Der Cannabis-Kampf in South Carolina geht in der Klage eines Landwirts weiter

KOLUMBIEN, SC — Ein Bauer aus South Carolina verklagt mehrere staatliche Behörden vor einem Bundesgericht mit der Begründung, sie hätten sich verschworen, ihm seine Rechte auf ein ordnungsgemäßes Verfahren zu verweigern, nachdem die Behörden 2019 seine Hanfernte zerstört hatten, die auf nicht registrierten Feldern angebaut wurde.

In einer am 16. September eingereichten Bundesklage behauptet John Trenton Pendarvis, die Strafverfolgungsabteilung von South Carolina, das Landwirtschaftsministerium und die Generalstaatsanwaltschaft hätten ihm alle ein ordnungsgemäßes Verfahren verweigert, nachdem Beamte des Landwirtschaftsministeriums bei einer Überprüfung seines Eigentums in Dorchester County nicht gemeldete Hanfpflanzen entdeckt hatten 30. Juli 2019.

Laut der Klage reichte Pendarvis einen Änderungsantrag ein und sagte, dass ausgedehnte Dürren ihn gezwungen hätten, den Standort seiner Ernte zu verlegen. Derek Underwood, stellvertretender Kommissar der Verbraucherschutzabteilung des Landwirtschaftsministeriums, bestand jedoch darauf, dass die Aufsicht des Landwirts eine „vorsätzliche Verletzung“ des staatlichen Hanfanbauprogramms sei, wie aus den in der Beschwerde geteilten E-Mails hervorgeht. Dann begann er, die Genehmigung zur Vernichtung der Ernte einzuholen.

Der rechtliche Mechanismus für die Beantragung einer solchen Genehmigung ist unklar, und hier behauptet Pendarvis, dass das Verfahren der Regierung seine Rechte auf ein ordnungsgemäßes Verfahren verletzt habe.

South Carolina hat im Laufe der Jahre einen strengen Ansatz für alle Angelegenheiten im Zusammenhang mit Cannabis verfolgt. Der Bundesstaat bleibt einer der wenigen, in denen medizinisches Marihuana illegal ist, nachdem siebenjährige Bemühungen, sich etwa 38 anderen Staaten anzuschließen, medizinisches Marihuana zu legalisieren, in diesem Frühjahr gescheitert sind.

Trotzdem stieg der Staat vor einigen Jahren in den kommerziellen Hanfanbau ein.

Der Agriculture Improvement Act von 2018 – ein Bundesgesetz, das vor fast vier Jahren von Präsident Donald Trump unterzeichnet wurde – definierte Hanf als eine Cannabispflanze, die nicht mehr als 0,3 % THC auf Trockengewichtsbasis enthält, was bedeutet, dass ihr die psychoaktiven Eigenschaften fehlen von Marihuana. Nach dem neuen Bundesgesetz konnten die Bundesstaaten den kommerziellen Hanfanbau ausweiten und South Carolina folgte diesem Beispiel.

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Der republikanische Gouverneur Henry McMaster unterzeichnete im März 2019 den Hemp Farming Act. Der Gesetzgeber stellte fest, dass die Pflanze möglicherweise als „Geldpflanze“ dienen könnte, die „die wirtschaftliche Vielfalt und Stabilität der Agrarindustrie unseres Staates verbessern“ würde.

Es gelten weiterhin die üblichen Regelungen. Teilnehmende Landwirte müssen die Koordinaten ihrer Hanfpflanzen dem Landwirtschaftsministerium von South Carolina melden und dürfen keine Pflanzen anbauen, die die THC-Grenzwerte des Bundes überschreiten. Landwirte müssen fahrlässige Verstöße korrigieren.

Pendarvis, ein Landwirt in der vierten Generation, war die erste Person, die wegen eines Vergehens im Rahmen des staatlichen Hanfanbauprogramms angeklagt wurde.

Hochrangige Justizbeamte kritisierten die unklaren Durchsetzungsmechanismen des Gesetzes von 2019 in E-Mails, die in der Beschwerde aufgeführt sind. Der Generalstaatsanwalt von South Carolina, Adam Cook, sagte, das Gesetz sei „extrem düster“ und gebe „den Strafverfolgungsbehörden keinerlei Richtung vor“. „erhält ein ordnungsgemäßes Verfahren.“

Aber laut der Beschwerde haben die Beamten nicht weitergemacht.

Nachdem sie es nicht geschafft hatten, einen örtlichen Richter dazu zu bringen, ihren Beschlagnahme- und Vernichtungsbefehl zu unterzeichnen, erwirkten SLED-Agenten – ohne ihre Absicht, die Ernte zu vernichten, einen Haftbefehl gegen Pendarvis von einem anderen Richter. In der Beschwerde geteilte E-Mails zeigen, dass die Agenten diese Maßnahme ergriffen haben, obwohl der ursprüngliche Richter angeboten hatte, eine Anhörung in der Angelegenheit abzuhalten, was Adam Whitsett, General Counsel von SLED, ablehnte. Beamte der Generalstaatsanwaltschaft änderten daraufhin ihre Leitlinien, um der Schlussfolgerung von SLED zuzustimmen, dass die Beteiligungsvereinbarung für den Hanfanbau – die die Zerstörung von Feldfrüchten erlaubt, die in einem nicht lizenzierten Gebiet wachsen – einer „gültigen Zustimmung“ gleichkommt, die zur Verfolgung ihres Plans erforderlich ist.

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Pat McLaughlin, Anwalt von Pendarvis, sagte der Associated Press, dass Landwirte nirgendwo in der Vereinbarung auf ihr Recht verzichten, solche Feststellungen anzufechten.

SLED-Agenten zerstörten noch am selben Tag die Hanfernte. Pendarvis behauptet, dass sieben Anfragen, seinen Anwalt anzurufen, von den Agenten nicht gewährt wurden, die ihm sagten, das Landwirtschaftsministerium sei „mit allem einverstanden, wofür wir hier sind“.

In einer per E-Mail an AP gesendeten Erklärung sagte der Kommunikationsdirektor des Generalstaatsanwalts von South Carolina, Robert Kittle, dass die Klage „unbegründet“ sei. Ein SLED-Sprecher sagte, es wäre unangebracht, sich zu äußern, während der Rechtsstreit anhängig ist.

Das Landwirtschaftsministerium verwies auf eine Erklärung aus dem Jahr 2019, in der das Ministerium erklärte, es sei verpflichtet, Verstöße den Strafverfolgungsbehörden zu melden, die entscheiden, ob sie Maßnahmen ergreifen. Die Erklärung bekräftigte auch die Begeisterung der SCDA für das Hanfanbauprogramm.

McLaughlin sagte, Beamte der Strafverfolgungsbehörden hätten Pendarvis die Konsequenzen nie erklärt, bis sie über sechs Wochen nach der ersten Entdeckung eintrafen, um die Ernte zu vernichten.

„Sie wollen den Vorteil des Zweifels, aber sie haben dem Farmer nichts davon gegeben“, sagte McLaughlin.

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James Pollard ist Korpsmitglied der Associated Press/Report for America Statehouse News Initiative. Report for America ist ein gemeinnütziges nationales Serviceprogramm, das Journalisten in lokale Nachrichtenredaktionen bringt, um über verdeckte Themen zu berichten.

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