Kanadier verdienen sich Respekt mit vereinten Kräften während des speziellen Playoff-Laufs

MONTREAL – Alle grüßen die Könige des Nordens – die Montreal Canadiens, Demoralizers of Maple Leafs, Sweepers und Grounders of Jets.

Nein im Ernst. Wenn dieses Team Ihren Respekt nicht verdient hat, indem es zurückgekommen ist und ein Team aus Toronto besiegt hat, das in der Gesamtwertung 18 Punkte vor ihm liegt, und dann ein Team aus Winnipeg auslöscht, das Connor McDavid, Leon Draisaitl und die Edmonton Oilers in vier Spielen besiegt hat, dann ist das Ihre Problem. Wir geben ihnen ihr Recht.

Sie sind nicht die erfahrensten Teams, die in diesen Stanley Cup Playoffs verbleiben. Auch bei weitem nicht.

Aber sie sind vielleicht die am stärksten vereinten, und das ist es, was zu dieser Jahreszeit erreicht wird.

Die Canadiens ziehen erstmals seit sieben Jahren ins Stanley-Cup-Halbfinale ein. Sie tun dies in einer Siegesserie von sieben Spielen, als ein Team, das in 4:37:53 Spielzeit nicht zurückgeblieben ist. Sie sind nur noch 50 Minuten davon entfernt, einen NHL-Rekord zu brechen, der von den Canadiens von 1960 aufgestellt wurde, die die Maple Leafs fegten, um alles zu gewinnen.

Und doch werden sie wie Lämmer geredet, die auf das Schlachten gegen jeden warten, der aus dem Kampf zwischen den beiden besten Teams der NHL dieser regulären Saison hervorgeht.

Allerdings nicht von uns.

Sie können diese Kanadier auf eigene Gefahr unterschätzen.

“Es fühlt sich an, als würde niemand an uns glauben”, sagte Tyler Toffoli, der in der Verlängerung 1:39 erzielte, um den 3:2-Sieg in Spiel 4 und den Schwung über die Jets zu sichern. „Die einzigen Leute, die wir haben, sind wir selbst und unsere Fans, die bei der kleinen Anzahl von Fans im Gebäude eindeutig viel mehr klangen, als es war, stehen hinter uns und unseren Freunden und unserer Familie. Wir halten zusammen. Wir spielen zusammen, gewinnen Spiele und haben Spaß.“

Phillip Danault, der die besten Spieler von Toronto und Winnipeg in diesen Playoffs bedeckte, nannte es die beste Zeit seines Lebens und seiner Teamkollegen, als er eine festliche Pizza kaute.

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Danault wurde nur wenige Monate bevor die Canadiens zuletzt zum Stanley-Cup-Champion gekrönt wurden, geboren. Der 28-jährige Victoriaville, Que., gebürtig, dachte darüber nach, wie es wäre, die Dürre des Pokals mit dieser Ausgabe zu beenden.

Wer kann es ihm verdenken, dass er überhaupt dorthin gegangen ist?

„Ich habe davon geträumt, es eines Tages nach Montreal zurückzubringen“, sagte Danault. „Ich denke, das ist unsere Chance in diesem Jahr. Wir haben gut gespielt. Wir müssen nur einen Schritt nach dem anderen gehen und nicht zu weit schauen und einfach den Prozess genießen und Spaß haben.“

Es macht Spaß, diese Jets an den Rand zu drängen und sie dann mit 42-16 zu überholen und mit drei Toren durchzukommen, um die Serie zu sichern.

Erik Gustafsson brachte die Canadiens im Powerplay mit 8:01 in die erste Halbzeit des Montagsspiels in Führung. Es war das neunte Mal in 11 Spielen, dass diese Mannschaft in dieser Nachsaison den ersten Treffer erzielte.

Artturi Lehkonen, der von einer Gehirnerschütterung zurückkam, um Jake Evans zu ersetzen, der in Spiel 1 eine Gehirnerschütterung erlitten hatte, da Jets Top-Center Mark Scheifele aus dieser Serie eliminiert wurde, traf zum zweiten Mal in Folge, um die Canadiens mit 2: 0 in Führung zu bringen 51 Sekunden verbleiben in der ersten Periode.

Carey Price mag zum ersten Mal in diesen Playoffs geblinzelt haben, indem er Logan Stanley im zweiten Drittel zwei Tore zuließ, aber indem sie sich durchsetzten und in der Verlängerung gewannen, zeigten die Canadiens, wie dieses Team – im Gegensatz zu fast allen, die vor Price gespielt haben seit er 2005 von der Organisation eingezogen wurde – geht es um so viel mehr als nur um ihren Torwart.

