Der erste schwimmende Dinosaurier der Welt in der Mongolei entdeckt | Wissenschaft

Natovenator Wahrscheinlich schwamm er, um kleine Beute zu fangen.
Yusik Choi

Über 150 Millionen Jahre lang füllten erstaunliche Dinosaurierarten in jeder Form und Größe die Lebensräume der Erde. Langhalsige Riesen, lebende Panzer, Fleischfresser mit rasiermesserscharfen Zähnen und bunte Vögel verbreiteten sich in der mesozoischen Welt. Aber trotz all ihrer Vielfalt und ihres Erfolgs schienen die Dinosaurier nur ungern den Sprung zu wagen. In zwei Jahrhunderten der Entdeckung wurde nie ein Nicht-Vogel-Dinosaurier mit Anpassungen gefunden, die am besten zum Schwimmen und Tauchen geeignet waren, selbst als andere Arten von Reptilien den Übergang vom Land zum Wasser vollzogen. Doch nun haben Paläontologen endlich einen schwimmenden Dinosaurier gefunden.

Die neu benannte Art, beschrieben am Donnerstag in KommunikationsbiologieEr war kein Saurier-Riese. Der kleine Schwimmer war nur etwa einen Fuß lang und lebte vor etwa 71 Millionen Jahren in der prähistorischen Mongolei. Obwohl er ein Cousin von scharfzahnigen Raubtieren wie z Velociraptor, hatte der neue Dinosaurier ein ganz anderes, stromlinienförmiges Aussehen und lange Kiefer voller winziger Zähne. Der Paläontologe Sungjin Lee von der Seoul National University und seine Kollegen haben dem Dinosaurier einen Namen gegeben Natovenator polydontusder „vielzahnige schwimmende Jäger“.

Der neue Dinosaurier wurde in der Wüste Gobi an einem Ort namens Hermiin Tsav gefunden, der unter Paläontologen für die Erhaltung mehrerer Dinosaurierarten und anderer Formen des alten Lebens berühmt ist. Eine sorgfältige Vorbereitung der Dinosaurierknochen war erforderlich, bevor die seltsame Natur dieser neuen Art offensichtlich wurde. Nachdem die Knochen freigelegt wurden, sagt Lee, „haben wir festgestellt, dass dies etwas Besonderes war, weil es wunderschön erhalten war, mit einem schönen Schädel und einem extrem langen Hals.“ Als die Experten genauer hinsahen, schien das Fossil einige Merkmale mit einer anderen Art zu teilen, Halszkaraptor, der 2017 benannt und zunächst als schwimmender Dinosaurier gedeutet wurde. Die Hypothese löste jedoch eine große Debatte aus, und so untersuchten Lee und Co-Autoren die Knochen von Natovenator sorgfältig. Am Ende stellten die Forscher fest, Natovenator war Schwimmer. „Wir glauben, dass es wie ein Kormoran aus der Kreidezeit aussah“, bemerkt Lee.

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Natürlich sind Paläontologen viele Millionen Jahre zu spät, um zuzusehen Natovenator im Leben und beobachte, wie ein Dinosaurierschlag aussehen könnte. Paläontologen müssen weiter forschen, um festzustellen, wie sich die Anatomie des Dinosauriers auf das Verhalten des Tieres überträgt. „Trotz der Beweise, die nicht ganz schlüssig sind, denke ich, dass einige anatomische Details von Natovenator sind gute Indikatoren dafür, dass das Tier wahrscheinlich im Wasser lebte“, sagt der Paläontologe Federico Agnolin vom argentinischen Naturkundemuseum, der nicht an der neuen Studie beteiligt war.

Die langen Kiefer und viele kleine Zähne von Natovenator könnte eine Anpassung daran sein, kleine, rutschige oder zappelnde Beute aus dem Wasser zu schnappen. Mehr noch, bemerken Lee und Co-Autoren, sind die erhaltenen Rippen Natovenator sind ähnlich wie Pinguine und Alken nach hinten geschwungen ausgerichtet. Die Anordnung scheint eine Form der skelettartigen Straffung zu sein, die es erlaubt hätte Natovenator effizienter in kreidezeitlichen Seen und Bächen zu schwimmen. Eine solche Rationalisierung wurde bisher bei keiner anderen Dinosaurierart beobachtet.

Natürlich gibt es Beweise dafür, dass einige Dinosaurier hin und wieder schwammen. Tiefe Kratzer in schlammigen Sedimenten anderer Dinosaurier wurden an verschiedenen Orten auf der ganzen Welt aus Zeiträumen gefunden, die Millionen von Jahren auseinander liegen. Meistens wurden diese Spuren von Theropodendinosauriern gemacht, als sie Flüsse überquerten oder auf der Suche nach einem Fischessen ins seichte Wasser wateten. Der große segelgebackene Dinosaurier Spinosauruswurde auch als aquatisch interpretiert als die meisten anderen Arten. Es bleibt die Debatte darüber, ob Spinosaurus war ein geschickter Schwimmer oder jagte sogar Beute, während er ganz unter Wasser war, aber die dichten Knochen des Dinosauriers und seine krokodilartigen Kiefer deuten darauf hin, dass das riesige Raubtier zumindest im seichten Wasser auf der Suche nach einem Lungenfisch oder Quastenflosser zum Fressen watete. Aber Natovenator unterscheidet sich von diesen früheren Beispielen, da es spezifische Anpassungen in Bezug auf die Bewegung durch das Wasser zu haben scheint.

Natovenatorenge Beziehung zu Halszkaraptor Hinweise darauf, dass es eine ganze Familie von Nicht-Vogel-Dinosauriern gegeben haben könnte, die wie Wasservögel schwammen. Wie solche Dinosaurier tatsächlich schwammen, muss jedoch noch vollständig aufgedeckt werden. Obwohl es wie ein Kormoran aussah, der mit seinen Füßen schwimmt, schlagen Lee und Kollegen das vor Natovenator schwamm mit seinen Vorderbeinen in einer primitiven Version dessen, was moderne Schwimmvögel wie Pinguine tun. Die gleichen Bewegungen, die Vögel zum Fliegen verwenden, sind unter Wasser genauso nützlich.

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Zukünftige biomechanische Studien werden sicherlich testen, wie Natovenator und verwandte Arten bewegten sich in ihren kreidezeitlichen Lebensräumen. Studien zu geochemischen Hinweisen in den Zähnen und Knochen des Dinosauriers werden diese Idee wahrscheinlich bestätigen oder in Frage stellen Natovenator war so aquatisch versiert wie angenommen. Im Moment fällt es Paläontologen jedoch schwer, sich diesen Dinosaurier anzusehen und keine Vorschau darauf zu sehen, was sich Pinguine und Alken später selbst entwickeln würden.

Natovenator wird mit ziemlicher Sicherheit nicht der letzte Dinosaurier sein, der solche aquatischen Möglichkeiten eröffnet. Das scheinbare Fehlen schwimmender Dinosaurier hat mehr mit der Art der Entdeckung und der Unvollständigkeit des Fossilienbestands zu tun als mit irgendetwas anderem. Agnolin weist darauf hin, dass über tausend Dinosaurierarten mit verschiedenen Körpertypen, Lebensraumpräferenzen und anderen charakteristischen Details benannt wurden. Paläontologen entdecken immer noch mehr, aber selbst bekannte Arten könnten unerwartete Lebensgeschichten haben. “Ich denke, dass detaillierte Studien bereits bekannter Dinosaurier”, sagt Agnolin, “zur Entdeckung von Schwimmanpassungen bei mehreren unerwarteten Arten führen werden.”

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