Ein Batmobil, ein Sheriff aus der Bay Area und Forderungen nach Rechenschaft

Kalifornien ist übersät mit Leuten, die ein legitimes Problem mit einem gewählten Sheriff haben.

Zum Beispiel Leute, bei denen ein Verwandter von Abgeordneten getötet wurde und die keine Antworten darüber bekommen können, was passiert ist, weil ein Sheriff sich weigert, transparent über die internen Ermittlungen der Abteilung zu sein.

Oder Leute, die eine Beschwerde darüber eingereicht haben, dass sie zu Unrecht festgenommen oder von einem Abgeordneten verprügelt wurden, nur um nichts zu hören, weil ein Sheriff sich der Aufsicht widersetzt.

Es ist schlimm genug für diejenigen von uns, die hier leben, wie jeder bestätigen kann, der mit dem Sheriff von Los Angeles County, Alex Villanueva, zu tun hatte. Aber jetzt wirkt sich Kaliforniens Unfähigkeit, fragwürdiges Verhalten unter seinen Sheriffs abzuschrecken, sogar auf Menschen in anderen Bundesstaaten aus.

Genauer gesagt, ein sanft sprechender Pastor aus Indiana namens Mark Racop.

Er wurde in eine lächerliche strafrechtliche Untersuchung über ein Batmobil verwickelt, das der scheidende San Mateo County Sheriff Carlos Bolanos auf Geheiß eines seiner reichsten Wahlkampfspender gestartet hatte.

Im Juli öffnete Racop die Tür des Ladens Fiberglass Freaks, wo er seit mehr als einem Jahrzehnt offiziell lizenzierte Batmobile aus dem Jahr 1966 baut, und fand nicht einen, sondern vier Mitglieder der Sheriff-Abteilung des San Mateo County vor, die mit Haftbefehlen draußen standen .

Sie waren dort im winzigen Logansport, Indiana – Tausende von Kilometern außerhalb ihres Zuständigkeitsbereichs, auf halbem Weg zwischen Chicago und Indianapolis, wobei die Steuerzahler die Rechnung bezahlen – auf Befehl von Bolanos.

Wochen zuvor hatte sich der Immobilienmakler aus der Bay Area, Sam Anagnostou, der über seine Firma 1.000 Dollar für Bolanos letztlich erfolglose Wiederwahlbewerbung gespendet hatte, wegen Racop an den Sheriff gewandt.

Bereits 2017 hatte Anagnostou bei Fiberglass Freaks ein maßgeschneidertes Batmobil im Wert von 210.000 US-Dollar bestellt, mit der Erwartung, dass Racop es irgendwann im Jahr 2018 fertigstellt.

Aber es kam zu Verzögerungen. Die Pandemie ist passiert. Und Anagnostou hat fast neun Monate lang keine Zahlung geleistet. In der Zwischenzeit hat Racop – unter Einhaltung der im Kaufvertrag festgelegten Regeln über versäumte Zahlungen – einen weiteren Kunden vor Anagnostou gebracht.

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Bis 2021 war Anagnostou so ungeduldig und wütend geworden, dass er versuchte, seine örtliche Atherton Police Department dazu zu bringen, Ermittlungen aufzunehmen und die Staatsanwaltschaft von San Mateo County davon zu überzeugen, Anklage gegen Racop zu erheben. Kein Glück. Dann versuchte er, in Kalifornien eine Klage wegen angeblichen Betrugs einzureichen. Auch dort kein Glück. Der Richter entschied, dass Indiana der richtige Ort für die Anhörung des Falls sei.

Bolanos war Anagnostous letzte Hoffnung.

„In einer Zeit, in der die Strafverfolgungsbehörden einer solchen Belagerung ausgesetzt sind, scheint dies nicht sehr gut durchdacht zu sein“, sagte mir Don Horsley, Supervisor des San Mateo County. „Was wir versuchen – was wir versuchen sollten – ist, Glaubwürdigkeit bei den Menschen aufzubauen, und nicht Dinge zu tun, die so aussehen, als würden wir einen Gefallen tun. Und so sieht es leider aus.“

Tatsächlich ist die Optik so schlecht, dass der Aufsichtsrat mit Anrufen und E-Mails von wütenden Wählern überflutet wurde.

Infolgedessen hat der Bezirk die kalifornische Generalstaatsanwaltschaft gebeten, den Vorfall zu untersuchen. Und am Samstag beauftragte der Landkreis die pensionierte Richterin am Obersten Gerichtshof, Winifred Y. Smith, mit der Einleitung einer weiteren Untersuchung.

„Was wir tun können, ist äußerst begrenzt“, sagte Horsley, der 14 Jahre lang Sheriff war. „Das ist die kalifornische Verfassung. Der Sheriff ist ein gewählter Offizier. Wir können sie nicht aus dem Amt entfernen. Und wir würden auch nicht über einen bestimmten Vorfall hinwegsehen, aber es ist ein verdammter Vorfall.“

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Vollständige Offenlegung: Ich kenne Racop. Nun, Markus.

Ich habe ihn vor etwa sechs Jahren kennengelernt, als er die Hochzeit zweier langjähriger Freunde, Dawn und Jeff, vollzog. Er ist ein geeky Typ, dessen Liebe zu Batman als Kind begann. Er wollte unbedingt der Dunkle Ritter werden, als er aufwuchs, und obwohl er nicht regelmäßig eine Kapuze und einen Umhang trägt, liebt er es zu schreien: „Auf zum Batmobil!“

Ehrlich gesagt hatte ich seit Jahren nicht mehr an Mark gedacht. Dann, vor ein paar Tagen, weckte Dawn mich murmelnd und mit zusammengekniffenen Augen auf einen Facebook-Post auf ihrem Handy.

