„Mind Control“-Parasit macht Wölfe zu effektiven Rudelführern

Laut einer Analyse von mehr als 200 nordamerikanischen Wölfen führen Wölfe, die mit einem gewöhnlichen Parasiten infiziert sind, mit größerer Wahrscheinlichkeit ein Rudel an als nicht infizierte Tiere. Infizierte Tiere verlassen auch eher ihre Heimatrudel und schlagen auf eigene Faust los.

Der Parasit, Toxoplasma gondii, macht seine Wirte mutig – ein Mechanismus, der sein Überleben erhöht. Um sich sexuell fortzupflanzen, T. gondii muss den Körper einer Katze erreichen, normalerweise wenn ihr Wirt von einer gefressen wird. Das wird viel wahrscheinlicher, wenn der Parasit das Verhalten des Wirts ändert und ihn tollkühn macht. Die Forschungsergebnisse sind gemischt, aber bei Nagetieren korreliert die Infektion im Allgemeinen mit einer verringerten Angst vor Katzen und einem erhöhten Erkundungsverhalten. Bei Menschen wurden auch körperliche und Verhaltensänderungen festgestellt: Die Testosteron- und Dopaminproduktion wird erhöht und es werden mehr Risiken eingegangen.

Warmblütige Säugetiere können sich den Parasiten einfangen, indem sie ein infiziertes Tier fressen oder Formen davon einnehmen T. gondii im Kot infizierter Katzen ausgeschieden. Nach einer Phase akuter Infektion bilden sich im Muskel- und Gehirngewebe halbruhende Zysten, die für den Rest des Lebens des Wirts bestehen bleiben. Bis zu einem Drittel der Menschen könnten chronisch infiziert sein.

Einzigartiger Datensatz

T. gondii Es ist bekannt, dass es Wildtiere infiziert, aber nur wenige Studien haben seine Auswirkungen auf das Verhalten untersucht. In einer Arbeit wurde es wahrscheinlicher, dass infizierte Hyänen in Kenia von Löwen gefressen wurden. Connor Meyer und Kira Cassidy, Wildtierökologen an der University of Montana in Missoula, dachten an eine seltene Gelegenheit, eine Infektion mit dem Verhalten wilder Wölfe in Verbindung zu bringen: Daten über graue Wölfe (Wolf) über fast 27 Jahre intensiv im Yellowstone National Park, Wyoming, gesammelt. Einige Wölfe im Yellowstone leben in der Nähe von Pumas und stehlen manchmal Beute von ihnen (Puma concolor), von denen bekannt ist, dass sie den Parasiten tragen. Wölfe könnten sich infizieren, indem sie die Katzen – oder ihren Kot – fressen.

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Das Team untersuchte 256 Blutproben von 229 Wölfen, die ihr ganzes Leben lang sorgfältig beobachtet wurden, und ließ ihre Lebensgeschichten und ihren sozialen Status aufzeichnen. Meyer und Cassidy fanden heraus, dass infizierte Wölfe mit 11-mal höherer Wahrscheinlichkeit als nicht infizierte Wölfe ihre Geburtsfamilie verlassen, um ein neues Rudel zu gründen, und mit 46-mal höherer Wahrscheinlichkeit Rudelführer werden – oft die einzigen Wölfe im Rudel, die sich fortpflanzen.

„Wir haben dieses Ergebnis erzielt und uns nur mit offenem Mund angestarrt“, sagt Meyer. „Das ist viel größer, als wir dachten.“ Die Arbeit erscheint heute in Kommunikationsbiologie.

Dan Macnulty, ein Wolfsbiologe an der Utah State University in Logan, sagt, die Studie „liefert überzeugende Beweise für den tiefgreifenden Einfluss, den Krankheitserreger auf die Ökologie und das Verhalten von Wildtierpopulationen haben können“. Er fügt hinzu, dass dies den immensen Wert der Langzeitstudie von Wölfen und anderen Wildtieren im Yellowstone-Nationalpark zeige.

Ökosystemeffekte

In Zukunft hofft das Team zu untersuchen, ob eine Infektion die Wahrscheinlichkeit erhöht, dass sich Wölfe erfolgreich reproduzieren – und welche Auswirkungen niedrige oder hohe Infektionsraten auf Ökosysteme haben könnten. Wolfspopulationen mit hohen Raten von T. gondii Die Infektion kann sich schneller über eine Landschaft ausbreiten, wenn einzelne Wölfe die Entscheidung treffen, sich zu zerstreuen. Aggressive und risikofreudige Rudelführer könnten das Verhalten ganzer Rudel beeinflussen – möglicherweise sogar ihre Chancen erhöhen, Pumas zu begegnen und mehr Mitglieder einer Infektion auszusetzen.

Für Meyer ist die Moral der Geschichte, dass Parasiten wichtige Akteure in Ökosystemen sein können. „Parasiten könnten eine viel größere Rolle spielen, als ihnen allgemein zugetraut wird“, sagt er.

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Wölfe sind jedoch dafür bekannt, Pumas zu töten, so dass selbst mutige, risikofreudige Wölfe, die mit dem Parasiten infiziert sind, wahrscheinlich nicht als Mittagessen für die Katzen enden, sagt Meyer. Er spekuliert, dass in der Vergangenheit infizierte Wölfe eher von amerikanischen Löwen gejagt worden sein könnten (Panthera atrox), massive Raubkatzen mit einem Gewicht von etwa 200 Kilogramm, die Nordamerika durchstreiften, bis sie vor über 11.000 Jahren ausstarben.

Dieser Artikel wird mit Genehmigung reproduziert und wurde erstmals am 24. November 2022 veröffentlicht.

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