Eine Ferienzeit, die von Inflation und Wirtschaftskämpfen geteilt wird

Der November war im Langham Hotel in Boston geschäftiger als erwartet, da Luxusreisende Zimmer in vornehmen Suiten buchen und Meetings in vergoldeten Konferenzräumen abhalten. Der Thanksgiving-Brunch für 135 US-Dollar pro Erwachsenem im hauseigenen Restaurant war vor Wochen ausverkauft.

Auf der anderen Seite der Stadt, in Dorchester, boomt die Nachfrage nach einer anderen Art von Gastronomie. Katholische Wohltätigkeitsorganisationen sehen so viele Familien in ihrer kostenlosen Speisekammer, dass Beth Chambers, Vizepräsidentin für Grundbedürfnisse bei den katholischen Wohltätigkeitsorganisationen Boston, an manchen Tagen früher schließen und den Gästen sagen musste, dass sie morgen früh als erstes zurückkommen sollten. An dem kalten Samstagmorgen vor Thanksgiving begannen die Gäste, die auf kostenlose Truthähne warteten, um 4:30 Uhr morgens die Straße zu säumen – mehr als vier Stunden bevor die Speisekammer öffnete.

Der Kontrast veranschaulicht eine Kluft, die sich fast drei Jahre nach Beginn der Pandemie durch Amerikas auf den Kopf gestellte Wirtschaft ausbreitet. Viele wohlhabende Verbraucher sind immer noch reich an Ersparnissen und finanziell gut aufgestellt, stärken Luxusmarken und halten einige High-End-Einzelhändler und Reiseunternehmen optimistisch für die Weihnachtszeit. Gleichzeitig gehen den Armen Amerikas die Kassen zur Neige, sie haben Mühe, mit den steigenden Preisen Schritt zu halten, und sehen sich steigenden Kreditkosten gegenüber, wenn sie Kreditkarten oder Kredite verwenden, um über die Runden zu kommen.

Die Situation unterstreicht eine düstere Realität der Pandemie-Ära. Die Federal Reserve erhöht die Zinssätze, um die Kreditaufnahme zu verteuern und die Nachfrage zu dämpfen, in der Hoffnung, die Wirtschaft abzukühlen und die schnellste Inflation seit Jahrzehnten wieder unter Kontrolle zu bringen. Die Zentralbanker versuchen, dies ohne eine Rezession zu schaffen, die Familien arbeitslos macht. Aber die Anpassungsphase ist für viele Amerikaner bereits schmerzhaft – ein Beweis dafür, dass selbst wenn die Zentralbank eine sogenannte „weiche Landung“ hinbekommt, es sich nicht für alle gut anfühlen wird.

„Viele dieser Haushalte bewegen sich in Richtung der größeren Fragilität, die vor der Pandemie die Norm war“, sagte Matthew Luzzetti, Chefökonom der USA bei der Deutschen Bank.

Viele Haushalte der Arbeiterklasse haben sich 2020 und 2021 gut geschlagen. Obwohl sie zu Beginn der Pandemie schnell Arbeitsplätze verloren, erholten sich die Einstellungen schnell, das Lohnwachstum war stark und wiederholte staatliche Entlastungsschecks halfen den Familien, Ersparnisse anzuhäufen.

Aber nach 18 Monaten rapider Preisinflation – von denen einige durch die stimulierende Nachfrage getrieben wurden – erschöpfen die Armen diese Polster. Schätzungen der Fed zufolge saßen amerikanische Familien Mitte dieses Jahres immer noch auf überschüssigen Ersparnissen in Höhe von etwa 1,7 Billionen US-Dollar – zusätzlichen Ersparnissen, die während der Pandemie angesammelt wurden –, aber etwa 1,35 Billionen US-Dollar davon wurden von der oberen Hälfte der Verdiener und nur 350 Milliarden US-Dollar gehalten in der unteren Hälfte.

Gleichzeitig stiegen die Preise im Laufe des Jahres bis Oktober um 7,7 Prozent, weitaus schneller als das vor der Pandemie übliche Tempo von etwa 2 Prozent. Da die Ersparnisse zur Neige gegangen sind und Dinge des täglichen Bedarfs wie Autoreparaturen, Lebensmittel und Wohnungen stark teurer geworden sind, haben viele Menschen in einkommensschwachen Gegenden begonnen, sich Kreditkarten zuzuwenden, um ihre Ausgaben zu decken. Die Salden dieser Gruppe liegen jetzt über dem Niveau von 2019, wie Untersuchungen der New York Fed zeigen. Einige haben Mühe, überhaupt Schritt zu halten.

„Angesichts der Lebensmittelpreise, der explodierenden Eierpreise, müssen die Menschen mehr zu uns kommen“, sagte Frau Chambers of Catholic Charities und erklärte, dass andere steigende Preise, einschließlich der Mieten, den Kampf verschärfen. Der Standort plante, bei seiner Feiertagsverteilung 1.000 Puten und 600 Geschenkkarten für Puten zusammen mit Tüten mit Dosenmais, Cranberry-Sauce und anderen Thanksgiving-Gerichten auszugeben.

