Love-Gitarrist Johnny Echols: „Arthur Lee war warmherzig, gebend – und unausstehlich“ | Liebe

‘WWir romantisieren die Dinge jetzt“, antwortet Johnny Echols auf meine Frage, wie er den Summer of Love 1967 in Los Angeles erlebt habe. „Ich erinnere mich, dass wir Todesangst hatten, dass sie weitere Leichen für den Vietnamkrieg brauchen und uns aus Hollywood holen und in einen gottverlassenen Dschungel schicken würden, um zu sterben. Es gab Gewalt und eine Art brodelnde Unterströmung von Unzufriedenheit. Jetzt blicken die Menschen zurück und romantisieren die Zeit als eine Zeit der Hoffnung und Liebe und all das. Aber es ist nicht so einfach. Es gab eine dunkle Seite.“ Keine Band der 1960er war besser positioniert, um diese Mischung aus Dunkelheit und Licht einzufangen als Love, die LA-Band Echols, die zusammen mit dem verstorbenen Arthur Lee gegründet wurde.

Um den 55. Jahrestag von Forever Changes zu feiern, dem Album Love, das in diesem sagenumwobenen Sommer aufgenommen wurde, tourt die Gruppe – jetzt Love Band genannt – durch Großbritannien. Forever Changes’ wunderschön seltsame Mischung aus Psych-Folk und Latin-Instrumentierung, Rock und Easy Listening klang wie nichts zuvor oder seitdem. Ein Misserfolg in den USA, als es im November 1967 veröffentlicht wurde – es erreichte Platz 154 in den US-Charts, weit niedriger als die beiden vorherigen Alben von Love – und doch ein Erfolg in Großbritannien, wo Forever Changes Platz 24 erreichte und schnell als Meisterwerk gefeiert wurde: 1971 ZigZag Das Magazin führte eine Umfrage durch, bei der Forever Changes zum besten Album aller Zeiten gewählt wurde und Sgt Pepper und Blonde on Blonde schlug. Seitdem hat Forever Changes die Zuhörer verzaubert und Musiker inspiriert – Primal Scream und die Stone Roses (neben vielen anderen) haben es alle als Prüfstein bezeichnet, während so unterschiedliche Künstler wie Robert Plant, the Damned und Calexico regelmäßig Nummern aus diesem eigenwilligen Album aufführen.

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„Es ist einfach unglaublich für mich, daran zu denken, dass die Musik von Love so lange Bestand hat“, sagt Echols. „Wenn du Johnny damals gesagt hättest, dass er 2022 diese Musik spielen würde, hätte ich es einfach nicht geglaubt. Und ich bin so dankbar, dass das britische Publikum unsere Musik über die Jahrzehnte hinweg gefeiert hat – viel mehr als das amerikanische.“

Arthur Lee starb 2006 im Alter von 61 Jahren. Lee war Loves Leadsänger, Hauptsongwriter und eine spalterische Figur: Gefängnisstrafen wegen Schusswaffendelikten und eine oft einschüchternde Art sorgten dafür, dass viele Abstand hielten. Niemand kannte ihn besser als Echols – die beiden trafen sich zum ersten Mal als Kinder in Memphis (ihre Eltern waren Freunde) und kamen später in Los Angeles wieder zusammen, als Echols’ Familie Lees folgte und nach Kalifornien zog. Hier lebten sie in Crenshaw, einem südlichen zentralen Viertel, wo der junge Johnny seine musikalische Ausbildung absolvierte. „Ich hatte eine Highschool-Band mit Billy Preston, die Bar Mizwa, Hochzeiten, alles spielte! Arthur sah all die Mädchen, die uns anschrieen, und beschloss, dass er dabei sein wollte – davor lag sein Fokus auf Basketball.“

