Der Prozess der Säuberung der Kohlemine von WV ist ein unterfinanziertes „Kartenhaus“.

Betsy Lawson war jung und verliebt, als sie 1978 an den Stadtrand von Morgantown, West Virginia, zog. Die 24-jährige und ihr baldiger Ehemann kauften 11 Morgen Land, das mit grünen Weiden und blühenden Wäldern bedeckt war. Sie aßen Hirsche, die von ihren Nachbarn * gejagt wurden, und Fische, die aus nahe gelegenen Bächen gefangen wurden.

Aber im Jahr 2007 begannen Kohlebergbauunternehmen, Land in der Nähe ihres Grundstücks aufzukaufen, um einen Gewinn aus den unter der Gemeinde gespeicherten Energiequellen zu erzielen. Lawson warf sich in den Versuch, den Bau von Minen zu verhindern – sie nahm an öffentlichen Anhörungen teil und sandte Briefe an Entscheidungsträger -, aber die Branche siegte. Sie erinnert sich, dass ihnen gesagt wurde, dass die Unternehmen das Land nach dem Abbau säubern müssten, um es in einem besseren Zustand als zuvor zu belassen.

Das ist nicht passiert. Shafer Brothers Construction Inc., das Unternehmen, das die Kohlenmine in der Nähe von Lawsons Haus betrieb, meldete 2014 Insolvenz an und gab die Mine auf. Heute schaut Lawson aus dem Fenster auf einen riesigen Berg aus ausgegrabenen Steinen und Schmutz. Es gibt Risse in ihren Böden von den häufigen Explosionsfirmen, die ihren Weg in die Erde gesprengt haben. Sie und ihr Mann essen keine lokalen Fische und Hirsche mehr – die Bäche und Flüsse haben von den Schwermetallen, die aus der Mine abfließen, eine leuchtend orange Farbe angenommen.

“Das ist es, was uns bleibt”, sagte Lawson, der jetzt 67 Jahre alt ist. „Was früher eine wirklich attraktive, traditionelle Bauerngemeinde war, sieht heute eher wie eine Industriebrache aus.“

Es ist möglich, verlassene Minen wie die um Lawsons Haus zu säubern oder zurückzugewinnen, aber die Kosten können erstaunlich hoch sein und manchmal mehrere zehn Millionen Dollar für eine einzelne Mine betragen. In West Virginia ist die Frage, wer diese Rechnung bezahlt, chaotisch geworden, da bankrotte Kohleunternehmen, Versicherer und die Landesregierung nicht über das Kapital verfügen, um die vollständige Minenrückgewinnung zu finanzieren.

Das Finanzierungssystem des Staates für die Rückgewinnung ist kaputt und muss sofort verbessert werden – zumindest ist dies das Argument, das in einer Klage des Sierra Club und der Umweltverbände von West Virginia gegen das US-amerikanische Amt für Bergbau, Rückgewinnung und Durchsetzung in der vergangenen Woche vorgebracht wurde OSMRE.

“Alle Rücklaufsperren, die vorhanden sein sollen, um sicherzustellen, dass am Ende des Tages niemand neben einer verlassenen Kohlenmine leben muss – alle diese Rücklaufsperren sind jetzt bedroht”, sagte Peter Morgan, ein leitender Anwalt von der Sierra Club.

In ihrer im südlichen Distrikt von West Virginia eingereichten Beschwerde warfen der Sierra Club, die Ohio Valley Environmental Coalition und die West Virginia Highlands Conservancy OSMRE vor, den Staat nicht aufgefordert zu haben, sein gefährlich unterfinanziertes Programm zur Rückgewinnung von Kohlengruben zu verbessern. Nach dem Surface Mining Control and Reclamation Act (SMCRA) von 1977 werden die Staaten aufgefordert, eigene Programme zur Rückgewinnung stillgelegter Minen zu entwickeln. Die Bundesregierung überwacht die Programme jedoch und ist verpflichtet, erforderlichenfalls Änderungen zu verlangen.

Bevor ein Kohlebergbauunternehmen in West Virginia seinen Betrieb aufnimmt, muss es eine Strafanleihe bei einer Versicherungsgesellschaft hinterlegen, um einen Teil der Kosten für die Minensanierung zu decken. Die Höhe der Anleihe basiert jedoch nicht auf einer Schätzung der tatsächlichen Aufräumkosten, sondern auf einer Rate von 1.000 bis 5.000 US-Dollar pro Morgen. “Das Verständnis ist, dass es immer kleiner sein wird als die tatsächlichen Kosten”, sagte Morgan. “Hier kommt der Anleihenpool ins Spiel.” Der Staat unterhält auch einen Anleihenpool, in den Kohlebergbauunternehmen durch eine Steuer auf jede abgebaute Tonne Kohle einzahlen. West Virginia kann in diesen Anleihenpool eintauchen, wenn die Kosten für die Minenrückgewinnung höher sind als die von einem Bergbauunternehmen hinterlegte Strafanleihe. Morgan sagte, dieses System sei fehlerhaft, da es unter der Voraussetzung geschaffen wurde, dass es immer eine robuste Nachfrage nach Kohle geben würde – eine Annahme, die sich als falsch erwiesen hat, da die Industrie in den letzten Jahren getankt hat.

Diese wachsende finanzielle Kluft ist für Umweltschützer besorgniserregend. Von den 636 Minen, die in den letzten Jahrzehnten in West Virginia geschlossen wurden, müssen 118 noch zurückerobert werden. Und könnten sie ohne angemessene Finanzierung so bleiben?

