheinbar nicht zusammenhängenden Fälle verdeutlichen eine gemeinsame Bedrohung: Laut WHO-Daten fielen die Polio-Impfraten im Jahr 2021 weltweit auf den niedrigsten Stand seit 15 Jahren, da die Impfinitiativen während Covid unterbrochen wurden. Indien und Indonesien, zwei der bevölkerungsreichsten Nationen der Welt, haben einen besonders starken Rückgang der Impfrate erlebt.

Das macht die jüngste Flut von Fällen zu einem Kanarienvogel in einer Kohlenmine, sagen Experten – und warnen davor, dass die in den meisten Teilen der Welt beseitigte lähmende Krankheit zurückkehren könnte, insbesondere in dicht besiedelten Regionen, wenn die Länder ihre Bemühungen um Impfungen und Überwachung nicht verdoppeln.

„Es war ziemlich beängstigend“, sagt der Virologe T. Jacob John, einer der Gründer des indischen Polio-Impfprogramms, über die Virusspur, die in Kalkuttas Abwasserkanälen gefunden wurde. „Ein paar weitere Fälle wie dieser, und wir hätten einen Ausbruch erwarten können.“

Das ist nicht nur ein hypothetisches Szenario: 2018 kam es in Papua-Neuguinea zu einem Ausbruch von durch Impfungen verursachten Polio-Infektionen, 18 Jahre nachdem das Land für frei von der Krankheit erklärt wurde.

Bisher gibt es keine Hinweise darauf, dass die jüngsten Fälle eine unkontrollierte Ausbreitung des Virus darstellen, zumindest in den USA, Großbritannien und Indien, sagen Experten. In Kalkutta untersuchten Ermittler alle Nachbarschaften in der Nähe, in denen Spuren des Virus gefunden worden waren, um sicherzustellen, dass niemand möglicherweise mit Polio infiziert war.

Dass die Gesundheitsbehörden Fälle – und Spuren im Abwasser – nachweisen konnten, weist auf die Stärke der Überwachungssysteme in diesen Ländern hin. „Das ist beruhigend für mich“, sagt Raman Bhatia, ein erfahrener indischer Polio-Impfstoff-Aktivist, der mit Rotary International verbunden ist, der US-amerikanischen Non-Profit-Organisation, die eine der Säulen der weltweiten Polio-Impfbemühungen ist.

Aber wie die Impfwerte sind auch die regelmäßigen Kontrollen auf Lähmungsfälle im Zusammenhang mit Polio in den letzten zwei Jahren zurückgegangen. In Indonesien stellten Forscher fest, dass diese Überwachung während der Pandemie stark gestört war.

Das sind schlechte Nachrichten, sagt Luthfi Azizatunnisa’, ein Forscher für öffentliche Gesundheit an der Universitas Gadjah Mada in Yogyakarta und Hauptautor der indonesischen Studie. Das Land hat Taschen mit geringer Impfabdeckung, sagt sie. „Wenn die Überwachung unterbrochen wird, werden wir das in der Umwelt oder Gemeinschaft zirkulierende Poliovirus nie erfahren oder möglicherweise übersehen.“

Insgesamt ist die weltweite Polio-Belastung durch das Wildvirus seit 1988, als die Krankheit in mehr als 125 Ländern endemisch war und jährlich 350.000 Menschen infizierte, um 99 % zurückgegangen. Heute sind diese Länder auf nur noch zwei geschrumpft: Pakistan und Afghanistan.

Der Anstieg der durch Impfstoffe verursachten Polio-Fälle hat unter einigen Experten die Debatte über die Vorteile der beiden Hauptarten der Immunisierung, die üblicherweise gegen die Krankheit eingesetzt werden, neu entfacht.

Die erste, bekannt als IPV, verwendet einen inaktivierten Virus und wird injiziert. Das andere, oral verabreichte Virus ist als OPV bekannt und trägt ein abgeschwächtes, aber aktives Virus, das nach der Zirkulation in einer Population mutieren und gelegentlich zu Ausbrüchen führen kann.

„Nationen, die ausschließlich IPV verwenden, laufen nicht Gefahr, neue zirkulierende, von Impfstoffen abgeleitete Polioviren zu erzeugen“, sagt Walter Orenstein, ehemaliger Direktor des nationalen US-Immunisierungsprogramms. Aus diesem Grund sind westliche Nationen fast ausschließlich auf IPVs angewiesen. Aber auch sie könnten unbeabsichtigt Polio-Impfstoffe aus Ländern importieren, in denen das OPV verwendet wird, sagt er.

