Die Berichterstattung in den lokalen Nachrichten nimmt ab – und das könnte schlecht für die amerikanische Politik sein

Die Gesetze von Angebot und Nachfrage funktionieren nicht für lokale Nachrichten.

Das lokale Nachrichtengeschäft wurde durch COVID-19 am Boden zerstört, obwohl die Verbraucher mehr von seinem Produkt wollten. Die Besuche lokaler Nachrichten-Websites stiegen von Februar bis März 2020 um 89 Prozent, aber Zeitungen profitierten nicht von mehr Lesern: Die Werbeeinnahmen des größten Zeitungsverlages des Landes, Gannett, gingen von 2019 bis 2020 um 35 Prozent zurück. Journalisten wurden entlassen , beurlaubt oder gezwungen, Frühpensionierungen oder Gehaltskürzungen hinzunehmen.

Die Pandemie hat jedoch lediglich eine Krise des Lokaljournalismus beschleunigt, die mittlerweile mindestens zwei Jahrzehnte alt ist. Von 2000 bis 2018 sank die Zeitungsauflage an Wochentagen von 55,8 Millionen Haushalten auf geschätzte 28,6 Millionen; zwischen 2008 und 2019 ging die Beschäftigung in den Redaktionen um 51 Prozent zurück; und seit 2004 haben mehr als 1.800 lokale Zeitungen im ganzen Land geschlossen.

Vielleicht noch alarmierender ist, dass die Öffentlichkeit sich dieser Krise weitgehend nicht bewusst ist. Ende 2018 teilten 71 Prozent der Amerikaner dem Pew Research Center mit, dass es ihren lokalen Nachrichtenmedien finanziell sehr oder eher gut ging, obwohl nur 14 Prozent angaben, im vergangenen Jahr für lokale Nachrichten bezahlt zu haben. Aber wenn lokale Zeitungen verschwinden oder bis zur Unkenntlichkeit geschwächt werden, eine reale Möglichkeit angesichts ihres steilen Niedergangs und des mangelnden Bewusstseins der Amerikaner dafür, werden wir nicht nur nostalgisch für sie empfinden – wir werden tatsächliche Konsequenzen spüren.

Eine wachsende Zahl von Untersuchungen hat ergeben, dass es der Regierung schlechter geht, wenn die lokalen Nachrichten leiden. Tatsächlich wurden unzureichende Lokalnachrichten mit mehr Korruption, weniger wettbewerbsfähigen Wahlen, schwächeren kommunalen Finanzen und einer Prävalenz von Parteipolitikern in Verbindung gebracht, die ihren Bezirken keine Vorteile bringen. Es ist jedoch nicht nur die Leistung der Regierung. Meine Recherchen mit Matthew Hitt von der Colorado State University und Johanna Dunaway von der Texas A&M University zeigen, dass die Leute, wenn lokale Zeitungen schließen, keine andere lokale Option finden. Stattdessen erhalten sie ihre Nachrichten von nationalen Medien, und in Ermangelung lokaler Nachrichten stimmen die Menschen eher für eine Partei auf und ab.

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Was erklärt diese Änderung? Lokale politische Nachrichten bieten den Amerikanern das, was die Politologin Lilliana Mason eine „übergreifende Identität“ nennt – oder etwas, das Partisanen auf einer anderen Dimension verbindet, anstatt sie weiter entlang der Parteigrenzen zu spalten. Anders ausgedrückt: Wenn Menschen Nachrichten über ihre Nachbarschaft, Schulen und kommunalen Dienstleistungen lesen, denken sie wie Einheimische. Wenn sie von nationalen politischen Konflikten lesen, denken sie wie Partisanen.

Bei unseren Recherchen haben wir festgestellt, dass weniger lokale Nachrichten mehr Polarisierung bedeuten. Mit etwas Glück konnten wir dann auch die Kehrseite der Medaille studieren – ob mehr Lokalnachrichten tatsächlich Menschen zusammenbringen können.

Im Juli 2019 hat Julie Makinen, die Chefredakteurin von The Desert Sun in Palm Springs, Kalifornien, ihr eigenes Experiment entwickelt, nachdem sie unseren Artikel gelesen hatte: Sie beschloss, die nationale Politik für einen Monat von der Meinungsseite zu streichen. Nichts über den damaligen Präsidenten Donald Trump, nichts über die Vorwahlen der Demokraten – nur Kommentare und Briefe über Kalifornien, Palm Springs und das umliegende Coachella Valley.

In unserem Buch über dieses Experiment haben wir gemessen, wie sich das Verbot nationaler Politik auf die Themen auf der Meinungsseite und die Einstellungen der Menschen in der Gegend von Palm Springs auswirkt, und wir haben eine dramatische Veränderung festgestellt. Artikel über Trump sanken von einem Drittel aller Inhalte auf null; Erwähnungen politischer Parteien gingen um mehr als die Hälfte zurück; und Kommentare und Briefe zu lokalen Themen wie Denkmalschutz und Verkehrsstaus nahmen zu.

