Hernández: Clippers kann schlechten alten Wegen immer noch nicht entkommen

Er ist immer noch der Typ, der die Seite des Backboards getroffen hat.

Es spielt keine Rolle, wie viele Punkte Paul George diesen Monat erzielt hat oder wie viele Rebounds er abgezogen hat.

Bis die Clippers die Lakers in einer Nachsaison-Serie besiegen, wird George der Spieler sein, der in einer der schlimmsten Nächte in der Franchise-Geschichte spektakulär einen Eckball mit drei Zeigern abgefeuert hat.

Und sie sind immer noch das Team, das drei Spiele zu eins in Führung gebracht hat.

Es spielt keine Rolle, dass die Clippers nach der Niederlage gegen die Phoenix Suns am Mittwoch oder der Anzahl der Spiele, die sie vor den Lakers haben, auf dem dritten Platz der Western Conference bleiben.

Bis sie das NBA-Finale erreichen, werden die Clippers die Clippers sein.

Allein ihre Erfolgsbilanz stellt gewaltige Hindernisse dar. Die Gesundheit des Teams droht unüberwindbar zu werden.

Was das Update von Trainer Tyronn Lue vor dem Spiel über den ausfallenden Kawhi Leonard besonders beunruhigend machte.

Grundsätzlich gab es kein Update.

Auf die Frage, wann Leonard zurückkehren könne, antwortete Lue: “Ich bin nicht sicher.”

Aus Lues Mund kamen weiterhin Worte, aber die meisten waren dazu gedacht, sie zu verschleiern.

“Ich weiß, dass er sich gut fühlt”, sagte Lue. „Er konnte auf den Platz gehen und hier und da ein paar Workouts machen. Ich bin mir nicht ganz sicher, wann er zurückkehren wird. Wir haben möglicherweise einige Zeit auf dieser Reise nachgedacht, aber das war nicht der Fall. “

Also, ja, Lue klang unsicher.

Leonard war in fast drei Wochen auf ein Spiel beschränkt – 23 Minuten bei einem Sieg gegen Minnesota am 18. April – mit dem, was die Clippers als schmerzenden rechten Fuß beschrieben haben. Unabhängig von der tatsächlichen Diagnose ist klar, dass die Verletzung länger als erwartet andauert.

Wer weiß, wie sich Leonard’s Fuß in einem verkürzten Nachsaison-Zeitplan behaupten wird?

Sie traten am Montag mit einem 6: 2-Rekord in Spielen an, die sie diesen Monat ohne Leonard spielten. Aber sie haben ihr einziges Spiel in dieser Strecke gegen einen Top-Gegner, die Philadelphia 76ers, verloren.

Und sie haben am Montag erneut verloren, als sie das zweitplatzierte Team im Westen besuchten. Sie folgten dem gesamten Spiel, fielen im zweiten Quartal um 14 zurück und lagen zur Hälfte um 10 zurück.

Nach einer Leistung von Chris Paul mit 28 Punkten und 10 Vorlagen sicherten sich die Suns ihren ersten Liegeplatz nach der Saison seit 2010. George spielte ein abgerundetes Spiel, sammelte 25 Punkte, 10 Rebounds und drei Steals, hatte aber nicht genug Hilfe.

Rajon Rondo, der Wächter der Clippers, fährt, als Frank Kaminsky, der Stürmer von Phoenix Suns, in der zweiten Halbzeit am Mittwoch in Phoenix verteidigt.

(Matt York / Associated Press)

Mit Leonard in ihrer Aufstellung gewannen die Clippers ihre beiden vorherigen Treffen mit den Sonnen.

Die Triumphe waren wichtig, nicht nur, weil sie gegen einen potenziellen Endgegner der Konferenz waren, sondern auch wegen der Natur der Spiele.

Sie waren intensiv. Sie wurden erhitzt. Und als sie von einem Suns-Team unter der Leitung eines der großen Anstifter des Sports in Paul gedrängt wurden, drängten sie zurück.

Die Clippers sahen nicht wie die gleichen Clippers aus, die sich letztes Jahr in dieser demütigenden Playoff-Serie für die Denver Nuggets umgedreht und totgespielt haben.

Der Unterschied bei George war spürbar.

In dieser Aufholjagd für den All-Star war seine Leistung im Januar in Phoenix besonders denkwürdig.

George erzielte 39 Punkte.

Als er im vierten Quartal sieben Minuten vor dem Ende gefoult wurde, starrte er den über ihn gestürzten Spieler Cam Payne an. Er tauschte Worte mit Devin Booker aus, als Teamkollegen ihn zurückhielten.

Später ließ George es so klingen, als wäre er verärgert über Suns Spieler, die sein Versagen nach der Saison erwähnten.

„Ich habe mit dem Schiedsrichter gesprochen, [Paul] sprang ein und es eskalierte von dort “, sagte George Reportern nach dem Spiel. „… Es gab nie eine Auseinandersetzung, es gab immer Frieden, wenn ich auf dem Boden bin, aber aus irgendeinem Grund gibt es viel Zwitschern und Menschen, die nur in der Vergangenheit leben.

„Letztes Jahr war letztes Jahr. Ich bin in einer neuen Situation, ich bin in einer anderen Denkweise. Irgendetwas von diesem Hasszeug muss man fragen. Ich weiß nicht, woher das kommt. “

Dies war ein neuer George, der seinen Ruf als Nachsaison-Halsreif nicht leugnete.

“Und das ist der Grund, warum ich mich dieses Jahr konzentriert habe”, sagte George. “Ich habe all das Geräusch gehört und ich benutze all dieses Geräusch zur Motivation.”

Dieselbe Motivation inspirierte diesen Monat zu einem weiteren Sieg in einer weiteren angespannten Konfrontation mit den Sonnen. George erzielte 33 Punkte.

Unabhängig davon, in welcher Form sich Leonard befindet, werden die Clippers mit Fragen zu ihrer Stärke und ihrer Fähigkeit, in wichtigen Momenten zu spielen, in die Playoffs kommen.

Im Moment haben sie ein ernsthafteres Problem. Und wenn sie es nicht lösen, wenn Leonard nicht gesund genug ist, um wieder wie ein All-Star aufzutreten, haben George und Clippers nicht einmal die Gelegenheit zu beweisen, wie sehr sie sich verändert haben.

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