NASA-Chef Bill Nelson spricht über Raketen, Mondpläne und Partnerschaften

Als Politiker war der Weltraum Bill Nelsons Sache. Er begann als Gesetzgeber in der Nähe der Weltraumküste Floridas, stieg 1978 zum Kongress auf und war 1986 das erste sitzende Mitglied des Hauses, das tatsächlich als Nutzlastspezialist an Bord des Space Shuttle Columbia in den Weltraum flog. Er verbrachte drei Amtszeiten im Senat, um das Budget der NASA zu gestalten und die Pläne der NASA, zum Mond zurückzukehren, von der politischen Seite aus zu steuern, bevor er 2018 ein Wiederwahlangebot verlor.

Jetzt ist er auf der anderen Seite und leitet die Agentur, die er jahrelang beaufsichtigt hat.

Nelson wurde am 3. Mai als 14. Administrator der NASA vereidigt und leitet die Raumfahrtbehörde in einem entscheidenden Moment, wobei bereits viel auf seinem Teller liegt. Er hat die Aufgabe, Astronauten wieder auf den Mond zu bringen, einen wachsenden Block internationaler Partner zu unterstützen, das Schicksal der 20 Jahre alten Internationalen Raumstation zu gestalten und den Flügel der NASA für Geowissenschaften zu stärken, um eine größere Rolle bei der Erforschung des Klimawandels zu spielen.

Wie sein Vorgänger, der Kongressabgeordnete, der zum NASA-Chef Jim Bridenstine wurde, möchte Nelson seine Erfahrungen im Senat nutzen, um die Menschen bis 2024 zum Mond zurückzubringen, eine Frist, die von der Trump-Administration festgelegt wurde. Das Übergangsteam von Präsident Biden verspottete das Ziel für 2024 als unrealistisch, aber Nelson nimmt es in einem gemessenen Ansatz an und hält es zurück, während er einen Mondschuss anerkennt, ist keine leichte Aufgabe.

Er steht bereits vor einigen Herausforderungen. Im vergangenen Jahr gab der Kongress der NASA nur ein Viertel von dem, was sie beantragte, um ihre erste Fahrt zum Mond seit 1972 zu finanzieren. Die Agentur, die von einem knappen Budget geplagt war, gab einen Plan zur Auswahl von zwei Unternehmen auf und erteilte Elon Musks SpaceX einen Einzelvertrag über 3 Milliarden US-Dollar seine aufstrebende Starship-Rakete für zwei erste Testflüge zur Mondoberfläche maßzuschneidern, einschließlich der ersten Astronautenlandung im Jahr 2024. Dies löste eine Welle der Opposition der beiden unterlegenen Unternehmen aus, die ebenfalls im Rennen um den Vertrag waren, sowie einen Pushback von Nelsons alte Freunde im Senat. Sie fordern die NASA auf, den Wettbewerb wieder zu eröffnen.

Am Freitag, den 14. Mai, Der Rand setzte sich virtuell mit Nelson zusammen, um über seine neuen Aufgaben als NASA-Administrator zu sprechen.

Dieses Interview wurde aus Gründen der Übersichtlichkeit leicht bearbeitet.

Wie genießt du deinen neuen Auftritt bei der NASA?

Ich trinke aus einem Feuerwehrschlauch.

Ha, wie ist das?

Es ist, als würde man versuchen, einen Schluck Wasser mit einer Lawine Wasser zu trinken. [Laughs] Ich habe einen Ball, ist die wahre Aussage. Natürlich ist dies ein Thema, in dem ich einige Erfahrungen gesammelt habe und das mich begeistert. Es ist einfach ein großes Privileg für mich, für diesen Job nominiert und bestätigt worden zu sein. Wir haben dieses Jahr also viel zu tun, und Sie werden sehen, wie sich diese Dinge entfalten.

Es sieht so aus, als ob Ihr erster großer Test dieses Dilemma des menschlichen Landesystems ist, mit dem wir uns abfinden Bieten Sie Proteste und Sen. Maria Cantwells Änderungsantrag mit dem Ziel, den von SpaceX gewonnenen Wettbewerb wieder zu eröffnen. Haben Sie Ihre Erfahrungen im Senat genutzt und mit Ihren Senatsfreunden darüber gesprochen?

So. Ich habe viele Gespräche mit Senatoren, Kongressabgeordneten und insbesondere deren Mitarbeitern und Mitarbeitern des Weißen Hauses geführt. Hier geht es um das Budget, und ich habe argumentiert, dass wir in Zukunft einen intensiven Wettbewerb um das menschliche Landungssystem brauchen. Und natürlich ist mit dem Protest gegen den SpaceX-Preis bis zum 1. August alles eingefroren. Je nachdem, wie das geht, werden wir die Konkurrenz brauchen. Maria Cantwell sprach bei meiner Anhörung zur Bestätigung darüber. Und natürlich habe ich ihr versichert, dass der Wettbewerb gut ist und Sie durch den Wettbewerb mehr Effizienz und Leistung erzielen.

