Diese Snowbirds werden 50 Jahre alt. Aber fragen Sie sie nicht nach ihrem Alter.

Nach einem tragischen Jahr und anhaltenden Fragen über die ungewisse Zukunft der legendären Luftakrobaten fliegen die Snowbirds zurück zu ihrem Frühlingstrainingsgelände

Tom Dishlevoy schwört, dass es einen Punkt gibt, an dem er nahe genug heran kommen kann, um den Piloten direkt in die Augen der Piloten zu sehen, wenn er die Snowbirds im Comox Valley herumflitzen sieht. Wenn die berühmten Tutor-Jets scharf in Richtung Air Force Beach absteigen, einem treffend benannten Sandfleck neben dem Haus des 19 Wing auf Vancouver Island, haben Zuschauer wie Dishlevoy den besten Platz im Haus – vielleicht auf der ganzen Welt -, um Luftaufnahmen zu sehen Akrobatik.

Dishlevoy wurde mit einem ungewöhnlichen Tutor-Stammbaum erzogen. Sein Vater Roy trat dem Canadair-Team bei, das 1954 die Jets entwarf, und beobachtete den Jungfernflug des Flugzeugs in einem Vorort von Montreal an einem bitterkalten Tag im Januar 1960. Roy, ein Ingenieur, verließ schließlich die Luft- und Raumfahrtindustrie für eine lange Karriere bei ATCO in Calgary und zog schließlich mit seiner Frau Shirley nach Comox, um Tom und seiner wachsenden Familie näher zu sein. Es war reiner Zufall, dass die Dishlevoys in der Stadt lebten, in der die Snowbirds jeden Frühling trainieren.

Die Jets haben es letztes Jahr nicht nach Vancouver Island geschafft, ihre typische Routine wurde durch eine globale Pandemie aufgewühlt, die ihre Saison 2020 stoppte. Im April wurde das Team für die Operation Inspiration in Dienst gestellt, eine Reihe von Vorbeiflügen von Küste zu Küste, die die heimatgebundenen Kanadier aufmuntern sollten. Am 17. Mai kollidierte ein westlicher Tanager in Kamloops, BC – zufällig die Heimat eines anderen Kindes von Dishlevoy, Eleanor – mit dem Motor von Snowbird 11. Als das Flugzeug ins Stocken geriet, wurden der Beamte für öffentliche Angelegenheiten, Capt. Jenn Casey, und der Der Pilot, Captain Richard MacDougall, bemühte sich beide, richtig auszuwerfen. Casey starb und MacDougall wurde schwer verletzt. Das Paar war nur Sekunden in einem Flug. Ihr Ziel: Comox.

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“Diese Mission bot eine Ablenkung, ein helles Licht und Hoffnung”, sagt Oberstleutnant. Denis Bandet, ein Pilot und der kommandierende Offizier des Geschwaders der Snowbirds. “Es war ein absolutes Hoch bis zu einem völligen Tief in wenigen Minuten.” Casey hatte sich den Missionsnamen ausgedacht und „die Arbeit gemacht und die Motivation von 10 Personen gehabt“, sagt er. Nach ihrem Tod lag das Team in einem Hotel in Kamloops. Ihre Tour wurde auf unbestimmte Zeit unterbrochen und die Flugzeuge wurden schließlich in ihre Prairie-Trainingsbasis in Moose Jaw, Sask, verlegt.

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Es war, gelinde gesagt, eine Zeit der Seelensuche – und der Fragen nach der Zukunft des Programms. Seit seiner Gründung sind neun Menschen bei Unfällen mit Snowbirds ums Leben gekommen. Jedes Mal führt die Luftwaffe eine umfassende Untersuchung durch und nimmt Änderungen vor, während der Trupp bei begeisterten Menschenmengen in ganz Kanada beliebt bleibt. Aber mit jeder Tragödie scheinen die Aufrufe, das Team langfristig zu beenden, lauter zu werden.