Zu diesem Zeitpunkt hatte der 16-jährige Echols bereits Little Richard unterstützt und traf in Liverpool auf eine Band, die überwältigt war, ihren Helden zu unterstützen. „Sycophants klingt wie ein hartes Wort“, sagt Echols, „aber so erschienen mir die Beatles. Ich meine, sie haben Richard nur umschmeichelt. In England waren sie noch nicht berühmt. Ich musste nach LA zurückkehren, da meine Großmutter starb, also bin ich nicht nach Hamburg gegangen [Richard invited the Beatles to support his residency there] und lerne sie kennen, wie es Billy getan hat. Als sie 1964 im Hollywood Bowl spielten, schickten sie Billy Tickets und er nahm mich mit und mir fiel die Kinnlade herunter – ich hatte keine Ahnung, dass die berühmten Beatles, die alles veränderten, diese kleine Band waren, die wir in Liverpool trafen!“

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Lee und Echols gründeten eine R&B-Band, die Grass Roots, die ihre Richtung änderten, als der 19-jährige Gitarrist Bryan MacLean 1965 beitrat. MacLean fügte Beverly Hills Stardust hinzu – er lernte in Elizabeth Taylors Pool schwimmen; arbeitete als Roadie und Vertrauter für die Byrds – und brachte die Crenshaw-Jugend zum Folk-Rock. Gezwungen, ihren Namen zu ändern, waren Love – gewählt, bevor „Frieden und Liebe“ in den Jugendjargon einging – eine Anomalie: eine Mischung aus Blues und Folk, Garagenrock und Hippie-Skurrilität, gespielt von einer der ersten gemischtrassigen amerikanischen Bands. „Arthur und ich haben beide gemischte Blutlinien“, sagt Echols, „und LA ist ein Schmelztiegel, also war es sinnvoll, eine gemischte Band zu sein.“

Michael Stuart-Ware, Ken Forssi, Arthur Lee, Bryan MacLean und Johnny Echols of Love im Juli 1967, Los Angeles. Foto: Archiv Michael Ochs/Getty Images

Love nahm in knapp zwei Jahren drei Alben auf und veröffentlichte sie, dann löste sie sich auf, wobei Lee den Namen behielt, während er mehrere Jahre lang die Besetzung wechselte. Als die Wertschätzung für Forever Changes zunahm, wuchs auch die Mythologie rund um Love: Rock-Überlieferungen deuten darauf hin, dass sie sich weigerten zu touren, da sie drogenabhängige Einsiedler waren, die sich in Bela Lugosis Hollywood-Villa mit einem mörderischen Charles-Manson-Schüler an der Gitarre verschanzt hatten, während Echols und Bassist Ken Forssi Donut ausraubten Geschäfte, um ihre Sucht zu unterstützen (und wurden dafür inhaftiert). Echols stöhnt, wenn ich ihm so etwas vorlege.

„Wir haben uns nicht geweigert zu touren“, sagt er. „Es war schwierig, weil wir Mitte der 60er gemischtrassig waren, also konnten wir auf keinen Fall im Süden und Mittleren Westen spielen, da draußen gab es so viel Rassenfeindlichkeit. Auch Elektra, damals ein kleines, unabhängiges Folk-Label, steckte sein ganzes Geld in die Promotion der Doors, einer Band, die Arthur und ich sie ermutigten, zu unterschreiben. Wir sind den Drogen erlegen – wir waren damals naiv und Drogen gehörten zum Milieu – aber Kenny und ich haben nie einen Donut-Laden ausgeraubt oder sind ins Gefängnis gegangen. Das war ein Gerücht, das ein Ex-Mitglied verbreitete, dass ZigZag gedruckt wurde.“

Dann erwähnt er Bobby Beausoleil, der bei den Grass Roots war, bevor er von MacLean ersetzt wurde. „Bobby hat mich letzte Woche aus dem Gefängnis angerufen. Er büßt sein Leben für Fehler ein, die er gemacht hat, als er Charles Manson folgte“ – nämlich 1969 Gary Hinman ermordet, einen losen Mitarbeiter des Manson Family-Kults. „Damals war er nur ein verwirrtes Kind. Liebe hatte nichts mit Manson oder seinen Anhängern zu tun.“

