Grundsätzlich sind sich alle in Florida gegen diese neuen Autobahnen einig

Eine 67-Meilen-Autobahn, die sich um die Ostseite von Cincinnati schlängelt. Eine Erweiterung der Interstate 45 in Houston. Eine 52 Meilen lange, vierspurige Autobahn von Südwesten nach Zentral-Indiana. Die Hinzufügung von Mautspuren mit hoher Auslastung auf der Interstate 270 in Maryland.

Autobahnbau- und -erweiterungsprojekte sind im ganzen Land in Arbeit. Aber keiner wird mehr Autobahnmeilen hinzufügen oder teurer sein als Floridas Mehrzweckkorridore von regionaler wirtschaftlicher Bedeutung, kurz M-CORES. Die 330 Meilen mautpflichtigen Straßen sind eigentlich drei Autobahnvorschläge, zwei in Nordflorida und die andere von Zentral- nach Südwestflorida. Die Straßen, so hoffen die Befürworter, werden dem Staat helfen, mit seinem explosiven Bevölkerungswachstum Schritt zu halten.

Aber ein vielfältiger Querschnitt von Gegnern hat sie als “Wege zum Ruin” bezeichnet. Naturschützer sorgen sich um die Auswirkungen auf gefährdete Arten, insbesondere auf den Florida-Panther. Steuerhüter sehen den finanziellen Sinn des Milliarden-Dollar-Preises nicht. Junge Menschen glauben, dass Staatsoberhäupter ihre Zukunft aufgeben, indem sie Anreize für das Fahren und die Ausbreitung in einer Zeit schaffen, in der der Klimawandel Reduzierungen in beiden Bereichen erfordert. Und ländliche Gemeinden auf den Wegen der Autobahnen befürchten drastische Störungen ihres Lebensstils und ihrer Wirtschaft.

“Was ist die Rückkehr für uns?” sagte Scott Osteen, ein Bauer, der auf dem vorgeschlagenen Weg von M-CORES lebt. “Sie fordern uns auf, Land aufzugeben, Sie fordern uns auf, unsere derzeitige Lebensweise aufzugeben, aber derzeit sehe ich keine Vorteile.”

Osteen lebt in Levy County, das die Golfküste in der Nähe des Panhandles umarmt. Es ist die Heimat von etwa 40.000 Menschen und einer vielfältigen Wirtschaft mit Wassermelonen- und Erdnussbauern, Viehzüchtern, Holzproduktion und aufkeimenden Muschelgeschäften an der Küste. Obwohl die genauen Routen noch nicht ausgewählt wurden, könnte Levy County innerhalb eines Jahrzehnts zwei der drei Autobahnen von M-CORES – die Northern Turnpike und Suncoast Connectors – beherbergen. In den Vorgärten des Landkreises haben die Einwohner Schilder gegen die mautpflichtigen Straßen angebracht.

Osteen baut von allem ein bisschen an – Erbsen, Rüben, Kürbis – und züchtet Hühner, Schweine und Truthähne auf der Farm, die sein Großvater vor einem Jahrhundert gekauft hat. Er und andere Gemeindemitglieder befürchten, dass eine Autobahn die Schönheit ihres Landkreises trübt und die Agrarindustrie der Region stört. Sie machen sich auch Sorgen darüber, was Autobahnen mit sich bringen.

“Es ist die Auswirkung eines erhöhten Verkehrsaufkommens, die Auswirkung einer Durchfahrtsgemeinschaft, wenn Sie so wollen, wo diese größeren städtischen Vorstadtgebiete durch uns fahren, um in eine andere größere Stadt zu gelangen”, sagte Osteen zu Grist. “Bestenfalls halten sie an und holen etwas Benzin und sie sind weg.”

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M-CORES war das vorrangige Projekt des ehemaligen Senatspräsidenten Bill Galvano. Der Republikaner von der Westküste Floridas vertrat keine der Grafschaften auf dem potenziellen Weg des Projekts. Er ist jedoch der Ansicht, dass es wichtig ist, dem Bevölkerungswachstum des Staates Rechnung zu tragen und die Überlastung der Interstate 75 zu verringern, die durch seine Heimatstadt Bradenton an der Westküste führt. Florida rechnet bis 2045 mit mindestens 6 Millionen Einwohnern.

