Einmal fast ausgestorben, feiert der Florida Panther ein Comeback: NPR

Ein männlicher Panther springt über einen Bach im Florida Panther National Wildlife Refuge im Südwesten Floridas. Die selten gesehenen Katzen, deren Zahl nur etwa 200 beträgt, erobern nördlich der Everglades Territorium zurück, aber ihr Lebensraum ist durch das Eindringen in die Zersiedelung der Vorstädte bedroht.

Foto von Carlton Ward, Jr.


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Foto von Carlton Ward, Jr.


Ein männlicher Panther springt über einen Bach im Florida Panther National Wildlife Refuge im Südwesten Floridas. Die selten gesehenen Katzen, deren Zahl nur etwa 200 beträgt, erobern nördlich der Everglades Territorium zurück, aber ihr Lebensraum ist durch das Eindringen in die Zersiedelung der Vorstädte bedroht.

Foto von Carlton Ward, Jr.

Brian Kelly, ein Panther-Biologe für den Bundesstaat Florida, öffnet ein knarrendes Tor in der Nähe von Fisheating Creek, einem schmalen Band aus erhaltenem Land westlich des Lake Okeechobee.

Der Weg führt von Lastwagen, die auf dem US Highway 27 vorbeirumpeln, zu einer Welt aus hoch aufragenden Eichen, Zypressen und einem von Gerbstoffen befleckten Bach, der in den Lake Okeechobee mündet. Es liegt nördlich eines Flusses, der jahrzehntelang die nördliche Grenze für den Panther war.

“Fisheating Creek Wildlife Management Area – dies ist die derzeitige Nordgrenze des Pantherzuchtgebiets”, sagte Kelly. “Wir haben hier kürzlich weibliche Pantheraktivitäten, was eine große Neuigkeit für Panther nördlich des Caloosahatchee River ist.”

Als Kelly einen von Eichen beschatteten Feldweg entlanggeht, verblassen die Geräusche der großen Lastwagen. Schwalbenschwanzdrachen teilen den Morgenhimmel. Wanderschuhe auf kahlen Zypressen-Knien, die aus dem sandigen Boden ragen. Ein paar hundert Meter weiter bückt sich Kelly, um eine getarnte Kamera zu öffnen, die an einem Zypressenbaum befestigt ist.

“Kaninchen, Opossum, Wanderer, Wanderer, Hirsch, Eichhörnchen, Strafverfolgungsbehörden, Hirsch, Hirsch”, sagt er und blättert durch die Kamera. “Es sind nur fünf Tage vergangen. Als ich das letzte Mal nachgesehen habe, hatte es einen Panther. Diese spezielle Kamera bekommt normalerweise einmal im Monat einen Panther.”

Kelly und der in Tampa lebende Fotograf Carlton Ward Jr. werden in der April-Ausgabe des National Geographic Magazins vorgestellt. Der Artikel bietet einen Einblick in das Leben des Florida-Panthers, dessen Bevölkerung einst auf unter zwei Dutzend geschrumpft ist, seitdem aber auf über 200 zurückgegangen ist. Dennoch bestehen nach wie vor ernsthafte Risiken. Allein in den letzten Wochen wurden zwei weitere gefährdete Tiere getötet, nachdem sie von Fahrzeugen angefahren worden waren. Diese Todesfälle markieren ein Problem – sowie eine Erfolgsgeschichte für die Katze, die der Cherokee einst “Herr des Waldes” nannte.

Um Panther vor der Kamera festzuhalten, mussten Kelly und Ward sie zuerst finden. Auf Floridas sandigem Boden ist das keine leichte Aufgabe, weshalb sie schwer zu verfolgen sind. Man muss wirklich frische Tracks finden, sagte Kelly.

“Das Wichtigste zuerst ist, die Spur zu identifizieren und zu wissen, ob es ein Panther ist oder nicht. Und dann ist der wahre Trick, ihr zu folgen”, sagte er. “Also, weil sie so weit gehen, wie in einer bestimmten Nacht, könnte ein Panther ein paar Meilen laufen. Vielleicht mehr. Pantherspuren tatsächlich zu folgen, um den Panther selbst zu finden – es ist viel schwieriger als es für einen dieser Afrikaner ist Tiere. Viel schwerer. “

Das Befolgen ihrer Routen ist der beste Weg, um herauszufinden, wie man sie findet.

