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Die Jagd nach außerirdischem Leben steht vor dem Eintritt in eine neue Ära

by drbyos
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Michelle D’urbano

ES IST nur menschlich, in den Nachthimmel zu schauen und sich zu fragen, ob wir allein sind. Ist unser Planet der Glückliche unter einer Billion, die Leben hat? Oder ist der Kosmos mit anderen Lebensformen gefüllt? Obwohl wir seit Jahren nach Hinweisen auf außerirdisches Leben suchen, wird die Suche bald einen dramatischen Schub bekommen.

Es gibt etwa 25 Milliarden Sterne in unserer Galaxie, die unserer Sonne ähnlich sind, und Astronomen vermuten, dass etwa 20 Prozent von ihnen von einem erdgroßen Planeten umkreist werden. Aber wenn man bedenkt, dass es 200 Milliarden Sterne gibt, die kleiner sind als unsere, die mehr terrestrische Planeten beherbergen, gibt es Hunderte von Milliarden potenzieller „Erden“ da draußen. Warum finden wir bei so vielen Planeten nicht jeden zweiten Tag neues Leben? Die Wahrheit ist, dass unsere Technologie noch nicht weit genug fortgeschritten ist.

Glücklicherweise werden uns neue Teleskope bald ermöglichen, herauszufinden, ob wir unser Universum teilen. Exoplaneten – Planeten außerhalb unseres Sonnensystems – sind zu weit entfernt, um sie zu besuchen, daher müssen wir uns auf das Studium ihrer Atmosphären verlassen, um Lebenszeichen zu finden. Derzeit können wir nur die Atmosphären von Gasriesen untersuchen. Aber in den kommenden Monaten und Jahren werden Astronomen und Ingenieure die riesigen Optiken haben, die sie brauchen, um genauer hinzusehen.

Im Oktober 2021 soll ein NASA-Flaggschiff-Teleskop namens James Webb Space Telescope (JWST) ins All starten. Mit 6,5 Metern Durchmesser ist es doppelt so groß wie das bisher größte jemals gestartete Teleskop. Seine Größe wird es ermöglichen, die extrem trübe Atmosphäre von Planeten in Hunderten von Billionen Kilometern Entfernung zu messen.

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Und da er sich im Weltraum befindet, wird seine Sicht nicht durch die Erdatmosphäre behindert, so dass er extrem scharfe Bilder und genaue Messungen liefert. Die NASA ist so aufgeregt, mit dem JWST Lebenszeichen zu finden, dass sie 25 Prozent der dem Teleskop zugewiesenen Beobachtungszeit für die Untersuchung der Atmosphären von Exoplaneten verwendet hat.

Das JWST kann dies jedoch nicht allein – es wird wahrscheinlich nur eine Handvoll idealer terrestrischer Planeten beobachten können. Die Kavallerie wird jedoch bald auf dem Weg sein. Die Bauarbeiten an zwei weiteren revolutionären Teleskopen sollen vor 2030 abgeschlossen sein: das Giant Magellan Telescope (GMT) und das Extremely Large Telescope (ELT). Diese Namen sind keine Übertreibungen – diese bodengestützten Geräte werden massiv sein. Das GMT ist mit 24,5 Metern mehr als doppelt so groß wie das derzeit größte optische Teleskop, und das ELT wird mit 39,2 Metern noch größer.

Sie werden verformbare Spiegel haben, die sich als Reaktion auf die Variabilität der Erdatmosphäre verbiegen und morphen können, sodass sie die schärferen Bilder aufnehmen können, die erforderlich sind, um die sehr feinen Abdrücke von Molekülen auf Exoplanetenatmosphären zu identifizieren. Die größeren und verformbaren Spiegel machen ihre Bilder noch schärfer als die des JWST.

In der Zwischenzeit müssen wir Wissenschaftler vorbereiten. Zunächst müssen die Analysetechniken zur Verarbeitung der eingehenden Daten perfektioniert werden. Dies ist wichtig, da eine unsachgemäße Analyse zu umstrittenen Schlussfolgerungen führen kann. Zum Beispiel wurde der kürzliche Nachweis von Phosphin auf der Venus (das auf Leben hinweist) von einigen aufgrund einer unsachgemäßen Analyse der Daten widerlegt.

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Zweitens müssen wir verstehen, welche molekularen Kombinationen, die wir in diesen Atmosphären entdecken, am stärksten auf die Anwesenheit von Leben schließen lassen. Das Vorhandensein von Molekülen wie Wasser oder Sauerstoff allein bedeutet nicht, dass ein Planet bewohnt ist, und es ist entscheidend, die wichtigsten Anzeichen dafür zu verstehen, dass eine Atmosphäre durch Leben verändert wurde. Glücklicherweise wird derzeit an beiden Fronten viel gearbeitet.

Nachdem wir Jahrhunderte lang in den Himmel gestarrt haben und uns gefragt haben, was da draußen ist, stehen wir jetzt vor dem Eintritt in eine neue Ära, in der wir es tatsächlich herausfinden könnten.

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