FIBA World Cup 2022 – Kahleah Copper trägt dazu bei, den US-Basketball ins Viertelfinale zu führen

SYDNEY – Kahleah Copper erhielt den Ball von Breanna Stewart auf dem linken Flügel, nahm zwei Dribblings und endete auf der gegenüberliegenden Seite des Korbs, wobei sie ihren rechten Arm beim Einlegen vollständig ausstreckte. Später sprang sie in der Verteidigung auf die Überholspur ein Steal, lenkt den Ball ab, bevor er ihn sammelt und mit der linken Hand auf einem Eurostep in der Farbe abschließt.

In einem anderen Gruppenspiel zu Beginn der FIBA-Weltmeisterschaft 2022 kehrte Copper nach einem US-Turnover in die Verteidigung zurück und entzog einem belgischen Spieler, der einen Korbleger anstrebte, den Ball in der Luft.

Ob in der WNBA oder auf der internationalen Bühne, Copper macht Spielzüge, die niemand sonst auf dem Platz nachahmen kann, vielleicht nicht einmal ihre eigenen Teamkollegen in einem Kader voller WNBA All-Stars.

„Kah ist einfach elektrisch“, sagte Stewart. „Es sieht so aus, als ob sie einfach zum Korb rutscht. Sie findet diese Lücken, wo sie reinkommt, und kann einen leichten Layup erzielen. Aber sie ist ein Funke. Wann immer ihr Name aufgerufen wird, ist sie bereit.“

Copper ist vielleicht nicht das Gesicht des Teams wie Stewart oder A’ja Wilson. Sie legt nicht so knallige Statistiken auf wie Kelsey Plum oder Brionna Jones. Aber als eines von zwei Mitgliedern, die vor der Weltmeisterschaft in ihrer Karriere überhaupt nicht für den USA-Basketball gespielt hatten, hat Copper in Australien einen unbestreitbaren Eindruck hinterlassen und mit einer Athletik, Explosivität zum Rand und Dynamik vom Flügel auf die Bühne gestürmt den US-Frauen fehlte es bei den Olympischen Spielen in Tokio.

Copper erzielte in 20,0 Minuten durchschnittlich 11,0 Punkte bei 53,8 % Schüssen (41,7 % bei 3 Punkten), 4,8 Rebounds, 1,8 Assists und 1,4 Steals, als die Vereinigten Staaten das Gruppenspiel ungeschlagen beendeten und ihre fünf Spiele mit einem durchschnittlichen Vorsprung von 46,2 Punkten gewannen. Aber der Flügel von Chicago Sky wird an beiden Enden des Parketts ein entscheidender Faktor bleiben, da die US-Frauen diese Woche ihre vierte Goldmedaille in Folge bei diesem Event anstreben und ihre bemerkenswerte Serie von nur einem verlorenen Spiel bei allen Weltmeisterschaften und olympischen Wettbewerben seitdem am Leben erhalten 1994.

“Sie war absolut ausschlaggebend, nicht nur für die Durchschlagskraft, sondern auch für ihre Verteidigung”, sagte US-Trainerin Cheryl Reeve nach dem Sieg des Teams gegen Südkorea. „Sie hat wirklich einige Spieler aus den Spielen genommen, und deshalb ein großes Lob an sie. Sie war eine wichtige Rolle für uns.“

Der nächste Schritt besteht darin, Serbien, das Team Nr. 10 in der FIBA-Rangliste, im Viertelfinale am Mittwoch (22.00 Uhr ET, ESPNU/ESPN+) zu schlagen. Bei einem Sieg würde der bestplatzierte Amerikaner im Halbfinale auf den Sieger Kanada-Puerto Rico treffen.

Spieler haben gesagt, dass es schwierig sein kann, in den Rängen des USA-Basketballs aufzusteigen. Bei so viel Talent auf jeder Position und in der Tiefentabelle ist es eine Herausforderung, sich einen Platz im Team zu verdienen, ganz zu schweigen davon, Spielzeit zu bekommen.

Die Entwicklung von Kupfer ist sowohl ein Spiegelbild als auch in gewisser Weise eine Abkehr von diesem Trend. Sie war erst im Frühjahr 2021 Teil des Nationalmannschaftspools, ging in ihr sechstes Jahr in der WNBA und hatte gerade eine Breakout-Saison in der WNBA-„Blase“ hinter sich. Damals überlegte Copper: „Ich habe nur versucht, meinen Weg zu finden, meinen Halt zu finden.“

Obwohl sie vor den Spielen in Tokio am Trainingslager teilnahm – eine Erfahrung, die Copper bewies, dass sie mit den Besten der Besten spielen konnte – schaffte sie es nicht für die Olympischen Spiele. Dennoch steigerte sie ihr Spiel in der Folgezeit und verdiente sich ihre erste von zwei aufeinanderfolgenden All-Star-Nominierungen, wurde während Chicagos Titellauf 2021 zum MVP der WNBA Finals ernannt und gewann 2022 mit Perfumerias Avenida den MVP der EuroLeague in der regulären Saison.

“Es war nur wichtig, dass ich keinen Schlag verpasste und dieser Konkurrent und dieses Feuer in mir weiter brannten”, sagte Copper.

