Eine freiwillige Steuer – The New York Times

Im Laufe der amerikanischen Geschichte war es ein Hin und Her: Wie viel Steuern sollen die Reichen zahlen?

In der Kolonialzeit wurden die Reichen in Teilen des Nordens stärker besteuert als in Europa, und Massachusetts ging sogar so weit, eine Vermögenssteuer zu erlassen, die Finanzbesitz, Land, Schmuck und mehr abdeckte. Im Gegensatz dazu hielten die südlichen Kolonien die Steuersätze niedrig und die Erhebung wirkungslos, um zu verhindern, dass Steuern die Sklaverei untergraben, indem sie den Reichtum der Sklavenhalter untergraben.

Nach der Gründung des Landes setzten sich die Befürworter der Niedrigsteuern im Allgemeinen durch – bis im 20. Jahrhundert, als die wachsende Ungleichheit, zwei Kriege und die Weltwirtschaftskrise Washington dazu veranlassten, das fortschrittlichste Steuersystem der Welt zu schaffen. Dann drehte sich die Situation wieder um und die Spitzensteuersätze sind in den letzten Jahrzehnten eingebrochen.

Gestern veröffentlichte die Nachrichtenorganisation ProPublica einen Überblick, der auf den Steuererklärungen Tausender wohlhabender Amerikaner basiert, darunter Jeff Bezos, Warren Buffett, Bill Gates, Rupert Murdoch, Elon Musk und Mark Zuckerberg. Eine anonyme Quelle schickte ProPublica das Material, nachdem die Organisation Artikel über die laxe Durchsetzung der Steuern des IRS für Reiche veröffentlicht hatte. (Hier ist die Erklärung von ProPublica, warum es sich trotz Datenschutzbedenken entschieden hat, die neue Geschichte zu veröffentlichen.)

Die Steuererklärungen liefern Details zu einer längst klaren Geschichte: Die Reichen zahlen jetzt auffallend niedrige Steuersätze.

Um ein Beispiel zu nennen: Bezos’ Vermögen stieg von 2006 bis 2018 um 120 Milliarden US-Dollar, und seine Bundessteuern beliefen sich in dieser Zeit nur auf 1,09 Prozent des Vermögenszuwachses. Die Situation für den Durchschnittshaushalt war radikal anders: Seine Steuern machten mehr als 100 Prozent seines Vermögenszuwachses aus.

Ein zentraler Grund dafür, dass sehr wohlhabende Menschen Steuern vermeiden können, ist, dass das US-System nur sogenannte realisierte Gewinne besteuert – wie Löhne oder Aktienverkäufe. Aber die Reichen leben oft von nicht realisierten Gewinnen – in Form von Aktien und anderen Vermögenswerten, die mit der Zeit an Wert gewinnen. Die Reichen leihen sich gegen diese Vermögenswerte Geld, um Häuser, Inseln und Privatflugzeuge zu bezahlen, und wenden dann eine Vielzahl von Strategien an, um Steuern auf die Schuldentilgung zu vermeiden.

Eine solche Strategie besteht darin, bis nach dem Tod zu warten, um den Kredit zurückzuzahlen – oder was Edward McCaffery, ein Steuerexperte an der University of Southern California, „kaufen, leihen, sterben“ nennt. Robert McClelland vom Zentrum für Steuerpolitik nannte es die wichtigste Offenbarung der ProPublica-Geschichte.

Dabei können die Vermögenden ihr zu versteuerndes Einkommen oft gering halten. Im Jahr 2011 meldete Bezos ein so geringes Einkommen, dass er sich für eine Kindersteuergutschrift in Höhe von 4.000 US-Dollar qualifiziert – und beanspruchte. Sowohl 2016 als auch 2017 zahlte Carl Icahn, ein Milliardär, keine Bundeseinkommensteuern.

Die legale Steuervermeidung durch die Reichen hat sich im letzten halben Jahrhundert aus mehreren Gründen verbreitet. Zum einen hat die Ungleichheit zugenommen, was bedeutet, dass die Reichen mehr Vermögen zu schützen haben. Und die Steuersätze sind deutlich gesunken.

„Es ist erstaunlich, wie stark wir seit 1997 die Steuern gesenkt haben – auf Dividenden, die Erbschaftsteuergrenze, Kapitalgewinne und den Spitzensatz“, sagte mir Owen Zidar, ein Ökonom der Princeton University. “All diese Dinge sind für die Spitze der Verteilung günstiger geworden.” Auch die Senkung des Körperschaftsteuersatzes – praktisch eine Steuerermäßigung für Aktionäre – war wichtig.

Manchmal hört man die zynische Ansicht, dass es sinnlos ist, Steuern für die Reichen zu erhöhen, weil sie die Mittel haben, um alle Steuern zu umgehen, die die Regierung zu erheben versucht. Aber die Geschichte legt etwas anderes nahe.

