Leerverkäufer haben ein kleines landwirtschaftliches Immobilienunternehmen auf den Kopf gestellt. So sah es aus.

Andy Jenks, ein Farmer in der sechsten Generation in Illinois, besitzt Anteile an einem kleinen Immobilienfonds namens Farmland Partners Inc.

FPI -1,42 %

aber selten darüber nachgedacht.

Das änderte sich am 11. Juli 2018. An diesem Morgen veröffentlichte ein Schriftsteller namens Rota Fortunae einen Artikel auf einer Investitionswebsite, Seeking Alpha, in dem behauptet wurde, Farmland sei von Insolvenz bedroht. Einige Investoren hatten das Unternehmen leerverkauft und darauf gewettet, dass die Aktien von Farmland fallen würden. Das tat es, und am Ende des Tages war Farmland um 39 % im Minus. Es dauerte mehr als zwei Jahre, bis sich der Aktienkurs erholte.

Farmland aus Denver verklagte Rota Fortunae vor einem Bundesgericht in Colorado. Das Unternehmen beschuldigte den Autor, der mit bürgerlichem Namen Quinton Mathews heißt, einen „falschen und irreführenden“ Artikel veröffentlicht zu haben, um die Aktien des Unternehmens zu Fall zu bringen. Farmland verklagte auch einen Hedgefonds aus Dallas, Sabrepoint Capital Management, vor einem Bundesgericht in Colorado und einem Staatsgericht in Texas und beschuldigte ihn, mit Herrn Mathews für denselben Zweck zusammenzuarbeiten.

Herr Mathews sagte später, wichtige Teile seines Artikels seien falsch, eine Erklärung, die er herausgab, um die Klage von Farmland beizulegen.

Sabrepoint bestritt die Behauptungen von Farmland und sagte, es habe Mr. Mathews nicht angewiesen, seinen Bericht zu schreiben, und ihn nicht dafür bezahlt. Richter in beiden Bundesstaaten wiesen die Klagen von Farmland gegen den Hedgefonds ab, obwohl Farmland in Texas Berufung einlegt.

Andy Jenks war fassungslos, als er erfuhr, dass der Artikel eines Leerverkäufers die Aktien von Farmland Partners in Mitleidenschaft gezogen hatte.

Aktivistische Leerverkäufer füllen eine wichtige Marktnische und identifizieren überteuerte Aktien und sogar Unternehmensbetrug. Einige von ihnen haben auch Klagen von Unternehmen eingereicht, die behaupten, dass ihre Taktiken andere Investoren in die Irre führen. Die Rechtsansprüche von Farmland zeigen, warum die Regierung jetzt untersucht, ob diese Kampagnen die Grenze überschritten haben.

Im Großen und Ganzen sind die US-Behörden gegen verschiedene Formen der Marktmanipulation vorgegangen. Die Regierung hat nun ihren Anwendungsbereich erweitert, um eine Reihe von Leerverkäufern einzubeziehen und festzustellen, ob sie sich an illegalen Handelstaktiken beteiligt haben, während sie in verschiedene Unternehmen investierten, wie das Wall Street Journal zuvor berichtete. Die Ermittler untersuchen auch, wie Leerverkäufer ihre Positionen offengelegt und mit anderen zusammengearbeitet haben, sagten mit der Angelegenheit vertraute Personen.

Das Justizministerium und die Securities and Exchange Commission haben den Farmland-Vorfall im Rahmen dieser Untersuchung untersucht und sich darauf konzentriert, wie Herr Mathews mit Sabrepoint zusammengearbeitet hat, sagten mit der Angelegenheit vertraute Personen.

Der Kampf von Farmland mit Leerverkäufern begann im Jahr 2018. Im März dieses Jahres begann ein leitender Analyst bei Sabrepoint laut Aussage des Analysten mit der Arbeit an einer neuen Handelsidee. Donald Marchiony sah Farmland-Aktien zunächst als mögliche „Long“ an, änderte dann aber seine Meinung.