Echols, 1967 erst 20 Jahre alt, ging in die Reha und kehrte dann zu den Spielsitzungen zurück. Seine bemerkenswerten Fähigkeiten ließen ihn an der Seite von Größen wie Glen Campbell und Miles Davis arbeiten. Im Jahr 2001, frisch aus dem Gefängnis, trat Lee wieder als Love auf. Lee lud Echols ein, sich der Gruppe 2003 wieder anzuschließen – zu diesem Zeitpunkt waren MacLean und Forssi gestorben – und Love spielte in der Royal Festival Hall, beim Glastonbury Festival und auf anderen prestigeträchtigen Bühnen (oft mit Streichern und Bläsern, um die Orchesteraromen von Forever Changes nachzubilden). „Es war wie ein wahr gewordener Traum“, sagt Echols, „unsere Musik vor einem begeisterten Publikum zu spielen.“

Auftritt in Wolverhampton, 2005.
Auftritt in Wolverhampton, 2005. Foto: John Bentley/Alamy

Wie immer bei Love kam jedoch eine dunkle Seite zum Vorschein. „Arthur war nicht buchstäblich schlau, aber er hatte Straßenwitz und eine angeborene Intelligenz“, sagt Echols. „Und er war ein warmherziger, großzügiger Mensch. Aber er ging ins andere Extrem, einfach nur unausstehlich zu sein – Lenny Kravitz kam den ganzen Weg nach London, um uns zu sehen, und Arthur weigerte sich, ihn zu treffen. Er war ein sehr komplexes Individuum, das sich immer mehr in sich selbst zurückzog, bis zu dem Punkt, an dem er zu einer Karikatur dessen wurde, was er für einen Rockmusiker hielt. Also war er manchmal unausstehlich.“ Echols macht eine Pause und fügt dann hinzu: „Arthur wurde süchtig nach Crack-Kokain und es hat ihn ruiniert. Ich bin mir sicher, dass Crack die Leukämie verursacht hat, die ihn getötet hat.“

Seit Lees Tod tourte Echols sporadisch mit der LA-Band Baby Lemonade (die Lee ab 1991 unterstützte) als Love Band. Die Gruppe absolvierte 2019 eine Abschiedstournee durch Großbritannien, bevor sie ihre Meinung änderte und diese bevorstehende Tour ankündigte, auf der sie Forever Changes in seiner Gesamtheit neben den stärksten Songs der ersten beiden Alben von Love spielen werden.

„Liebe bekommt jetzt die Anerkennung, die sie in den 60ern nie bekommen hat“, sagt Echols. „Forever Changes ist in der Grammy Hall of Fame und im National Recording Registry der Library of Congress. Aber es ist immer noch Scheiße – das Smithsonian Museum of African American History hat eine Love-Ausstellung, aber das Foto, das sie verwenden, um die Band zu illustrieren, ist von Black Beauty [1973 sessions Lee recorded with African American musicians]. Das ist nicht Liebe! Wir waren gemischtrassig!“

Echols seufzt frustriert, der letzte Überlebende einer der bahnbrechenden Rock-Gruppen kämpft immer noch darum, ihre Geschichte richtig erzählt zu bekommen.

„Liebe stand für die Einheit aller Menschen“, sagt er, „nicht nur einer Rasse. In den USA sind die Dinge so ein Chaos – dieses Massaker in Buffalo, das ist Hass, dagegen waren wir – also möchte ich, dass die Musik von Love Menschen zusammenbringt, sie inspiriert. Deshalb kommt Love nach Großbritannien: Wir lieben es, die Musik zu teilen.“

Die Love Band mit Johnny Echols tourt bis zum 9. Juli durch Großbritannien.

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