Die USA erreichen die K.-o.-Runde mit einem 1:0-Sieg über den Iran in einem spannenden Duell

DOHA, Katar – Die Aufgabe für die Männer-Fußballmannschaft der Vereinigten Staaten war eigentlich einfach: Gewinnen.

Der Einsatz, die Bühne und die Politik häuften sich alle auf die Intrige vor dem Spiel gegen den Iran am Dienstagabend bei der Weltmeisterschaft: ein Zusammenstoß zwischen Mannschaften, deren Regierungen seit langem uneins sind, ein iranisches Team, das auf Anzeichen von Loyalitäten untersucht wird regierungsfeindliche Proteste, die ihre Nation erschüttern, und eine wahrgenommene Beleidigung durch den US-Fußballverband Tage vor dem Spiel.

Aber die Aufgabe ließ im Kern keinen Raum für Nuancen: Wenn die Vereinigten Staaten beim Turnier in Katar weiterspielen wollten, mussten sie den Iran schlagen. Und das tat es auch.

Obwohl der amerikanische Star Christian Pulisic in der Halbzeit mit einer Verletzung aus dem Spiel gedrängt wurde, als er das einzige Tor des Spiels erzielte, war der 1:0-Sieg ein Moment der Erlösung für ein US-Team, das nach einem atemberaubenden Scheitern in der Qualifikation wieder aufgebaut wurde die letzte Weltmeisterschaft im Jahr 2018. Obwohl eine neue Generation von Talenten ausgegraben und entwickelt wurde, dachten viele, dass die Stunde der Amerikaner noch vier Jahre entfernt sei, wenn sie nur ein bisschen älter, ein bisschen erfahrener und auf heimischem Boden spielen würden in Nordamerika.

Die Spielerinnen zeigten das Gegenteil, wehrten das angreifende iranische Team ab und zogen ins Achtelfinale ein. Während die USA die letzten beiden Frauen-Weltmeisterschaften gewannen, kamen die Männer seit 2002 nicht mehr über das Achtelfinale hinaus.

„Ich sah mich um und sah, dass alle ruhige Gesichter hatten“, sagte Verteidiger Tim Ream über den Druck, die Führung zu halten, während die Uhr tickte und tickte und tickte. „Niemand atmete schwer oder hatte Panik in den Augen.“

Präsident Biden, der gerade ein unabhängiges Ereignis in Michigan beendet hatte, als das Spiel endete, kehrte zum Rednerpult zurück dem Publikum mit breitem Grinsen vom amerikanischen Sieg zu erzählen.

„Sie haben es geschafft, Gott liebt sie“, sagte er.

In Sportkneipen und Wohnzimmern würzte die Politik die Reaktionen vieler Fans. Während Fans um ihn herum „USA!“ sangen, sagte Carlos Vigueras, ein Server bei Legends in Midtown Manhattan, dass das Drama zwischen den Ländern das Spiel für ihn gewürzt und den Einsatz erhöht habe. „Das macht es intensiver, unterhaltsamer, es hat mehr Bedeutung“, sagte Vigueras, ein 25-Jähriger aus der Bronx.

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Viele der in Los Angeles lebenden iranischen Amerikaner sagten, sie könnten sich nicht für ihr Heimatland einsetzen, da das repressive Regime dort Proteste brutal niederschlägt. Eine Ausnahme war Seper Mikae, 43, ein Filmemacher, der sich das Spiel mit Freunden in der Bar 33 Taps Silver Lake ansah, obwohl er die Stimmung verstand.

„Menschen, die im Iran leben, kümmern sich nicht um die Weltmeisterschaft“, sagte er. „Wenn Menschen auf der Straße sterben, gibt es keinen Grund zum Feiern. Es ist eine tragische Zeit für die Iraner. Wir haben keine Freude, auch nicht bei der WM.“

Für das iranische Team war das Turnier in Katar ein Schmelztiegel. Während Proteste und Razzien ihre Nation monatelang aufgewühlt haben, haben ihre Fußballspieler versucht, sich auf einem qualvollen und schrumpfenden Mittelweg zurechtzufinden.

Auf der einen Seite standen Millionen ihrer Landsleute, Demonstranten, die sie aufforderten, ihre Stimme und ihre Plattformen zu nutzen, um mehr zu tun, um den Kampf für mehr Rechte, mehr Freiheiten und mehr Rechenschaftspflicht zu unterstützen. Auf der anderen Seite stand die iranische Regierung, die abweichende Meinungen nicht tolerierte und bereit war, sie gewaltsam zu zerschlagen.

Die iranischen Spieler hatten in Katar ihre Grenzen getestet und sich geweigert, ihre Nationalhymne vor ihrem Eröffnungsspiel zu singen, nur um sich Tage später anzupassen und vor einem Spiel gegen Wales scheinbar widerwillig die Bewegungen durchzugehen.

Der US-Fußballverband erhöhte den Einsatz, indem er in den sozialen Medien eine Gruppenrangliste mit einer veränderten Version der iranischen Flagge veröffentlichte – horizontale grüne, weiße und rote Streifen, mit einem Symbol des Iran und entfernten Linien islamischer Schrift. Ein Sprecher des Verbandes sagte, die Änderung sei ein Zeichen der Unterstützung für die iranischen Frauen, die sich aus Protest gegen staatliche Beschränkungen einem Risiko ausgesetzt hätten, aber die Posten seien dann gelöscht worden.