Das liegt zum Teil daran, dass die Tutoren vor langer Zeit in den Ruhestand gehen sollten. Das Verteidigungsministerium hatte geplant, sie bis 2020 zu ersetzen, aber jetzt soll es bis 2030 flugfähig bleiben, und das zu einem Preis von bis zu 100 Millionen US-Dollar. Eine archivierte DND-Website bezifferte ihren eventuellen Ersatz auf 500 bis 1,5 Milliarden US-Dollar.

Bandet räumt ein, dass sich “Momente des Zweifels einschleichen”, wie lange die Show noch dauern kann. Aber er lenkt das Gespräch in Richtung der erstaunlichen Langlebigkeit der Tutoren, die von meisterhaften Wartungsteams getragen wird, und wie er sich manchmal wünscht, er könnte jemanden wie Roy Dishlevoy fragen, ob er sich jemals vorstellen würde, dass sein Flugzeug 2021 fliegen würde. Der ältere Dishlevoy starb sechs Monate vor dem Pandemie, aber die beeindruckende Lebensdauer der Tutoren spricht dafür, wie ernst er seine Arbeit nahm. “Ich denke, er hat viel Spaß im Leben verpasst, weil er so ein Perfektionist war”, sagt Shirley.

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Jetzt kehrt das legendäre Team zurück ins Comox Valley, um sich auf die 50. Saison vorzubereiten – fast 60 Jahre nachdem die Luftwaffe die Jets bestellt hatte und fast sieben Jahrzehnte, seit Roy Dishlevoy anfing, mit Schaltplänen zu spielen. Bandet, der ungefähr 2.000 Stunden in einem Tutor geflogen ist, sagt, es sei „schwer, sich in einem leuchtend roten oder blauen Overall durch die Stadt zu schleichen“. Das ist beabsichtigt, obwohl es in diesem Jahr wenig mit den Einheimischen zu tun haben wird.

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Natürlich sind die Düsentriebwerke schwer zu ignorieren, wenn sie über die Innenstadt fliegen. “Sie hören sie und suchen sie”, sagt Shirley, die sich im Laufe der Jahre Roy und Tom am Air Force Beach angeschlossen hat. “Sie sind wunderschön am Himmel.” Tom sagt, sein Vater war bescheiden über seine Karriere bei Canadair und verbrachte den größten Teil seines Lebens damit, das Buschflugzeug von Norseman leidenschaftlich zu studieren – ein maßstabsgetreues Modell zu bauen und zu fliegen. Als er nach Comox zog, hatte er keine Ahnung, dass die Snowbirds ihn regelmäßig besuchten. Und er würde nicht zulassen, dass Tom, ein Architekt, der das lokale Flughafengebäude entwarf und ein paar Fäden ziehen konnte, eine Mitfahrgelegenheit in einem Tutor arrangierte. Trotzdem schien ihm die erste Kreation des Designers immer zu folgen. Ein ehemaliger Schneevogel, Scott Greenfield, lebte sogar eine Zeit lang nebenan.

Die Snowbirds trainieren für eine ganze Saison und Comox ist die Generalprobe. Bis Ende April waren jedoch einige der Ereignisse im Programm des Teams für 2021 – Auftritte in Brantford, Ontario, sowie in Niagara Falls, NY – abgesagt worden. Beliebte Shows in Abbotsford, BC und Toronto sind vorläufig noch nicht abgeschlossen, aber die meisten sicheren Wetten scheinen südlich der Grenze zu liegen. Sie sind zum Beispiel Headliner bei der California Capital Airshow in Sacramento.

In der Zwischenzeit werden die Snowbirds über Comox durch den Himmel tanzen. Und Shirley, jetzt 87, wird ein Auge aus dem Fenster haben. “Für mich”, sagt sie, “kommen sie nach Hause.”


Dieser Artikel erscheint in gedruckter Form in der Juni 2021 Ausgabe von Macleans Magazin mit der Überschrift “Rückkehr der Schneevögel”. Abonnieren Sie hier das monatliche Printmagazin.

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