Ein Kind wird in Banda Aceh, Indonesien, gegen Polio und Diphtherie geimpft.
Ein Kind wird in Banda Aceh, Indonesien, gegen Polio und Diphtherie geimpft. Laut WHO verhindern weltweite Immunisierungs- und Impfprogramme jedes Jahr zwei bis drei Millionen Todesfälle. Foto: Hotli Simanjuntak/EPA

Tropfen sind im Vergleich zu Injektionen einfacher zu verabreichen, da sie kein qualifiziertes medizinisches Fachpersonal erfordern, sagt Jay Wenger, Direktor des Polio-Teams der Bill & Melinda Gates Foundation. Laut Steven Wassilak, Associate Chief for Science in der Global Immunization Division der US Centers for Disease Control and Prevention (CDC), ist das OPV auch wirksamer als das IPV bei der Eindämmung der Übertragung des Poliovirus oral und durch Fäkalien. „Der OPV ist in Entwicklungsländern sinnvoll, in denen sanitäre Einrichtungen eine Herausforderung darstellen“, sagt er.

John ist nicht überzeugt: In einem im Juli im medizinischen Journal Lancet veröffentlichten Brief stellte er die Beweise hinter der Vorstellung in Frage, dass sich das Virus in ärmeren Ländern hauptsächlich über orale oder fäkale Wege verbreitet.

Klar ist, dass die vom Impfstoff stammende Polio ebenso wie das Wildvirus unter den Ungeimpften nach Opfern sucht. Diejenigen, die alle ihre Dosen erhalten haben, sind größtenteils immun gegen das aus dem Impfstoff stammende Virus, wenn sie ihm in der Luft oder im Wasser begegnen.

„Der primäre Risikofaktor für jedes Poliovirus – sei es wild oder aus einem Impfstoff stammend – ist eine geringe Durchimpfungsrate“, sagt Zubair Wadood, ein in Genf ansässiger Epidemiologe der WHO. „Wenn eine Bevölkerung vollständig geimpft ist, ist sie vor jeder Form von Poliovirus geschützt.“

Die Bedrohung steigt, wenn die Impfwerte unter 80 % fallen, sagt John Ross, Assistenzprofessor für Medizin an der Harvard Medical School. Das schafft eine Öffnung für „das aus dem Impfstoff stammende Poliovirus und erhöht das Risiko, dass es in eine virulente Form zurückkehrt“, sagt er.

Indonesien, das eine Kombination aus OPV- und IPV-Impfstoffen verwendet, könnte besonders anfällig sein, schlägt Azizatunnisa vor. Laut WHO und Unicef ​​sank die Polio-Impfrate des Landes im Jahr 2021 auf 68 %. Auch Indien setzt größtenteils auf das OPV, obwohl die Impfraten nicht unter 80 % gefallen sind.

Ein Gesundheitshelfer geht mit einem medizinischen Kit durch eine enge, mit Abwasser gefüllte Straße.
Eine Gesundheitshelferin geht durch eine enge, mit Abwasser gefüllte Straße, als sie sich einem Haus nähert, um eine Polio-Impfung zu verabreichen, Lahore, Pakistan, 2020. Foto: KM Chaudary/AP

Desinformation und Verschwörungstheorien erreichten inmitten der Pandemie neue Höhen und wirkten sich auch auf die Raten aus, sagt Wassilak. „Heute ist das eine Herausforderung, der wir uns stellen müssen, um die Impfwerte wieder zu erhöhen.“

Reiche Nationen sollten ihre ärmeren Nachbarn nicht allein lassen, um mit dem Rückgang der Impfzahlen fertig zu werden, aber Gebernationen und -organisationen müssen ihre Unterstützung für die Global Polio Eradication Initiative verstärken, eine öffentlich-private Allianz, zu der die Gates Foundation, die CDC und die WHO gehören , Unicef, Rotary International und Gavi, die Impfallianz, sagt Wenger.

Für Gesundheitsveteranen wie Orenstein ist es ein Weckruf. „Wir sind immer noch gefährdet“, sagt er. Für Patienten wie Ghai sind die Folgen eines Ausrutschers gegen die schwächende Krankheit persönlicher.

„Meine Eltern haben mir beigebracht, niemals aufzugeben“, sagt der in Delhi lebende Professor. „Ich habe mich nicht von Polio besiegen lassen. Die Welt darf es auch nicht.“

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