“Das Problem ist jetzt, dass wir den dauerhaften Niedergang des Steinkohlenbergbaus sehen und der Anleihenpool von beiden Seiten bedroht ist”, sagte Morgan und verglich das Programm von West Virginia mit einem Kartenhaus. „In West Virginia werden jedes Jahr weniger Tonnen Kohle abgebaut, sodass immer weniger Geld in den Fonds fließt. Gleichzeitig steigt das Risiko von Abbrüchen und die Verantwortung des Staates für die Rückforderung aus dem Fonds. “

Letztes Jahr wurden die Risse in diesem Finanzierungssystem deutlich. Der Kohlengrubenbetreiber ERP Environmental Fund Inc., der über 100 staatliche Kohlengruben besitzt, ertrank finanziell. Anstatt dem Unternehmen den Konkurs zu gestatten und die Sanierungskosten seiner Strafanleihe und dem Anleihepool zu überlassen, nahm der Staat die Angelegenheit selbst in die Hand. “West Virginia sagte:” Wir können ERP diesen Weg nicht gehen lassen “, sagte Morgan. “‘Stattdessen werden wir den außergewöhnlichen Schritt unternehmen, den Staat dazu zu bringen, einen speziellen Empfänger zu ernennen, der die Kontrolle über das Unternehmen übernimmt.” Die Ernennung schützte ERP vor Klagen von Gläubigern, und der Sonderempfänger durfte die Bereinigung einiger Standorte gegenüber anderen priorisieren, da die staatlichen Regulierungsbehörden anerkannten, dass nicht genügend Geld vorhanden war, um mit der Rückforderung aller Standorte gleichzeitig zu beginnen.

In der Klage, die West Virginia einreichen musste, um den Sonderempfänger zu ernennen, reichte der damalige Direktor für Bergbau und Rückgewinnung des Staates, Harold Ward, eidesstattliche Erklärungen ein, in denen er feststellte, dass die Unfähigkeit von ERP, seine Schulden zu bezahlen, das staatliche Finanzierungsprogramm zur Minenrückgewinnung bedrohte. Es waren die Umweltgruppen, die rauchen mussten, um zu zeigen, dass das Programm am Rande einer Katastrophe steht.

“West Virginia musste bei der Verfolgung des außergewöhnlichen Schrittes, diese besondere Konformität zu erreichen, bestimmte Aussagen in der Akte machen”, sagte Morgan. “Und das liefert alle Beweise, die wir brauchen, um diese Klage zu erheben.”

Die leuchtend orangefarbene Entwässerung aus einer der Minen in der Nähe von Lawsons Haus floss am 11. Februar 2011 in den Abfluss am Straßenrand.
Foto mit freundlicher Genehmigung von Betsy Lawson

Dies ist nicht das erste Mal, dass Alarmglocken wegen der Instabilität der Rekultivierungsfinanzierung im Kohlenland geläutet werden. Viele Bundesstaaten in ganz Appalachia haben ähnliche finanzielle Rahmenbedingungen wie West Virginia, einschließlich Kentucky, Virginia und Ohio. Im Jahr 2018 veröffentlichte das US Government Accountability Office einen Bericht, in dem Änderungen an den Verbindungssystemen empfohlen wurden, damit die Staaten bei einer Insolvenz von Unternehmen nicht auf die Finanzierung einer Rückgewinnungsfinanzierung angewiesen sind.

Letztes Jahr, nachdem West Virginia einen speziellen Empfänger für ERP ernannt hatte, verklagten dieselben Umweltverbände, die diese jüngste Klage eingereicht hatten, das Umweltschutzministerium von West Virginia (DEP) mit der Begründung, es habe das Bundesamt für Tagebau, OSMRE, nicht benachrichtigt. dass sein Rückgewinnungsprogramm unterfinanziert war. Die Gruppen ließen die Klage des letzten Jahres fallen, nachdem die staatliche DEP im Dezember die beantragte Benachrichtigung vorgenommen hatte. Sie reichten jedoch letzte Woche Klage ein, weil sie der Ansicht waren, dass die Bundesbehörde Verbesserungen des Reklamationsprogramms von West Virginia hätte verlangen müssen, nachdem sie über den Status einer riskanten Finanzierung informiert worden war. Weder die DEP von West Virginia noch OSMRE antworteten zum Zeitpunkt der Veröffentlichung auf Grists Bitte um Stellungnahme.

Wenn die Umweltverbände diese jüngste Klage gewinnen und West Virginia verpflichtet ist, ihr Anleiheprogramm zur Minenrückgewinnung zu ändern, wird der Staat den zeitaufwändigen Prozess durchlaufen, öffentliche Anhörungen abzuhalten und die Genehmigung des Bundes für diese Änderungen zu erhalten. Deshalb möchte Morgan vom Sierra Club, dass der Fall dringend behandelt wird. Während die Regierung und die Gerichte überlegen, werden Menschen wie Lawson aus ihrem Fenster auf den Kadaver eines ehemaligen Ackerlandes, eines Waldes oder eines Weidelandes für wilde Tiere starren.

“Ich glaube nicht, dass es jemals so aussehen wird, als wir hierher gezogen sind”, sagte Lawson. “Das ist der Fluch von West Virginia, dass die Kohleunternehmen an so vielen Orten einfach Insolvenz anmelden und verschwinden.”

*Korrektur: In dieser Geschichte wurde ursprünglich falsch angegeben, wer die von den Lawsons gefressenen Hirsche gefangen hat.


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