Tina Obadiaru, 42, war unter denen, die sich am Samstag anstellten, um einen Truthahn zu holen. Als Mutter von sieben Kindern arbeitet sie Vollzeit und kümmert sich um die Bewohner eines Gruppenheims, aber das reicht nicht aus, um für sie und ihre Familie über die Runden zu kommen, insbesondere nachdem ihre Miete in Dorchester letzten Monat von 2.000 auf 2.500 Dollar gestiegen ist.

„Das wird wirklich schwierig“, sagte sie.

Die unverhältnismäßige Belastung der Armen durch die Inflation ist ein Grund dafür, dass die Fed-Beamten sich bemühen, die Preiserhöhungen schnell wieder unter Kontrolle zu bringen. Die Zentralbanker haben die Zinssätze Anfang dieses Jahres von nahe Null auf fast 4 Prozent angehoben und signalisiert, dass noch mehr kommen wird.

Aber der Prozess der Inflationssenkung dürfte auch Menschen mit niedrigem Einkommen schaden. Die Fed-Politik funktioniert teilweise, indem sie die Kreditaufnahme verteuert, um den Konsum aufrechtzuerhalten, was zu einem Nachfragerückgang führt und die Verkäufer schließlich dazu zwingt, weniger zu verlangen. Zinserhöhungen bremsen auch den Arbeitsmarkt, dämpfen das Lohnwachstum und kosten möglicherweise sogar Arbeitsplätze.

Das bedeutet, dass der solide Arbeitsmarkt, der die Arbeiterklasse durch diese herausfordernde Zeit getragen hat – einer, der insbesondere die Löhne in schlechter bezahlten Jobs, einschließlich Freizeit und Gastgewerbe sowie Transportwesen, in die Höhe getrieben hat – bald zusammenbrechen könnte. Tatsächlich erwarten Fed-Beamte eine Verlangsamung der Ausgaben und Lohnzuwächse als Zeichen dafür, dass ihre Politik funktioniert.

„Während höhere Zinssätze, langsameres Wachstum und schwächere Arbeitsmarktbedingungen die Inflation senken, werden sie Haushalten und Unternehmen auch einige Schmerzen bereiten“, sagte Jerome H. Powell, der Vorsitzende der Fed, auf einer wichtigen Fed-Konferenz im August. „Dies sind die unglücklichen Kosten der Reduzierung der Inflation.“

Zentralbanker glauben, dass ein gewisses Maß an Schmerz heute besser ist als das, was passieren würde, wenn die Inflation ungebremst weitergehen würde. Wenn Menschen und Unternehmen beginnen, rasche Preiserhöhungen zu erwarten und entsprechend zu handeln – um hohe Gehaltserhöhungen bitten, häufige und große Preiserhöhungen einführen –, könnte sich die Inflation in der Wirtschaft festsetzen. Es würde dann eine strengere politische Reaktion erfordern, um sie in den Griff zu bekommen, eine, die die Arbeitslosigkeit noch weiter ansteigen lassen könnte.

Aber Beweise, die sich in der gesamten Wirtschaft häufen, unterstreichen, dass sich die Verlangsamung der Fed, so notwendig sie auch sein mag, wahrscheinlich in verschiedenen Einkommensgruppen unterschiedlich anfühlen wird.

Die Verbraucherausgaben insgesamt haben sich bisher gegenüber den Zinsschritten der Fed als widerstandsfähig erwiesen. Die Daten zu den Einzelhandelsumsätzen haben sich zu Beginn des Jahres deutlich abgeschwächt, haben sich aber kürzlich wieder erholt. Die privaten Konsumausgaben steigen nicht in halsbrecherischem Tempo, aber sie wachsen weiter.

Doch unter diesen aggregierten Zahlen scheint eine Veränderung im Gange zu sein – eine, die die wachsende Kluft im wirtschaftlichen Komfort zwischen Arm und Reich hervorhebt. Kreditkartendaten der Bank of America deuten darauf hin, dass Haushalte mit hohem und mittlerem Einkommen Haushalte mit niedrigem Einkommen ersetzt haben, um das Konsumwachstum in den letzten Monaten voranzutreiben. Ärmere Käufer trugen im Oktober ein Fünftel zum Wachstum der diskretionären Ausgaben bei, verglichen mit rund zwei Fünfteln im Vorjahr.

„Dies ist wahrscheinlich darauf zurückzuführen, dass Gruppen mit niedrigem Einkommen am stärksten von steigenden Preisen betroffen sind – sie haben auch den größten Verlust von Bankersparnissen erlebt“, schrieben Ökonomen des Bank of America Institute in einer Mitteilung vom 10. November.