Aber der Kongress muss seinen Beitrag leisten. Und das heißt, das Geld vorzubereiten, zu planen und bereitzustellen, damit wir einen intensiven Wettbewerb haben und mehr als einen Preisträger haben können. Im Budget des letzten Jahres hatte die NASA 3,4 Milliarden US-Dollar für diesen Wettbewerb beantragt, und der Kongress stellte 850 Millionen US-Dollar zur Verfügung. Mit dieser Art von Finanzierung kann man den Wettbewerb einfach nicht machen.

Da der Proteststreit anhängig ist und nicht viel Geld zur Verfügung steht, ist unklar, ob die NASA einfach ein weiteres Unternehmen hinzufügen kann, um mit SpaceX zusammenzuarbeiten. Aber denken Sie angesichts dieses Ziels für 2024, dass es der richtige Weg sein sollte, den HLS-Wettbewerb schnell wieder zu eröffnen, um neben SpaceX ein weiteres Unternehmen hinzuzufügen? Oder sollten diese anderen Unternehmen warten, um zukünftige Wettbewerbe zu nutzen?

Wenn die Auszeichnung von SpaceX nicht aufgehoben wird und Sie aufgrund der Aussage des Government Accountability Office, dass SpaceX der Gewinner ist, fortfahren, müssen Sie sich alle diese Folgeverträge ansehen. Die Auszeichnung von SpaceX gilt nur für einen Demonstrationsflug, bei dem Menschen landen und sicher auf die Erde zurückgebracht werden. Dann kommen Sie in die Nutzungsverträge – und es wird viele davon geben – und dafür wird die Konkurrenz da sein.

Wenn der Bid-Protest erfolgreich ist, müssen Sie den ursprünglichen Wettbewerb erneut starten, und dort wird der Kongress hoffentlich die Ressourcen für einen intensiven Wettbewerb bereitstellen.

Der SpaceX-Preis besagt, dass sie 2024 auf dem Mond landen können. Natürlich wissen wir, dass der Weltraum schwierig ist. Aufgrund der Entwicklung der Technologie und der einzigartigen Umgebung des Weltraums usw. sagt uns die Geschichte oft, dass es zu Verzögerungen kommt. Aber 2024 ist der Zeitplan, wie er in der Auszeichnung festgelegt ist, und das ist es, was wir planen – und gleichzeitig die ernüchternde Realität zu erkennen, dass der Raum hart ist.

Der damalige Kandidat für den NASA-Administrator Bill Nelson stößt nach seiner Anhörung zur Bestätigung am 21. April 2020 mit Senatorin Maria Cantwell, Vorsitzende des Handelsausschusses des Senats, der die NASA überwacht, an die Ellbogen.
Foto von Joey Roulette / The Verge

Sprechen wir über die NASAs Weltraum-Startsystem. Wie sehen Sie die Zukunft von SLS? Welche Rolle sollte SLS langfristig in der Vision der NASA für den Mond spielen?

Erinnern Sie sich an den Kontext, dass SLS konzipiert wurde, als wir vor 11 Jahren das NASA-Gesetz verabschiedeten, das die NASA auf das Dual-Course-Mandat setzte. Der kommerzielle Kurs und dann der andere Kurs bestand darin, die NASA aus der erdnahen Umlaufbahn zu bringen und über LEO hinaus zu erkunden. Es war zu der Zeit zu spüren, dass wir loslegen mussten, und wir sahen die Möglichkeiten unter dem Rat der NASA, viele der Technologien, die für das Space Shuttle entwickelt wurden, zu nutzen, zu verbessern und in das zu integrieren, was heute das ist SLS.

Der SLS wird gerade im Fahrzeugmontagegebäude um gestapelt [Kennedy Space Center]. Ich denke, es wird eine große Zukunft für die SLS geben, und sie wird unsere Astronauten in die Nähe des Mondes bringen, in eine sogenannte cislunare Umlaufbahn. Also ja, es wird viel Aktivität mit dem SLS geben.

Es gibt einige Leute in der Weltraumgemeinschaft, die das SLS-Programm als eine Art Jobprogramm kritisieren und dass sich trotz der bewährten Shuttle-Hardware der Rakete die Kosten und das Design kommerzieller Raketen erheblich verändert haben, seit der Kongress dieses Ziel mit zwei Kursen initiiert hat. Würden Sie dem überhaupt zustimmen?

Denken Sie daran, Platz ist schwer. Und der SLS macht sich bereit zu fliegen. Die anderen, die im Wettbewerb waren, sind nicht geflogen. Sie müssen also Schritt für Schritt bauen. Stellen Sie es also in einen Kontext, während Sie das bewerten.

In den Bereichen Klima und Geowissenschaften hat die Regierung Biden versprochen, den Vorsprung des Landes bei der Bekämpfung des Klimawandels zu stärken. Welche neuen Investitionen und Programme werden wir für die Klimawissenschaft und die grüne Luftfahrt in der anstehenden Haushaltsanfrage der NASA sehen?