“Das erste, was Sie lernen, ist, welche Spuren frisch genug sind, um dem Tier zu folgen und es zu finden, und welche nicht. Denn wenn Sie anfangen, Spuren zu folgen, die nicht frisch genug sind, werden Sie das Tier nicht einholen. Sie ‘ Ich werde es nicht finden “, sagte er. “Der Schlüssel liegt also darin, den Unterschied zwischen einer ein paar Stunden alten Strecke und einer ein paar Tage alten Strecke zu erkennen.”

An diesem Tag besucht Kelly öffentliches Land, aber der größte Teil der Reichweite des Florida-Panthers befindet sich auf privatem Land. Riesige Ranches umschließen das Naturschutzgebiet, und die Zusammenarbeit der Viehzüchter wird als überlebenswichtig angesehen.

“Es ist unterschiedlich”, sagte Kelly über die Haltung der meisten Viehzüchter. “Einige sind sehr zugänglich und arbeiten ziemlich viel mit uns zusammen, andere weniger”, sagte er. “Im Moment können wir sowieso die Informationen, die wir brauchen, aus öffentlichen Grundstücken, aus Staatsgrundstücken beziehen. Es ist keine große Priorität, den Umschlag mit privaten Grundbesitzern zu verschieben.”

Panther “brauchen viel Platz”, sagte er. “Das ist die große Herausforderung.”

Ein Teil seiner Faszination für diese wenig gesehenen Kreaturen erinnert an seine Zeit als Safari-Guide in Südafrika. Dort grub er fossil, um herauszufinden, wie Tiere lebten Vor Mann.

“Wie können Sie herausfinden, welche Art von Tieren vor einer Million Jahren um die Erde gingen? Vor fünf Millionen Jahren?”, Sagte er. “Und das ist, was haben Tiere gestern hier gemacht? Oder letzte Woche. Das fasziniert mich.”

Ein Großteil des ehemaligen Panthergebiets wird von Unterteilungen zerlegt, da jeden Tag rund 1.000 Menschen nach Florida ziehen.

Nördlich des Florida Panther National Wildlife Refuge hofft eine Gruppe von Immobilienbesitzern, die Genehmigung des Bundes für die Entwicklung von 45.000 Morgen zu erhalten.

Und das bringt viel mehr Autos auf die Straße. Autos und Panther sind keine gute Mischung. Allein im Jahr 2018 wurden 26 Katzen von Fahrzeugen getötet. Laut der Florida Fish and Wildlife Conservation Commission wurden allein in diesem Jahr 14 von Autos und Lastwagen getötet.

Kürzlich wurde die erste Pantherin seit 43 Jahren nördlich des Caloosahatchee River gesichtet. Kelly sagt, es gibt wahrscheinlich zwischen 10 und 25 Katzen nördlich des Flusses.

Dieser Fortschritt ist jedoch umsonst, wenn kein Geld gefunden wird, um einen kontinuierlichen Migrationsweg zu gewährleisten.

“Natürlich ist die Konnektivität von Lebensräumen von entscheidender Bedeutung”, sagte Kelly. “Damit der Panther insbesondere sein historisches Verbreitungsgebiet neu besiedeln kann, braucht er Lebensraum, um in Verbindung zu bleiben. Und das ist sicherlich der Schlüssel, nicht nur für den Panther, sondern für alle Wildtiere im Allgemeinen.”

In der Vergangenheit hat die Gesetzgebung von Florida 300 Millionen US-Dollar pro Jahr für die Erhaltung des Bodens bereitgestellt. In diesem Jahr stellt der Staat 300 Millionen US-Dollar für den Landschutz zur Verfügung. Der Gesetzgeber stellt außerdem 100 Millionen US-Dollar im Rahmen des Florida Forever-Programms des Bundesstaates bereit. Dieses Geld könnte verwendet werden, um Land zu erhalten oder Autobahnunterführungen entlang der Migrationskorridore zu bauen.

Hier kommt Carlton Ward Jr. ins Spiel.