Ein Mitglied der Sheriff-Abteilung des San Mateo County inspiziert ein Batmobil bei Fiberglass Freaks.

(Mark Racop)

„Mark wurde von einigen kalifornischen Sheriffs eingesperrt.“

“Was?”

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„Kalifornische Sheriffs!“

Ich sollte erwähnen, dass dieses Gespräch in Las Vegas stattfand, gleich am Morgen nach meiner Geburtstagsfeier. Nun, es könnte am Nachmittag gewesen sein. In Vegas ist das manchmal schwer zu sagen. Aber Dawn pflügte tapfer voran und erzählte die wilde, verworrene Geschichte über Mark – zuerst berichtet von KGO-TV in San Francisco.

Ich musste mehr wissen. Also rief ich Markus an.

Er war immer noch empört und verwirrt über das, was passiert war. Er erzählte mir, wie die Mitglieder der Sheriff-Abteilung von San Mateo County, begleitet von einem Abgeordneten der Sheriff-Abteilung von Cass County, Indiana, sich weigerten, ihn einen Anwalt rufen zu lassen, und ihn wie einen Kriminellen behandelten.

Ein Sprecher von Bolanos antwortete nicht auf eine Bitte um Stellungnahme.

„Sie sagten immer wieder, dass sie mich wahrscheinlich verhaften würden“, sagte Mark zu mir, „und dass sie mich wahrscheinlich nach Kalifornien ausliefern würden.“

Wie sich herausstellte, hatte das vierköpfige Team einen Durchsuchungsbefehl, Fiberglass Freaks nicht nur nach Aufzeichnungen über das von Anagnostou bestellte Batmobil zu durchsuchen, sondern Mark zu verhaften und ihn zurück nach San Mateo County zu bringen.

Mark wusste es damals nicht, aber er war wegen zweier Verbrechen angeklagt worden, darunter wegen Betrugs. Seitdem musste er einen Anwalt in Kalifornien „für 695 Dollar die Stunde mit einem riesigen Vorschuss“ beauftragen – und das mit einem eingefrorenen Bankkonto.

Distrikt San Mateo County Atty. Steve Wagstaffe erklärte, dass die Staatsanwälte während seines Urlaubs glaubten, es gäbe genügend Beweise, um zu zeigen, dass Mark in Bezug auf das Batmobil „ein Versprechen gegeben hat, das nicht gehalten werden konnte“.

„Die Beweise wurden drei verschiedenen Richtern hier im Landkreis San Mateo vorgelegt, zuerst für Durchsuchungsbefehle und zuletzt für den Haftbefehl, und alle sagten, ja, es gibt einen vernünftigen Grund zu der Annahme, dass ein Verbrechen begangen wurde“, sagte er.

Angesichts der Gegenreaktion – ganz zu schweigen von den Spekulationen, da Anagnostous Firma auch für die Kampagne des Staatsanwalts gespendet hat – hat sich Wagstaffe zurückgezogen.

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Er hat geschworen, sich den Fall genauer anzusehen und Marks Seite der Geschichte zu erfahren. Er hat bereits eine Anordnung vom 19. August verschoben, vor Gericht in San Mateo County zu erscheinen.

„Ich denke, wir brauchen viel mehr, wenn Sie ein Opfer haben, ein wohlhabendes Opfer, das ein paar hunderttausend Dollar ausgibt, um ein Batmobil zu bauen“, sagte Wagstaffe zu mir. „Das vermittelt einer Jury ein bestimmtes Bild. Ich denke, eine Jury aus unseren Bürgern würde einige sehr klare Beweise dafür verlangen, dass ein Betrug stattgefunden hat.“

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Geschichten wie die von Racop sind genau der Grund, warum eine bevorstehende Wahlmaßnahme in Los Angeles County so wichtig ist.

Die Wähler werden entscheiden, ob die County Charter geändert werden sollen, damit der LA County Board of Supervisors einen Sheriff aus dem Amt entfernen kann. Dazu müssten mindestens vier der fünf Betreuer zustimmen, dass er oder sie nicht mehr dienstfähig ist.

Diese Option steht allen Charterbezirken in Kalifornien zur Verfügung, einschließlich San Mateo County.

Natürlich stammt die Wahlmaßnahme von LA County aus dem langjährigen öffentlichen Kampf der Vorgesetzten mit Villanueva. Aber es gibt Sheriffs in ganz Kalifornien, die das öffentliche Vertrauen ohne wirkliche Rechenschaftspflicht zwischen den Wahlen dreist auf die Probe stellen und missbrauchen, wie das Durcheinander von San Mateo County zeigt.

Und im Gegensatz zu Racop, dessen Fall die Aufmerksamkeit der nationalen Medien auf sich gezogen hat, verlieren die meisten Kalifornier ihre Kämpfe mit Sheriffs, eine Realität, die das tiefe Misstrauen zwischen den Strafverfolgungsbehörden und armen farbigen Gemeinschaften nur verstärkt.

„Ich bin der Typ, der in Restaurants geht und ich sehe die Polizisten an, ich sehe die Stellvertreter des Sheriffs an und sage: ‚Vielen Dank für Ihren Dienst. Ich schätze Sie und hoffe, dass Sie einen sicheren Abend haben.’ Das bin ich“, sagte Racop.

Jetzt hat er Probleme beim Schlafen und Essen. Er hat Herzprobleme. Er ist gestresst.

„Ich habe PTSD, wenn ich das Fahrzeug eines Sheriffs sehe“, sagte Racop. „Also ist es nicht gut. Es ist nicht richtig, weißt du?“

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