Während eine gewisse Steuervermeidung unvermeidlich ist, ist es der Bundesregierung weitgehend gelungen, die Steuern zu erhöhen, als sie es versuchte. Die reichsten Amerikaner zahlten in den 1950er und 60er Jahren mehr als 50 Prozent ihres Einkommens an Bundessteuern (und waren weniger erfolgreich darin, ihr Vermögen vor Steuern zu schützen). Heute ist dieser Anteil unter 30 Prozent gefallen.

Laut Gabriel Zucman von der University of California in Berkeley gibt es drei Möglichkeiten, den Rückgang der Steuerzahlungen der Reichen umzukehren. Eine davon ist eine direkte Vermögenssteuer, wie sie von den Senatoren Bernie Sanders und Elizabeth Warren vorgeschlagen wurde. Zweitens handelt es sich um eine Steuer auf nicht realisierte Gewinne – Vermögenswerte, die wertvoller geworden sind – wie Senator Ron Wyden aus Oregon vorgeschlagen hat. Drei ist eine Erhöhung der Unternehmenssteuern, wie Präsident Biden es bevorzugt. Es gibt auch bescheidenere Ideen, wie eine größere Erbschaftssteuer.

Gesellschaften können wählen, wie viel sie ihre reichsten Leute besteuern oder nicht, sagte Zucman. „Für Milliardäre“, fügte er hinzu, „ist die Bundeseinkommensteuer – die Säule des US-Steuersystems – zu einer freiwilligen Steuer geworden.“

Michael Linden, Beamter der Biden-Verwaltung: „Wir wussten bereits, dass einige der größten Unternehmen keine Einkommensteuer zahlen. Jetzt wissen wir, dass einige der reichsten Menschen auch ohne Einkommensteuer davonkommen können. Zeit für Reformen.“

Binyamin Appelbaum, Meinung der New York Times: „Die Reichen leben nach anderen Regeln und geben verschwenderisch Geld aus, das nicht als Einkommen besteuert wird.“

Jody Avirgan, Podcast-Host: „Es gibt bereits eine abgestumpfte Einstellung zur Berichterstattung des ProPublica IRS nach dem Motto ‚Was ist das für ein Skandal, das ist alles Zeug, von dem jede reiche Person oder Finanzjournalistin bereits wusste.’ Aber genau darum geht es!“

Megan McArdle, Die Washington Post: „Ich dachte, die ProPublica-Analyse der Steuern von Milliardären würde spannend werden. Stattdessen erzählte es mir Dinge, die ich bereits wusste. … Das Spannendste ist, sich zu fragen, wer ihnen die Informationen gegeben hat und wie lange diese Person im Gefängnis bleiben wird, wenn sie erwischt wird, wie ich vermute.“ (Bundesbehörden untersuchen das Leck.)

Ein Times-Klassiker: Die 36 Fragen, die zur Liebe führen.

Leben gelebt: Douglas Cramer produzierte einige der erfolgreichsten Fernsehsendungen des 20. Jahrhunderts, darunter „Dynasty“ und „The Love Boat“. Er starb mit 89.

Sie ist ein 18-jähriger Popstar mit zwei Hitsingles und dem größten Debütalbum des Jahres. Sie wurde von Taylor Swift gelobt und trat bei Preisverleihungen auf. Aber vor weniger als einem Jahr kannten Sie Olivia Rodrigos Namen wahrscheinlich nicht.

Obwohl Rodrigo in der Unterhaltungsbranche aufgewachsen ist – sie spielte in einem „High School Musical“-Spin-off auf Disney+ – wurde sie mit der Veröffentlichung ihrer Blockbuster-Single „Drivers License“ im Januar Mainstream-Ruhm. Ihr Album „Sour“ baute auf dieser Dynamik auf. Es ist ein brennendes Trennungsalbum, das von Rodrigo mitgeschrieben wurde und das voller Wut und Generationenangst ist. Es gibt Pop-Punk-Songs, die an Avril Lavigne und Paramore erinnern, und detailreiche Texte, die von Swift inspiriert sind.

„Es ist launisch, poppig, punkig, brav, lustig, süß, traurig und spricht die erdrückenden Gefühle an, am Leben zu sein und in unerwiderter Liebe zu sein“, schreibt Scaachi Koul in BuzzFeed News.

Rodrigos Popularität ist nicht auf die Generation Z beschränkt. Ältere Hörer (und Kritiker) haben ihre Musik angenommen. Lindsay Zoladz, die für NPR schreibt, sagte, ihr Teenager-Ich wäre skeptisch gegenüber Rodrigos Disney-Stammbaum gewesen. „Aber am Ende muss ich glauben, dass mich der ozeanische Sog der Subjektivität ihrer Musik angezogen hätte, eine exquisit detaillierte, tief empfundene Perspektive eines jungen Mädchens.“ — Sanam Yar

Für mehr: Musikkritiker gehen tief auf Rodrigos Erfolg in der neuesten Folge von “Popcast” ein.

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