Der Verkehr rauscht über uns hinweg, als Ward unter der State Road 80 östlich der kleinen Stadt LaBelle aufsteigt. Dort inspiziert er eine Infrarot-Kamerafalle, die eines der ikonischen Bilder des National Geographic-Artikels hervorgebracht hat – eine einsame Katze, die unter der Überführung läuft und deren verstohlenes Profil sich in einem stillen Bach widerspiegelt.

Ward, ein Naturfotograf aus Tampa, hat in den letzten fünf Jahren Kamerafallen knietief in den Sümpfen Südwestfloridas aufgestellt. Er schätzt, dass es zwei Jahre gedauert hat, um jedes Foto in der Zeitschrift zu produzieren.

Ein Weibchen und drei Kätzchen erkunden das Corkscrew Swamp Sanctuary, ein Reservat aus altem Zypressenwald, umgeben von Vororten. Viele dieser Kamerafallenbilder brauchten Jahre, um aufgenommen zu werden, da die Katzen selten sind, unvorhersehbare Bewegungen ausführen und es schwierig ist, die richtige Beleuchtung zu erhalten. Auch das Wetter kann eine Herausforderung sein: Eine Kamera ging bei einem Hurrikan verloren, wurde aber später geborgen.

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Ein Weibchen und drei Kätzchen erkunden das Corkscrew Swamp Sanctuary, ein Reservat aus altem Zypressenwald, umgeben von Vororten. Viele dieser Kamerafallenbilder brauchten Jahre, um aufgenommen zu werden, da die Katzen selten sind, unvorhersehbare Bewegungen ausführen und es schwierig ist, die richtige Beleuchtung zu erhalten. Auch das Wetter kann eine Herausforderung sein: Eine Kamera ging bei einem Hurrikan verloren, wurde aber später geborgen.

Foto von Carlton Ward, Jr.

“Ein Bild von einem Panther aufzunehmen, der durch einige dieser Orte geht, kann alle ein oder zwei Monate passieren”, sagte er. “Aber um es dann mit etwas Tageslicht zu bekommen, das der umgebenden Landschaft diese Tiefe und Schönheit verleiht, passiert das nur ein paar Mal im Jahr.”

Dies ist nicht das erste Mal, dass er an dieser Unterführung war. Im Jahr 2012 führte Ward die erste von zwei 1.000-Meilen-Wanderungen durch Florida durch, um die Notwendigkeit der Erhaltung von Wildtierkorridoren bekannt zu machen. Ward sagte, der anhaltende Erfolg des Panthers hänge davon ab, was sie finden werden, wenn sie nach Norden ziehen.

“Nun, um das aus der Perspektive des Panthers zu betrachten, da die Brutpopulation der Panther immer noch im südlichen Teil unseres Bundesstaates isoliert ist, ist dieser Wildtierkorridor, den wir erlebt haben, buchstäblich die Lebensader für den Panther, um sein historisches Territorium wiederzugewinnen und zurückzugewinnen weiter nördlich “, sagte Ward.

Das historische Territorium des Panthers war früher der gesamte Südosten. Aber sie wurden so unerbittlich gejagt, dass in den 1970er Jahren nur noch eine Handvoll in den Sümpfen westlich der Everglades übrig waren.

Ihr langer Weg zur Genesung begann in Fisheating Creek. 1972 machte ein Pumajäger aus Texas eine unterernährte Pantherin ausfindig, und es wurde festgestellt, dass Inzucht ihre Fortpflanzungsfähigkeit beeinträchtigte. 23 Jahre später unterstützte der Gesetzgeber einen Plan für ihn, acht weibliche Pumas aus West-Texas zu holen.

Die Natur nahm ihren Lauf. Was früher weniger als 20 Panther waren, hat sich jetzt auf mehr als 200 erholt.

“Was mich ermutigt, ist, dass die Panther-Genesungsgeschichte eine große Erfolgsgeschichte ist”, sagte Kelly. “Im Gegensatz zum Schutz großer Fleischfresser im Rest der Welt, wo es sehr oft zu einer düsteren Geschichte von Bevölkerungsrückgängen kommt, die vom Aussterben bedroht sind, ist der Panther das Gegenteil davon. Der Panther war ein großer Erfolg. “”

Und was die Viehzüchter betrifft, die Angst haben könnten, ein Kalb an die Raubtiere zu verlieren, sagt Ward, er teile ihre Bedenken. Immerhin ist er ein Floridian in der achten Generation, der von Viehzüchtern abstammt.