Der frühere Senatspräsident hat auch argumentiert, dass die Straßen mehr Evakuierungswege für Hurrikane und mehr Fahrspuren für Logistik und Handel schaffen würden – ein Segen für die Wirtschaft des Staates. Die Handelskammer von Florida sowie die Auto- und LKW-Industrie gehören zu den enthusiastischsten Unterstützern von M-CORES. Ken Armstrong, Leiter der Florida Trucking Association, sagt, seine Branche verliere Milliarden von Dollar aufgrund von Verkehrsstaus.

Die Gesetzgebung von 2019, mit der das M-CORES-Programm innerhalb des Verkehrsministeriums von Florida geschaffen wurde, sieht vor, dass der Bau bis Ende 2022 beginnen und die Autobahnen bis 2030 für den Verkehr geöffnet sein müssen. Bevor die Gesetzgebung verabschiedet wurde, hatte die Agentur diese Straßen nicht in ihre aufgenommen Liste der Planungsprioritäten. Kritiker sagen, dass M-CORES eher ein politisches als ein notwendigkeitsbasiertes Projekt ist. Vivian Young, Kommunikationsdirektor von 1000 Friends of Florida, einer gemeinnützigen Interessenvertretung, die sich auf Wachstumsmanagement und -planung konzentriert, sagt, dass der gesetzgeberische Ansatz zur Genehmigung dieser Straßen den Planungsprozess von FDOT untergraben hat, da die Agentur diese Autobahnen nicht angefordert hat.

“DOT erhielt im Grunde den Marschbefehl, einen mautpflichtigen Straßenkorridor von 330 Meilen zu errichten”, sagte Young zu Grist.

Die M-CORES-Gesetzgebung leitet allgemeine Einnahmen aus einem Teil der Kfz-Zulassungssteuern an den State Transportation Trust Fund weiter und leitet Turnpike-Einnahmen für den Bau des Projekts um. Der Staat hat ihm bis 2024 760 Millionen US-Dollar zugewiesen. Der Rest der Mittel von M-CORES würde aus zwei großen Programmen für Transportanleihen stammen. Schätzungen für das gesamte Projekt belaufen sich auf 26 Milliarden US-Dollar, basierend auf dem Bau anderer Autobahnen im Bundesstaat.

In einem Jahr, in dem der Gesetzgeber mit den Auswirkungen der Pandemie auf das Budget rechnen muss, ist es für einige Kritiker schwierig, den Preis für M-CORES zu schlucken. Die konservative Denkfabrik Florida TaxWatch veröffentlichte 2020 eine Analyse des Suncoast Connector-Abschnitts von M-CORES, einer 150-Meilen-Strecke von Citrus County nach Jefferson County an der Grenze zu Georgia. Es war nicht schmeichelhaft. Florida TaxWatch schätzt, dass der Bau dieses Abschnitts zwischen 4 und 10,5 Milliarden US-Dollar kosten könnte. Zum höchsten Preis müsste sich die Route der Nutzung der am stärksten frequentierten Mautstraße des Bundesstaates in Südflorida nähern, um die Anleihekosten zu decken.

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„Die durch COVID-19 verursachte Unsicherheit macht Investitionen in große Verkehrsprojekte, die sich Floridians seit mehr als 30 Jahren auszahlen, noch riskanter“, heißt es in dem Bericht.

Und dann sind da noch die Umweltkosten des Projekts. Der Transportsektor ist mit einem Anteil von 28 Prozent an den Emissionen die größte Treibhausgasquelle in den USA. Oscar Psychas, Gründer der Young Leaders for Wild Florida, sagt, dass Autobahnen mehr Autos auf die Straße einladen, ein gut dokumentiertes Phänomen, das als „induzierte Nachfrage“ bekannt ist. Diese Autos stoßen Kohlendioxid aus und treiben den Klimawandel in einem Zustand voran, der am anfälligsten für seine Auswirkungen ist. Ohne angemessenen Umweltschutz könnten die Straßen auch zu einer größeren Zersiedelung der Städte führen – was zu noch mehr Fahrverhalten führt – und einige der natürlichen Barrieren des Staates gegen den Anstieg des Meeresspiegels wie Feuchtgebiete stören. Der südwestliche Abschnitt der Autobahn könnte sich durch einen Teil des letzten verbleibenden Lebensraums des gefährdeten Florida-Panthers schneiden.

Psychas sagt, dass junge Floridianer diejenigen sind, die sich den Konsequenzen von M-CORES stellen werden. “Unsere Zukunft ist auf eine Weise, von der ich glaube, dass sie im öffentlichen Raum nicht ausreichend anerkannt wird, so ausverkauft”, sagte Psychas zu Grist.