Am 25. April schickte Mr. Marchiony seinen Vorgesetzten ein Dia-Deck mit dem Argument, dass Farmland-Aktien „fast wertlos sein könnten“. Das Unternehmen, schrieb er, habe kürzlich die Wirtschaftsprüfer gewechselt und für Grundstücke zu viel bezahlt. Paul Pittman, CEO von Farmland, sagte in einem Interview, dass das Unternehmen die Wirtschaftsprüfer gewechselt habe, um Kosten zu senken, und seit seiner Gründung durchschnittlich 18 % Gewinn aus Landverkäufen erzielt habe.

„Wenn ich darüber nachdenke“, schrieb Mr. Marchiony in einer E-Mail an George Baxter, den Investmentchef von Sabrepoint, „scheint es eher ein Q-Short zu sein. Vielleicht VIC.“

„Q“, laut Aussage von Mr. Marchiony, war Mr. Mathews, ein unabhängiger Aktienanalyst. „VIC“, sagte Herr Marchiony in seiner Aussage, war eine Anlagewebsite, zu der er mitgeholfen hatte, Anlageideen beizusteuern.

Sabrepoint kannte Mr. Mathews, weil es laut Aussage von Mr. Marchiony 2017 mit ihm an mehreren Forschungsprojekten zusammengearbeitet hatte. Im Februar 2018 formalisierte es ihre Beziehung mit einem Vertrag, so die Aussage von Herrn Mathews.

Sabrepoint war der größte Kunde von Herrn Mathews und zahlte ihm 2018 mehr als 100.000 US-Dollar für die Aktienrecherche, sagte Herr Mathews in seiner Vergleichserklärung. Laut Sabrepoint hat Herr Mathews seit 2017 etwa 60 Anlageideen für das Unternehmen recherchiert.

Am 8. Mai schickte Herr Marchiony eine E-Mail an Herrn Mathews. “Hey, Mann, ich hänge eine neue Idee an, zu der ich gerne Ihre Meinung hören würde, möglicherweise etwas, an dem wir zusammenarbeiten könnten, wenn es etwas Spannendes gibt.”

In dieser E-Mail, die von Farmland in seine Klage aufgenommen wurde, stellte er außerdem fest, dass Sabrepoint Farmland-Aktien mit der Absicht geliehen hatte, sie zu verkaufen und sie dann zu einem niedrigeren Preis zurückzukaufen.

Sabrepoint begann bald mit dem Kauf von Put-Optionen und räumte der Firma das Recht ein, Farmland-Aktien zu einem bestimmten Preis bis zum 20. Juli und 17. August zu verkaufen, so die Aussage von Herrn Baxter. Wenn die Aktien von Farmland fielen, würden die Optionen im Wert steigen.

Herr Mathews sagte in seiner Vergleichserklärung, dass er auch Put-Optionen für Farmland gekauft habe, nachdem er begonnen hatte, das Unternehmen zu recherchieren.

In einer Hinterlegung sagte Herr Baxter, Sabrepoint glaube, dass der Aktienkurs von Farmland durch den Aktienrückkaufplan des Unternehmens überhöht worden sei. Bei einer Telefonkonferenz mit Analysten am 10. Mai hatte Mr. Pittman festgestellt, dass Aktienrückkäufe die Aktien nach oben bewegt hatten.

Herr Marchiony sagte in seiner eidesstattlichen Aussage, dass er bis Juni und Anfang Juli in regelmäßigem Kontakt mit Herrn Mathews stand und ein- oder zweimal pro Woche telefonisch oder per E-Mail sprach. In E-Mails, die durch die Klage von Farmland produziert wurden, tauschten Mr. Marchiony und Mr. Mathews Recherchen zu Grundstückswerten aus. Sie schickten auch eine E-Mail darüber, ob zwei Personen, die Darlehen von Farmland erhalten hatten, sogenannte verbundene Parteien des Unternehmens waren. Mr. Mathews würde später in seinem Artikel sagen, dass sie es waren – was gegen Vorschriften verstoßen kann.