“Es gibt einige Viehzüchter, die angemessen besorgt sind, dass ein Raubtier in die Landschaft zurückkehrt. Ich denke auch, dass die Viehzüchter zunehmend erkennen, dass sie selbst auch eine gefährdete Art im Bundesstaat Florida sind, und was manche sagen könnten, wir ‘ Es ist unwahrscheinlich, dass Verbündete für diese Art der Erhaltung sind “, sagte Ward.

“Aber viele der Viehzüchter, mit denen ich gesprochen habe und mit denen ich Zeit verbracht habe, sehen, dass die Entwicklung kommt. Und wenn der Panther helfen kann, mehr Geld für Schutzmaßnahmen zu bekommen [essentially paying landowners not to develop their land] und Landschutz begrüßen sie den Panther als einen Weg, um auch ihre Lebensweise zu schützen. “

Der größte Teil der Reichweite des Panthers befindet sich auf privatem Land. Riesige Ranches umschließen das Gebiet, und die Zusammenarbeit der Viehzüchter wird als überlebenswichtig angesehen.

Alex Johns ist Rancher und Executive Director für Landwirtschaft beim Seminole Tribe of Florida. Sie ranchieren im Big Cypress Swamp, dem Kernland des Panthers.

“Wir haben das Gefühl, dass wir aufgrund von Panther jedes Jahr zwischen 5 und 7 Prozent unserer Kälberernte in diesem Gebiet verlieren”, sagte er.

Aber Johns hat gemischte Gefühle gegenüber den Katzen. Es ist ein verehrtes Symbol für die Seminole, und einer der Clans im Stamm ist nach dem Panther benannt.

Es gibt staatliche Erstattungsprogramme für Vieh, die genommen werden, aber da der Stamm als Genossenschaft betrachtet wird, verdienen sie zusammen zu viel Geld, um sich zu qualifizieren.

Er sagt, der Panther sei hier vor dem Menschen gewesen, aber die Zahlen verursachen eine “Bevölkerungsexplosion” in den Gebieten westlich der Everglades.

“Sie dringen in die Gemeinden ein und verursachen Probleme in den Nachbarschaften hier unten, nehmen die Haustiere der Menschen mit, und die Menschen haben Angst um ihre Kinder, die auf den Höfen spielen, und solche Dinge”, sagte er. “Es ist also ein heikles Gleichgewicht. Wir wissen, dass der Panther einen Platz braucht, aber wenn sie aus dem Wald zurück in die Gemeinden gedrängt werden, wird dies zu einer Art Gefahr für die Menschen, die hier unten leben.”

Johns sagt, dass ein “empfindliches Gleichgewicht” erreicht werden muss, damit die Viehzüchter entschädigt werden können, ohne viel Bürokratie abbauen zu müssen. Auf diese Weise gäbe es einen wirtschaftlichen Anreiz, die Katzen zu schützen.

“Es gibt die Möglichkeit, Ökotourismus zu betreiben, und wenn es genug Panther-Sichtungen gibt, die die Leute bezahlen würden, um zu kommen. Und es würde einen wirtschaftlichen Anreiz geben, die Leute auf die Ranch kommen zu lassen und Geld für die Leute zu bezahlen, um die Panther zu füttern.” er sagte. “Aber am Ende des Tages ist der Lebensunterhalt der Menschen ihr Vieh. Und wenn sie nicht für das verlorene Vieh entschädigt werden, wird es weiterhin ein Problem sein.”

Trotzdem glaubt Ward, dass ein Gleichgewicht erreicht werden kann. Und die Fortschritte, die die Katzen in den letzten Jahrzehnten gezeigt haben, sind ein guter Leitfaden.

“Dies ist eine Erfolgsgeschichte im Bereich Naturschutz, die Florida und Floridians gehört”, sagte er. “Und dies kann ein echtes Modell für die Zusammenarbeit von Natur und Menschen sein.”

Weitere Informationen zu dieser Geschichte finden Sie unter National Geographic.

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