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Der iranische Verband reagierte verärgert, bezeichnete den Schritt als zutiefst beleidigend und forderte die FIFA, den Weltfußballverband, auf, die Vereinigten Staaten von der Weltmeisterschaft auszuschließen.

Die beiden Nationen waren sich zuvor nur einmal bei einer Weltmeisterschaft begegnet, 1998, als sich der Iran in einem weiteren politisch aufgeladenen Spiel mit 2: 1 durchsetzte und seinen ersten WM-Sieg feierte. Dieses emotionale Spiel in der Gruppenphase ließ die Leute in den Straßen von Teheran tanzen.

Für das Regime in Teheran wäre ein weiterer Sieg über die USA am Dienstag von immensem Wert gewesen, ein nationaler Prestigepunkt, den es hätte für sich beanspruchen können.

Für die Demonstranten hätte die fortgesetzte Präsenz des Iran beim größten Sportereignis der Welt mehr Tage im Rampenlicht bedeutet, mehr Fokus auf ihr Land und ihre Sache, mehr Chancen, die Regierung auf subtile – und lautstarke – Weise in den Stadien zu verhöhnen. Einige hofften, dass die Feierlichkeiten eines iranischen Sieges in eine weitere Runde von Demonstrationen übergehen würden.

Stattdessen jubelten und feierten die Menschen in Shahrak Ekbatan, einem riesigen Apartmentkomplex im Zentrum von Teheran, der eine Brutstätte nächtlicher Proteste und gewalttätiger Zusammenstöße war, die Niederlage des Iran, so ein Bewohner und Videos, die in den sozialen Medien veröffentlicht wurden.

Es könnte sich als zu schwer für die iranische Mannschaft herausgestellt haben. Im Gegensatz zu den Vereinigten Staaten ist der Iran bei einer Weltmeisterschaft noch nie über die erste Runde hinausgekommen. Sein Team, lange ein Symbol der Einheit in einer hartnäckig gespaltenen Nation, hatte nur ein Unentschieden gebraucht, um voranzukommen. Sein Turnier war eine Achterbahnfahrt gewesen: ein Schlag gegen England, ein Sieg in letzter Minute gegen Wales und ein Showdown gegen das junge amerikanische Team.

Die iranischen Spieler behaupteten sich gegen die wiederholten Vorstöße der Amerikaner und drängten, nachdem Pulisics Tor die Mannschaften getrennt hatte, wiederholt auf den Ausgleichstreffer, von dem sie wussten, dass er sie durchbringen würde.

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Die Rechnung am Dienstag war kein Geheimnis: England führte die Gruppe vor den letzten beiden Spielen an. Als England im anderen Spiel in der ganzen Stadt gegen Wales in Führung ging und sich in Position brachte, um die Gruppe zu gewinnen, kniffen sowohl der Iran als auch die Vereinigten Staaten die Augen zusammen und peilten den zweiten Platz und den anderen Platz der Gruppe in den K.-o.-Runden an.

Da waren die Amerikaner vorne. Das Tor war in der 38. Minute durch eine Reihe von prägnanten Pässen gefallen: Mittelfeldspieler Weston McKennie nahm einen sprintenden Sergiño Dest heraus, der auf dem rechten Flügel auftauchte, und Dest spielte eine perfekte Schleuderflanke auf Pulisic, der erkannt hatte, was auf ihn zukam, und auf ihn zustürmte das Ziel. Er kam gerade rechtzeitig, um den Ball an Torhüter Alireza Beiranvand vorbeizulenken, aber ihr heftiger Zusammenstoß ließ Pulisic mehrere Minuten im Netz liegen.

Pulisic brauchte zunächst nur Hilfe, um aufzustehen und sich zu bewegen, und kehrte schließlich für die letzten Minuten der ersten Halbzeit auf das Feld zurück. Aber er kehrte in der zweiten Halbzeit nicht zurück – Teambeamte sagten, er sei für Scans seines verletzten Mittelteils ins Krankenhaus gefahren – und wurde durch eines der jungen Talente des Teams, Brenden Aaronson, ersetzt.

Pulisics Status für die nächste Runde, ein Date mit den Niederlanden am Samstag, war am Ende des Spiels unklar. Die Mannschaft sagte auf Twitter danach hatte er eine Beckenprellung und er war Tag für Tag. Aber das wird eine Frage der Zukunft sein, und dank seines Sieges hat das US-Team jetzt eine bei diesem Turnier.

In der K.-o.-Runde kommt England hinzu, das am Dienstag in einem anderen politischen Duell mit 3:0 gegen Wales gewann.

Die Erwartungen an die Amerikaner waren gering, als sie hier ankamen, ihr Moment wurde auf das Jahr 2026 geschätzt.

Pulisic stellte sicher, dass sie nicht warten mussten.

Die Berichterstattung wurde von beigetragen Farnaz Fassihi, Sarah Maslin Nir und Michael D. Shear.

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