Andy Jenks, ein Farmer in sechster Generation in Illinois, baut Mais auf dem Land an, das er von Farmland Partners gepachtet hat.

Frisch geernteter Mais wird auf einen Getreidewagen umgeladen.

Mr. Pittman sagte, die Wirtschaftsprüfer von Farmland hätten zugestimmt, dass diese Personen nicht als verbundene Parteien gelten, wenn sie Kredite erhalten.

Einmal besuchte Mr. Mathews die Büros von Sabrepoint, um eine Präsentation über seine Farmland-Forschung zu teilen, sagte Mr. Marchiony in seiner Aussage.

Am 2. Juli schickte Mr. Mathews eine E-Mail an einen Redakteur von Seeking Alpha, um zu sagen, dass er seinen Farmland-Artikel eingereicht habe, wie aus einer Aussage des Redakteurs hervorgeht. Er bat Seeking Alpha, vor der Veröffentlichung auf eine Nachricht von ihm zu warten, und schickte dann am 10. Juli erneut eine E-Mail mit der Bitte, die Website am nächsten Tag zu veröffentlichen, sagte der Herausgeber in seiner Aussage.

Mehrere Tage vor Erscheinen des Artikels schickte Herr Mathews eine Version seines Farmland-Berichts über das Online-Portal ihres Whistleblower-Programms an die SEC, sagte er in seiner Aussage. Herr Mathews sagte in seiner Aussage, dass er glaube, dass seine Arbeit „die Art von Forschung sei, für die das Whistleblower-Programm der SEC konzipiert wurde“.

Sabrepoint hat gesagt, dass es nichts von Mr. Mathews’ Artikel wusste, bis er veröffentlicht wurde. Mr. Marchiony sagte, er sei gerade in seiner Garage, um zur Arbeit zu fahren, als er eine entsprechende Benachrichtigung erhielt. „Ich war überrascht, es zu sehen“, sagte er in seiner Aussage.

„Wir haben den Artikel, der vor seiner Veröffentlichung veröffentlicht wurde, nie gesehen“, sagte Herr Baxter in seiner Aussage. „Wir haben an der Recherche gearbeitet. Und es ist nicht dasselbe.“

Herr Mathews sagte in seiner Aussage, dass die Veröffentlichung einer Farmland-Story auf Seeking Alpha bei Anrufen und Treffen mit Mitarbeitern von Sabrepoint nie zur Sprache gekommen sei.

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Weniger als eine Stunde nachdem Mr. Mathews’ Artikel erschienen war, schickte Mr. Marchiony ihn per E-Mail an einen Analysten bei einem anderen Hedgefonds, so die Aussage von Mr. Marchiony. Ein paar Minuten später schrieb der Analyst zurück und fragte: „Seid ihr das?“ in einer E-Mail, die Farmland während seiner Klage offengelegt hat.

„Ich bin nicht der Autor“, antwortete Mr. Marchiony. „Ich habe gearbeitet, um die These zu entwickeln.“

„Nachdem ich den Artikel ein wenig überflogen hatte, kopierte ich einen Link des Artikels und schickte ihn an einen anderen Analysten, da wir kürzlich über FPI gesprochen hatten“, sagte Herr Marchiony in einer Erklärung.

Am 23. Juli verklagte Farmland Herrn Mathews, den das Unternehmen damals nur als Rota Fortunae kannte.

Bis zum 1. August schätzte Sabrepoint, dass es laut einer Aussage eines anderen Sabrepoint-Managers Gewinne von fast 2 Millionen US-Dollar aus seinen Farmland-Trades erzielt hatte.

Sabrepoint gab in einer Erklärung bekannt, dass es seine Farmland-Positionen bis zum 3. August 2018 geschlossen und dann im September erneut damit begonnen habe, die Aktie zu shorten.

