Haie wurden vor 19 Millionen Jahren bei einem Aussterben fast ausgerottet

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Silhouette eines Hais, bestehend aus versteinerten Hai-Hautdentikeln

Leah D. Rubin

Im offenen Ozean lebende Haie scheinen vor etwa 19 Millionen Jahren ein bisher unbekanntes Massensterben erlebt zu haben. Das Ereignis könnte damals fast 90 Prozent der Haie ausgelöscht haben.

Viele Haie sind derzeit durch menschliche Aktivitäten wie Überfischung, Plastikverschmutzung und illegales Hai-Finning vom Aussterben bedroht. Was diese Situation noch auffälliger macht, ist, dass Haie seit mindestens 420 Millionen Jahren existieren und als widerstandsfähig gegen große Massensterben gelten, von denen mehrere in dieser Zeit aufgetreten sind.

Elizabeth Sibert von der Yale University – die die Studie während ihrer Zeit an der Harvard University durchgeführt hat – und Leah Rubin vom State University of New York College of Environmental Science and Forestry sagen, dass sie nun die ersten Beweise für ein Massensterben der lebenden „pelagischen“ Haie gefunden haben in den offenen Ozeanen.

Sie isolierten Mikrofossilien von Haischuppen, sogenannte Ichthyolith-Dentikel, aus Schlammproben, die vom Meeresboden sowohl im Nord- als auch im Südpazifik entnommen wurden. Die Schlammproben stammen aus den oberen 15 Metern des Meeresbodens und wurden in den letzten 40 Millionen Jahren abgelagert.

Sibert und Rubin zählten und charakterisierten insgesamt 1263 versteinerte Zähnchen. Sie sagen, die Sedimentproben zeigen einen plötzlichen Rückgang der Häufigkeit und Vielfalt der Haischuppen vor etwa 19 Millionen Jahren, während einer Epoche, die als Miozän bekannt ist.

„Im frühen Miozän scheint es ein großes Aussterben gegeben zu haben, bei dem etwa 90 Prozent der Haie im offenen Meer ausgerottet wurden“, sagt Sibert. Dies ist mehr als das Doppelte des Aussterbens, das Haie während des Aussterbens der Kreide-Paläogen vor 66 Millionen Jahren erlebten, das die Dinosaurier auslöschte.

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Sibert sagt, dass das Aussterben geologisch gesehen relativ abrupt über eine Zeitspanne von 100.000 Jahren erfolgte.

Die Haie scheinen sich nach diesem Sturz nicht erholt zu haben, sagt Rubin. Die Fülle und Vielfalt der Haischuppen im Schlamm ist von vor 19 Millionen Jahren bis heute auf dem gleichen Niveau geblieben.

„Durch das Studium dieser Teile von [shark] Haut, im Laufe ihres Lebens abgeworfen und im Meeresboden vergraben, haben sie ein unbekanntes Ereignis entdeckt“, sagt Nicholas Pyenson vom Smithsonian National Museum of Natural History in Washington DC.

Die Forscher sind sich nicht sicher, warum es zu diesem Massenaussterben kam. „Im frühen Miozän gibt es keine nennenswerten Klimaereignisse“, sagt Rubin. Da Haie Top-Raubtiere sind, muss dieses Massenaussterben die Nahrungskette hinuntergegangen sein und andere ozeanische Wildtiere beeinflusst haben, sagt sie.

„Es scheint, dass das Aussterben hier sehr selektiv ist, da anscheinend nur Haie betroffen sind und nicht generell pelagische Gruppen“, sagt Matt Friedman von der University of Michigan in Ann Arbor. Selektive Aussterben sind in allen geologischen Aufzeichnungen bekannt, und obwohl es noch zu früh zu spekulieren ist, hat das Massenaussterben möglicherweise nur die Biologie der Haie beeinflusst, sagt Friedman.

Charles Underwood von der Birkbeck University of London bleibt jedoch skeptisch. „Im Gegensatz zu Haizähnen wurden Hai-Zähne selten im Detail untersucht“, sagt er. Die Veränderung der Häufigkeit und Diversität der Hai-Zähne könnte mit einer Verschiebung des Dentikeltyps zusammenhängen. Dies bedeutet, dass die fossilen Beweise eher eine Veränderung des Erhaltungspotenzials von Haiüberresten als ein Aussterbeereignis widerspiegeln könnten, sagt er.

Heute gibt es mehr als 400 Haiarten in den Weltmeeren. Allerdings ist die Zahl der Haie und Rochen in den Ozeanen in einem halben Jahrhundert um mehr als 71 Prozent zurückgegangen.

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Zeitschriftenhinweis: Wissenschaft, DOI: 10.1126/science.abj2088

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