Das mag trivial klingen, aber für die Palm Springs-Community waren dies zu dieser Zeit ernste, umstrittene Themen. Ein architektonisches Wahrzeichen stand im Zentrum eines Korruptionsskandals, der 2015 in einer FBI-Razzia im Rathaus und einer Anklage wegen Verbrechens gegen den damaligen Bürgermeister gipfelte. Unterdessen führten Bedenken über den Verkehr und die Umweltauswirkungen eines Plans zum Bau einer neuen Arena in der Innenstadt auf dem Land des Agua Caliente-Stammes zu Diskussionen über die Beziehung zwischen Stadt und Stamm. Aber vor allem ging es bei diesen Themen nicht um Demokraten und Republikaner, sondern um Palm Springs.

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Um zu messen, ob sich diese Änderung in der Berichterstattung auf die Meinungen der Menschen gegenüber Mitgliedern der gegnerischen politischen Partei auswirkte, führten wir Umfragen in Palm Springs und Ventura durch – einer Stadt etwa 100 Kilometer nordwestlich von Los Angeles, deren Zeitung Ventura County Star dies nicht tat seinen Meinungsabschnitt ändern. Nach unseren Recherchen hat sich die Polarisierung in Palm Springs im Vergleich zu Ventura verlangsamt, insbesondere bei denen, die Zeitung lesen, viel über Politik wissen und sich regelmäßig politisch engagieren. Polarisierung ist ein harter Trend in der amerikanischen Politik, aber wir fanden heraus, dass The Desert Sun genau das erreichen konnte, indem sie täglich eine Seite ihrer Zeitung wechselte. Darüber hinaus hat sich laut der internen Verfolgung der Zeitung die Online-Leserschaft von Meinungsinhalten während des nur lokalen Juli fast verdoppelt.

Die Ökonomie lokaler Nachrichten macht Experimente wie die von The Desert Sun jedoch schwer zu replizieren. Mehr als die Hälfte der in den USA im Umlauf befindlichen Tageszeitungen sind im Besitz einer Private-Equity-Firma oder eines Hedge-Fonds, der Personal- und andere Kosten so weit wie möglich reduziert. Im Jahr 2020 verlor sogar The Desert Sun seinen langjährigen Meinungsredakteur Al Franco, der zusammen mit Hunderten anderer Zeitungsmitarbeiter im ganzen Land eine Übernahme vom Eigentümer der Zeitung, Gannett, akzeptierte.

Der Markt stellt den Lokalzeitungen einfach nicht die Ressourcen zur Verfügung, die sie brauchen, um die bürgerlichen Leistungen zu erbringen, zu denen sie in der Lage sind, was die Frage aufwirft, inwieweit die Regierung eingreifen sollte, um zu helfen. Lange wurde diskutiert, ob Pressefreiheit auch Freiheit von staatlicher Unterstützung bedeutet, aber in diesem Punkt ist die Geschichte klar: Regierungspolitiken wie Steuererleichterungen und Ausnahmen von einigen Arbeitsgesetzen sowie Mindestlohn- und Überstundenregelungen kamen Zeitungen seit dem 18. Jahrhundert zugute. Und so versucht eine parteiübergreifende Gruppe von Gesetzgebern, moderne Lösungen für die aktuellen Probleme der lokalen Medienindustrie zu finden.

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Im März unterstützten Sens. Amy Klobuchar aus Minnesota und John Kennedy aus Louisiana gemeinsam den Journalism Competition and Preservation Act. Dieser Gesetzentwurf würde es Nachrichtenorganisationen ermöglichen, Tarifverhandlungen mit Technologieunternehmen zu führen, um kleineren lokalen Publikationen zu helfen, die dringend benötigten Online-Werbegelder zurückzugewinnen, die derzeit an Facebook und Google gehen. Tatsächlich wurden sogar noch mutigere Richtlinien vorgeschlagen, um den lokalen Nachrichten zu helfen, wie etwa Direktzahlungen an Nachrichtenorganisationen für die Einstellung von Reportern oder das Anbieten von Gutscheinen für Amerikaner, die sie für lokale gemeinnützige Medien ausgeben können.

Letztlich steht für den Lokaljournalismus viel auf dem Spiel. Wenn die gegenwärtigen parteiübergreifenden Bemühungen, lokale Nachrichten zu unterstützen, entlang der Parteilinien definiert werden und scheitern, werden sich zukünftige Generationen möglicherweise nicht mehr auf lokale Nachrichten, wie wir sie kennen, verlassen können, und wenn unsere Nachforschungen darauf hindeuten, werden sich Amerikas politische Gräben weiter vertiefen, da Ergebnis.

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