Bedenken hinsichtlich der induzierten Nachfrage und der Transportemissionen betreffen viele der im ganzen Land geplanten Autobahnprojekte. In Houston haben Gegner der Ausweitung der Interstate 45 argumentiert, dass dies den angestrebten Klimazielen der Stadt zuwiderläuft, zu denen eine Reduzierung der bis 2050 zurückgelegten Fahrzeugmeilen um 20 Prozent gehört Cincinnati hat ähnliche Ziele. Gegner von Autobahnen in anderen Teilen des Landes wie Indiana sind lediglich besorgt über die Umweltauswirkungen auf weitgehend unberührtes Land.

FDOT warnt davor, dass M-CORES weiterhin jeden potenziellen Korridor für das Projekt evaluiert. In einer per E-Mail an Grist gesendeten Erklärung sagte die Sprecherin der Agentur, Natalie McElwee, dass sie finanzielle und ökologische Machbarkeitsstudien durchführen wird, wenn die Agentur den am besten geeigneten Weg wählt. Eine “No-Build” -Option bleibt auf dem Tisch.

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Die Gegner des Projekts tun alles, um diese Option Wirklichkeit werden zu lassen. Young Leaders for Wild Florida hat sich mehr als 100 anderen Gruppen in einer Koalition namens No Roads to Ruin angeschlossen. Die Koalition hat eine stetige Briefkampagne an Zeitungen fortgesetzt und sich aus Protest im State Capitol versammelt. Die Gruppe analysierte auch fast 10.000 öffentliche Kommentare, die FDOT-Task Forces zu dem Projekt erhalten hatten, und stellte fest, dass 93 Prozent negativ waren – was darauf hindeutet, dass es für M-CORES wenig Wahlkreis gibt. “Unsere Arbeit muss fortgesetzt werden, bis der Staat alle Vorschläge zum Bau neuer unnötiger und schädlicher Straßen im Untersuchungsgebiet M-CORES aufgibt”, sagte Ryan Smart, Exekutivdirektor des Florida Springs Council und Mitglied des Lenkungsausschusses der Koalition, in einer Erklärung zu Grist.

Es gibt Hinweise darauf, dass Gemeindevorsteher den Gegnern von M-CORES zuhören. Die Levy County Commission hat eine Resolution gegen den Bau des Suncoast Connector verabschiedet. Die Kommissionen von Gilchrist und Jefferson County haben dasselbe getan.

Das Thema ist auch an den Landtag zurückgekommen. Eine Maßnahme zur Nichteinhaltung des Mautstraßenprogramms hat den Senat des Bundesstaates geklärt, obwohl die Koalition „Keine Straßen zum Ruin“ besorgt ist, da diese Maßnahme es FDOT ermöglichen würde, die Nützlichkeit der Mautstraßenprojekte im Norden weiter zu bewerten.

Eine getrennte Gesetzgebung von der staatlichen Senatorin Tina Polsky und dem staatlichen Vertreter Ben Diamond würde M-CORES aufheben und die Mittel dafür wieder in die allgemeinen Einnahmen umleiten. Sie sagen, dass das Programm die Aufmerksamkeit von FDOT auf sich zieht. In einer virtuellen Pressekonferenz, in der die Gesetzesvorlage im Februar vorgestellt wurde, sagte Diamond aus St. Petersburg, die Agentur habe ein Autobahnprojekt in seinem Distrikt wegen fehlender Einnahmen zwei Jahre zurückgedrängt.

Lindsay Cross, Direktorin für Regierungsbeziehungen bei Florida Conservation Voters – ein Lenkungsmitglied der Koalition No Roads to Ruin – sprach ebenfalls auf der Pressekonferenz. Sie sagte, die mautpflichtigen Straßen würden den beiden wichtigsten Branchen des Staates schaden: Tourismus und Landwirtschaft. “Diese beiden Wirtschaftsfaktoren sind auf sauberes Wasser, geschützte Gebiete und wild lebende Tiere sowie eine intelligente Entwicklung angewiesen, aber diese Dinge stehen auf dem Spiel, wenn wir M-CORES nicht aufheben”, sagte Cross. “Unser Wasser, unsere natürlichen Orte und unsere Tierwelt sind der Kern unserer Identität als Staat, und wir müssen sie schützen.”


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