„Diese Jungs spielen so gut wie jede Mannschaft je gespielt hat“, sagte er.

Sie spielen sicherlich besser als alle anderen, die er seit 2014 hinter sich hat, als die Canadiens zuletzt das Halbfinale erreichten und mit dem New York Rangers-Flügelspieler Chris Kreider, der mit Schlittschuhen in Price krachte und ihn aus den Playoffs geworfen hatte, rückgängig gemacht wurden.

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Der 33-Jährige, der in 11 Spielen eine Sparquote von 0,935 hat, hat seitdem keine Chance mehr gehabt, auch nur annähernd so weit zu kommen, und er hat dieses Spiel behandelt, als würde er kein anderes bekommen.

„Ich habe das zu Beginn des Jahres gesagt“, sagte Price, „jede Gelegenheit, die Sie bekommen, ist eine goldene.“

Diese Gruppe versteht das so klar.

Es ist ein Team, das von der Pokalsieger-Erfahrung von Corey Perry, Eric Staal, Joel Edmundson, Jake Allen und Toffoli gestärkt wird und von Spielern unter 22 Jahren wie Nick Suzuki, Jesperi Kotkaniemi und Cole Caufield komplett mit Energie versorgt wird.

Es war der 21-jährige Alexander Romanov, der kalt in Spiel 4 sprang, nachdem er 54 von 56 Spielen der regulären Saison gespielt und die ersten 10 Playoff-Spiele in einer Farbe gesehen hatte. Ohne Jeff Petry (der in Spiel 3 verletzt war) profitierten sie in einer Rücken-an-Rücken-Situation von seinem Sprung – auch wenn er nur 9:27 spielte.

Andere, wie Ben Chiarot, Brendan Gallagher, Paul Byron und Josh Anderson, haben den Kanadiern mit ihrer Hartnäckigkeit und Intensität den Weg geebnet. Bit-Spieler wie Gustafsson, Brett Kulak und Joel Armia haben viel mehr abgeliefert, als von ihnen erwartet wurde.

Und dann ist da noch die 35-jährige Kapitänin Shea Weber, die mit einer Daumenverletzung die letzten acht Saisonspiele verpasste. Er konnte im Vorfeld der Toronto-Serie keinen Stock mit der linken Hand halten, aber seitdem hat er die drittmeisten Minuten pro Spiel von allen gespielt, die noch in den Playoffs sind.

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Er hatte ein Wort dafür, warum die Kanadier respektiert werden sollten.

„Da drin ist so eine tolle Truppe“, sagte Weber. „Das bedeutet auf dem Eis. Jeder macht seinen Job und hat einen bestimmten Job, den er auf dem Eis machen soll. Und das gehört auch dazu. Aber ich denke, dass jeder für den anderen spielt und für seine Mitspieler das Richtige tut.“

Geht es hier nicht darum?

Es muss auch so bleiben, wenn die Kanadier ihr Spiel wieder aufnehmen. Egal mit wem sie es zu tun haben.

“Es wird ein verdammter Job”, sagte Trainer Dominique Ducharme, der am 24. Februar von Claude Julien abgelöst wurde und seine Mannschaft nun auf einen Gegner vorbereiten muss, den sie das ganze Jahr über nicht gesehen haben.

„Wir haben gegen die Teams gespielt, die wir neun oder zehn Mal geschlagen haben, aber es ist gut, uns mit den Besten zu messen“, fuhr Ducharme fort. „(The Avalanche und Golden Knights) wurden Erster und Zweiter in der Liga (jeweils), aber unser Ziel ist es nicht, hier zu beenden. Wenn wir also dorthin wollen, wo wir hin wollen, müssen wir die besten Teams schlagen.“

Und es geht nicht darum, mit den unwahrscheinlichen Pokalsiegern der Canadiens-Mannschaften der Vergangenheit mitzuhalten. Es hat nichts mit 1993 oder 1986 zu tun.

„Jedes Jahr ist anders“, sagt Ducharme. „Wenn man auf diese Jungs zurückblickt, es ist etwas Besonderes, aber ja, es gibt etwas Besonderes in unserer Gruppe, und wir haben gesagt, dass es eine gute Gruppe war.

„Können wir jetzt unsere eigene Geschichte schreiben? Das wollen wir tun.“

Zwei Kapitel sind bereits in Tinte geschrieben und eine Krone wurde bereits verdient.

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