Wie ich bei meiner Bestätigungsverhandlung sagte, wenn Sie den Klimawandel abschwächen wollen, müssen Sie ihn messen. Und wer macht das? Das ist die NASA, die das Raumschiff baut. Nehmen wir zum Beispiel Landsat 9, und das nach 50 Jahren Landsat in Partnerschaft mit der [United States Geological Survey]. Die NASA bietet sich wiederholende Bildgebung und zeigt in diesem halben Jahrhundert, was in der menschlichen Interaktion mit der Umwelt geschieht.

Das konnte ich vor 36 Jahren mit bloßem Auge vom Fenster eines Raumfahrzeugs aus deutlich sehen. Ich konnte zum Beispiel sehen, wie ich über die Südspitze Afrikas und über den Indischen Ozean ging. Und siehe da, da ist der Inselstaat Madagaskar, und sie hatten alle Bäume auf Madagaskar gefällt. Und als der Regen kam, gab es keine Vegetation, um den Mutterboden zu halten. Der Mutterboden ging die Flüsse hinunter, und das konnte man aus dem Weltraum deutlich sehen. Alle Mündungen der Flüsse hatten die hellblaue Farbe des Indischen Ozeans deutlich verfärbt.

Ich wollte zu internationalen Partnerschaften wechseln. Als Senator haben Sie manchmal harte Positionen gegenüber Russland eingenommen. Sie haben sie 2018 häufig wegen des Hackens von Wahlsystemen in Florida angerufen. Jetzt sind Sie bei der NASA, wo Russland einer der größten Partner im Weltraum ist. Müssen Sie Ihre Ansichten in Bezug auf Russland ein wenig ändern, und welche Zukunft sehen Sie für die Partnerschaft der NASA?

Russland ist unser Partner, seit das Eis mitten im Kalten Krieg 1975 mit Apollo-Sojus gebrochen wurde. Wir haben mit ihnen die Internationale Raumstation gebaut. Ich glaube, dass Russland weiterhin unser Partner sein wird, solange wir an der Raumstation beteiligt sind.

Sie wissen wahrscheinlich, dass ich die Lebensdauer der Station bis 2030 * verlängern möchte, und die Idee wäre schließlich, dass Sie die Privatindustrie die Raumstation danach bauen lassen. Und die NASA könnte sich auf die weitere Erforschung des Kosmos konzentrieren. Aber ich sehe eine weiterhin enge Zusammenarbeit. Unabhängig von den Aussagen, die Sie von Zeit zu Zeit hören und die auf etwas anderes hindeuten, denke ich, dass Russland letztendlich weiterhin unser Partner sein wird. Ich denke, wir müssen beobachten, wie Russland und China sagen, dass sie bei der Landung auf dem Mond zusammenarbeiten werden, aber es ist ein großer Unterschied, das zu sagen, als es zu tun. Deshalb möchte ich die Partnerschaft mit den Russen fortsetzen.

Wie beurteilen Sie eine Partnerschaft mit China? Durch die Wolf-Änderung ist es der NASA weitgehend untersagt, mit China zusammenzuarbeiten. Viele ehemalige NASA-Beamte haben die Idee unterstützt, mehr mit China zusammenzuarbeiten, als sie Verbündete der NASA wie Russland. Und Pam Melroy, Ihre neue Stellvertreterin, war letztes Jahr zitiert von Politico Der Versuch, China auszuschließen, sei “eine gescheiterte Strategie”. Stimmen Sie ihr darin zu und sollte die NASA mit China zusammenarbeiten?

Nun, es ist das Gesetz. Und bis das Gesetz geändert wird, werden wir uns an das Gesetz halten. Es gibt offensichtliche Dinge, bei denen Sie unabhängig vom Gesetz immer noch mit China zusammenarbeiten können. Wenn es China beispielsweise heute gelingt, einen Lander auf dem Mars zu landen, gibt es Dinge, die wir teilen können. [Editor’s Note: a few hours later, it landed successfully.] In Zukunft gibt es Dinge, die wir mit China teilen müssen, wie die Vermeidung von Weltraummüll. Es gibt also viele, viele solche Dinge, bei denen man wirklich eine kooperative Beziehung haben kann.

Denken Sie angesichts der derzeit wachsenden Beziehungen zwischen Russland und China, dass das Gesetz, der Wolf-Zusatz, geändert werden sollte? Oder würden Sie sich bemühen, die Wolf-Änderung zu ändern?

Geben Sie mir eine Weile Zeit, um im Sattel zu sitzen, und dann beantworte ich Ihre Frage.

Vielen Dank fürs Chatten, Bill.

Gern geschehen. Rufen Sie uns jederzeit an!

* Korrektur, 17. Mai, 18:20 Uhr ET: In einer ersten Version dieses Interviews sagte Nelson, er erwarte, dass die Lebensdauer der Internationalen Raumstation im Jahr 2023 enden werde. Er habe falsch geschrieben und 2030 gemeint, sagte ein Sprecher. Die derzeitige Verlängerung der Lebensdauer der Station dauert bis 2024, und als Senator drängte Nelson auf eine Verlängerung um 2030. Er unterstützt immer noch das Datum 2030.

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