Selbst wenn die Armen den Druck erhöhter Preise und höherer Zinsen spüren und sich zurückziehen, stellten die Ökonomen fest, dass eine anhaltende wirtschaftliche Gesundheit reicherer Verbraucher die Nachfrage in Bereichen stark halten könnte, in denen wohlhabendere Menschen ihr Geld ausgeben, einschließlich Dienstleistungen wie Reisen und Hotels.

Im Langham, einem neu renovierten Hotel in einem jahrhundertealten Gebäude, das ursprünglich als Federal Reserve Bank of Boston diente, deutet wenig auf eine bevorstehende Verlangsamung der Ausgaben hin.

In „The Fed“, der Hotelbar, die in Anlehnung an das Erbe des Gebäudes benannt wurde, sind die Barkeeper jeden Abend damit beschäftigt, Cocktails mit Namen wie „Trust Fund Baby“ und „Apple Butter Me Up“ (beide 16 $) zu schmeißen. Wenn die Gäste vom Einkaufen in der nahe gelegenen Newbury Street zurückkommen, sagt der Geschäftsführer des Hotels, Michele Grosso, haben sie die Arme voller Taschen. Er sieht die Tatsache, dass der Thanksgiving-Brunch so schnell ausverkauft war, als Sinnbild für die anhaltende Nachfrage.

„Wenn sich die Leute zurückziehen würden, würden wir immer noch Werbung machen“, sagte er über das Drei-Gänge-Menü im Familienstil. „Stattdessen haben wir eine Warteliste.“

Die Konsumkluft, die sich in Boston abspielt, ist auch auf nationaler Ebene deutlich und spiegelt sich in den Gewinnaufrufen der Unternehmen wider. American Express hat zum Beispiel im letzten Quartal in den Vereinigten Staaten Kunden für Platinum- und Gold-Karten in Rekordhöhe hinzugewonnen, da das Unternehmen von einer „großen Nachfrage“ nach kostenpflichtigen Premium-Produkten berichtete.

„Während wir heute hier sitzen, sehen wir keine Veränderungen im Ausgabeverhalten unserer Kunden“, sagte Stephen J. Squeri, der Vorstandsvorsitzende des Unternehmens, den Investoren im vergangenen Monat während einer Telefonkonferenz.

Unternehmen, die mehr Verbraucher mit niedrigem Einkommen bedienen, melden jedoch einen deutlichen Rückgang.

„Viele Verbraucher haben sich in diesem Jahr darauf verlassen, Kredite aufzunehmen oder in ihre Ersparnisse einzutauchen, um ihr Wochenbudget zu verwalten“, sagte Brian Cornell, der Vorstandsvorsitzende von Target, in einer Gewinnaufforderung am 16. November. „Aber für viele Verbraucher beginnen diese Optionen zur Neige. Infolgedessen zeigen unsere Gäste eine zunehmende Preissensibilität, konzentrieren sich mehr auf Werbeaktionen und reagieren darauf besser und sind zögerlicher, zum vollen Preis zu kaufen.“

Die Spaltung macht es schwer zu erraten, was als nächstes mit den Ausgaben und der Inflation passieren wird. Einige Ökonomen glauben, dass die Rückkehr der Preissensibilität bei Verbrauchern mit niedrigem Einkommen ausreichen wird, um die Gesamtkosten zu moderieren und den Weg für eine bemerkenswerte Verlangsamung im Jahr 2023 zu ebnen.

„Sie erhalten mehr Werbeaktivitäten und Unternehmen beginnen, um Marktanteile zu konkurrieren“, sagte Julia Coronado, Gründerin von MacroPolicy Perspectives.

Aber andere warnen davor, dass es möglicherweise nicht ausreicht, Ausgaben und Preise deutlich zu senken, selbst wenn die Ärmsten zu kämpfen haben.

Viele Familien haben während der Pandemie ihre Kreditkartenguthaben abbezahlt, und das kehrt sich jetzt trotz hoher Kreditkartengebühren um. Die Kreditaufnahme könnte einigen Haushalten helfen, ihren Konsum für eine Weile aufrechtzuerhalten, insbesondere in Verbindung mit starken Beschäftigungszuwächsen und kürzlich gefallenen Gaspreisen, sagte Neil Dutta, Leiter der US-Wirtschaft bei Renaissance Macro.

Während die Welt darauf wartet, zu sehen, ob die Fed die Wirtschaft genug bremsen kann, um die Inflation zu kontrollieren, ohne das Land in eine völlige Rezession zu zwingen, veranschaulichen diejenigen, die zu katholischen Wohltätigkeitsorganisationen in Boston kommen, warum so viel auf dem Spiel steht. Obwohl viele einen Arbeitsplatz haben, wurden sie von monatelangen rapiden Preiserhöhungen gebeutelt und sehen nun einer ungewissen Zukunft entgegen.

„Vor der Pandemie haben wir in Fällen gedacht“, sagte Frau Chambers und verwies darauf, wie viel Lebensmittel benötigt werden, um den lokalen Bedarf zu decken. „Jetzt denken wir nur noch in Paletten.“

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