Als Sabrepoint der SEC seinen Quartalsbericht mit einer Aufstellung seiner Positionen zum 30. Juni vorlegte, ließ das Unternehmen seine Farmland-Positionen aus. Es schickte auch ein Schreiben mit der Bitte: Könnte es diese Positionen ein Jahr lang vertraulich behandeln?

Sabrepoint schrieb in dem Schreiben, das Farmland seiner Klage beilegte, dass die Offenlegung dieser Positionen die Anlagestrategie des Unternehmens enthüllen würde. Die Führungskräfte der Firma sagten später aus, dass der Antrag auf Vertraulichkeit nichts mit der Klage von Mr. Mathews oder Farmland zu tun hatte.

Am 29. Oktober lehnte die SEC den Antrag mit der Begründung ab, die Firma habe nicht genügend Details angegeben, um dies zu rechtfertigen, so die Aussage eines leitenden Angestellten von Sabrepoint.

Farmland fügte Sabrepoint zusammen mit den Herren Marchiony und Baxter im Juli 2020 seiner Klage vor dem Bundesgericht von Colorado hinzu. Ein Richter wies die Klagen gegen Sabrepoint und seine Führungskräfte im Februar 2021 unter Berufung auf Zuständigkeitsprobleme ab.

Farmland wurde im Juni 2021 mit Herrn Mathews beglichen. Herr Mathews erklärte sich bereit, Farmland einen Betrag zu zahlen, der den Gewinnen entspricht, die er, ein Geschäftspartner und sein Vater durch Leerverkäufe der Aktien des Unternehmens erzielt hatten.

„Viele der Schlüsselaussagen in diesem Artikel waren falsch“, sagte Herr Mathews in seiner öffentlichen Erklärung. „Ich bedauere jeglichen Schaden, den der Artikel und seine Ungenauigkeiten Farmland Partners zugefügt haben.“

Er gab nicht zu, absichtlich irgendwelche Ungenauigkeiten in seinen Artikel aufgenommen zu haben.

„Mein Mandant hat unseren Streit mit Farmland beigelegt, und ich darf nicht mehr sagen“, sagte der Anwalt von Herrn Mathews.

Später in diesem Jahr verklagte Farmland Sabrepoint erneut, diesmal vor einem Staatsgericht in Texas. Ein Richter aus Dallas County wies den Fall im Dezember ab und entschied, dass die Klage eine Angelegenheit neu verhandeln würde, über die bereits ein anderes Gericht entschieden hatte.

In einer Erklärung sagte Mr. Baxter von Sabrepoint, die Entscheidungen der Richter unterstrichen, dass die Behauptungen von Farmland „einer kritischen Prüfung nicht standhalten“.

Farmland hat gegen das texanische Urteil Berufung eingelegt.

Herr Jenks sagt, dass seine Investition in Farmland Partners erst im Juli 2018 im Vordergrund stand, als ein Artikel auf einer Investment-Website den Aktienkurs torpedierte.

Beamte des Justizministeriums haben Herrn Mathews mehrere Male interviewt und auf Einzelheiten zu seinen Interaktionen mit Sabrepoint gedrängt, sagten einige der mit der Angelegenheit vertrauten Personen. Es ist unklar, ob die Staatsanwaltschaft die Farmland-Affäre erneut aufgreifen wird.

Die SEC suche immer noch nach zusätzlichen Informationen, sagten mit der Angelegenheit vertraute Personen. Herr Baxter sagte, Sabrepoint „kooperiere bei allen Ermittlungen uneingeschränkt mit der Regierung“.

Die Regierung hat Herrn Mathews, Sabrepoint oder einen ihrer Angestellten nicht des Fehlverhaltens beschuldigt.

Herr Jenks, der Farmland-Investor, sagte, er habe nie viel Wert auf den Artikel von Herrn Mathews gelegt und seine Anteile nicht verkauft. Der ganze Vorfall hat einen schlechten Geschmack in seinem Mund hinterlassen.

„Er hat viele Menschen verletzt“, sagte Mr. Jenks. „Einschließlich sich selbst.“

Schreiben Sie an Justin Baer unter [email protected]

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