Ihre WNBA-Saison 2022 endete nicht wie geplant. The Sky war die Nummer 2 in den Playoffs und hoffte, das erste Franchise seit zwei Jahrzehnten zu werden, das sich als WNBA-Champion wiederholt. Copper hatte eine ziemlich ruhige Halbfinalserie gegen die an Nummer 3 gesetzte Connecticut Sun, aber selbst ihre 22 Punkte im Winner-take-all-Spiel 5 reichten nicht aus. The Sun erzielte die letzten 18 Punkte des Spiels, den längsten Wertungslauf zum Abschluss eines WNBA-Playoff-Spiels in der Geschichte, und eliminierte Chicago auf seinem Heimplatz.

Copper sagte, der Umgang mit dem Herzschmerz nach der Halbfinalniederlage, das Packen ihres Hauses, der Flug in ihre Heimatstadt Philadelphia und die Bestimmung ihres Status für die Weltmeisterschaft mit USA Basketball seien eine schwierige Wende gewesen. Aber sie wusste, dass sie es nicht lassen konnte, für die Nationalmannschaft zu spielen – etwas, von dem sie lange geträumt und das sie als auf höchstem Niveau angesehen hat – an sich vorbeiziehen lassen.

„Ich denke einfach, dass es für mich wichtig war, reif zu sein und auch die Möglichkeit zu haben, mehr Basketball zu spielen“, sagte Copper. „Ich denke, das ist etwas Besonderes und eine große Chance für mich.“

Als sie zum Trainingslager in Australien ankam, war die Liste noch nicht fertig gestellt und niemandem war ein Platz garantiert. Aber Reeve bemerkte einen Unterschied in Copper im Vergleich zu ihrem letzten Versuch für das Team. Copper sagte, sie habe versucht, dies nicht nur durch ihr herausragendes Spiel zu demonstrieren, sondern auch dadurch, dass sie eine Stimmführerin sei.

„Sie ist in den letzten Jahren eindeutig gewachsen, sicherlich in der WNBA, die wir gesehen haben, also stieg sie mit diesem Maß an Selbstvertrauen aus dem Flugzeug“, sagte Reeve. “Das hat wirklich Spaß gemacht, das zu sehen.”

Der US-Kader hat im Vergleich zum WM-Kader von 2018 acht neue Gesichter. Copper und Shakira Austin, die Nr. 3 der WNBA-Gesamtwertung der Washington Mystics im April, waren die einzigen beiden, die sich zuvor nicht für USA Basketball qualifiziert hatten (unter Berücksichtigung der Jugendmannschaften und des Qualifikationsturniers im Februar).

Obwohl sie neu ist, war Copper an beiden Enden unverzichtbar und verdiente Starts in vier von fünf Gruppenspielen. Ihre Rolle als athletischer Flügel füllt eine Lücke, die im Team USA wohl leer war, seit Angel McCoughtry und Maya Moore Teil des Olympiakaders 2016 in Rio waren. Offensiv ermöglicht Coppers schneller erster Schritt es ihr, mit Leichtigkeit an den Rand zu gelangen. Sie war in der Lage, rechtzeitige Schüsse zu treffen, einschließlich 3er, und kam in der Wechselzone oder auf dem halben Platz zum Stehen, wenn die USA einen Eimer brauchten.

Viele betrachteten Coppers Abwesenheit in den All-Defensive-Teams der WNBA als Brüskierung, und sie hat gezeigt, warum dieses Turnier bisher so war, indem sie Schlüsselspielerinnen wie die Belgierin Julie Allemand und Puerto Ricos Arella Guirantes (die in Sydney mehrere 20-Punkte-Spiele hatte) ausschaltete von Spielen. Coppers Fähigkeit, abzuprallen und den Ball auf den Boden zu drücken, passt auch perfekt zu Reeves bevorzugtem schnellen Spiel.

“Kah ist sehr vielseitig”, sagte Wilson. “Wir brauchen von ihr einen Funken von der Bank. Selbst in der Startaufstellung geht sie zu 100 Prozent durch und durch. Wenn es um USA Basketball geht, geht es darum, seine Rolle zu kennen, und ich denke, dass es ein Rookie sein muss, hereinzukommen und ihre Rolle sofort zu verstehen, ist enorm für uns. Also spielen wir ihre Energie aus.“

Coppers starkes Spiel bei der Weltmeisterschaft hat ihr geholfen, persönlich und teammäßig einen Groove zu finden, der während der WNBA-Playoffs nicht durchgehend vorhanden war. „Es ist in gewisser Weise therapeutisch“, sagte sie, als sie das enttäuschende Ende ihrer WNBA-Saison umblättern konnte.

„Nur mit den besten Spielern zu spielen, man kann sich nicht einschalten. Ich kann kostenlos spielen“, sagte Copper, die nicht im Ausland spielt und stattdessen ihren Körper in dieser WNBA-Offseason ausruhen wird. Die US-Frauen lernen immer noch, wie man miteinander spielt – Copper, Stewart, Jones, Alyssa Thomas und Jewell Loyd kamen spät ins Trainingslager, während das Aces-Trio des Teams die ersten beiden Spiele verpasste, nachdem sie ihren WNBA-Titel gewonnen hatten. Wahrscheinlich erwartet sie ein beeindruckendes chinesisches Team oder ein aufstrebender australischer Kader, und obwohl es nicht der WNBA-Titel ist, auf den sie gehofft hat, könnte Copper diesen Herbst dennoch eine Meisterschaft gewinnen.

“Es würde alles für mich bedeuten”, sagte Copper über den potenziellen Gewinn von Gold. „Diese Entscheidung zu treffen, hierher zu kommen und das Gold gewinnen zu können, ist, als ob alles aus einem bestimmten Grund passiert, und es wird eine weitere Leistung sein, die auch von meiner Bucket-Liste abgehakt wird.“

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