David McCullough, Pulitzer-Preisträger und Historiker, stirbt im Alter von 89 Jahren

NEW YORK (AP) – David McCullough, der mit dem Pulitzer-Preis ausgezeichnete Autor, dessen liebevoll ausgearbeitete Erzählungen zu Themen von der Brooklyn Bridge bis zu den Präsidenten John Adams und Harry Truman ihn zu einem der beliebtesten und einflussreichsten Historiker seiner Zeit machten, ist gestorben. Er war 89.

McCullough starb laut seinem Verleger Simon & Schuster am Sonntag in Hingham, Massachusetts. Er starb weniger als zwei Monate nach seiner geliebten Frau Rosalee.

„David McCullough war ein nationaler Schatz. Seine Bücher erweckten die Geschichte für Millionen von Lesern zum Leben. Durch seine Biographien illustrierte er auf dramatische Weise die erhabensten Seiten des amerikanischen Charakters“, sagte Jonathan Karp, CEO von Simon & Schuster, in einer Erklärung.

Als freudiger und unermüdlicher Student der Vergangenheit widmete sich McCullough der Aufgabe, seine eigene Leidenschaft für Geschichte mit der breiten Öffentlichkeit zu teilen. Er sah sich als Jedermann, gesegnet mit lebenslanger Neugier und der Chance, sich den Themen zu widmen, die ihm am wichtigsten waren. Seine Faszination für Architektur und Konstruktion inspirierte seine frühen Arbeiten am Panamakanal und der Brooklyn Bridge, während seine Bewunderung für Führer, die er für gute Männer hielt, ihn zu Adams und Truman führte. In seinen 70ern und 80ern frönte er seiner Zuneigung zu Paris mit der Veröffentlichung „The Greater Journey“ von 2011 und zur Luftfahrt mit einem Bestseller über die Gebrüder Wright, der 2015 herauskam.

Abgesehen von seinen Büchern hatte der gutaussehende, weißhaarige McCullough vielleicht die erkennbarste Präsenz aller Historiker, sein väterlicher Bariton, der Fans von PBSs „The American Experience“ und Ken Burns‘ epischem Dokumentarfilm „Civil War“ bekannt ist. „Hamilton“-Autor Ron Chernow nannte McCullough einmal „sowohl den Namen als auch die Stimme der amerikanischen Geschichte“.

McCulloughs Feiern der amerikanischen Vergangenheit führten auch zu härtester Kritik an ihm – diese Zuneigung schlug zu leicht in Romantisierung um. Sein Buch „The Pioneers“ aus dem Jahr 2019 wurde beschuldigt, die Gräueltaten minimiert zu haben, die gegen die amerikanischen Ureinwohner begangen wurden, als die Siedler des 19. Jahrhunderts nach Westen zogen. In früheren Arbeiten wurde ihm vorgeworfen, die härteren Wahrheiten über Truman, Adams und andere zu vermeiden und das Geschichtenerzählen über die Analyse zu stellen.

„McCulloughs spezieller Beitrag bestand darin, großangelegte historische Biografien als ein weiteres Genre der Wertschätzung durch das Publikum zu behandeln, eine Übung in der Charaktererkennung, eine verlässliche Quelle der Erbauung und des angenehmen Aufschwungs“, schrieb Sean Wilentz 2001 in The New Republic Jahr von germanic antwortete McCullough auf die Kritik, er sei zu weich, indem er sagte, dass „einige Leute nicht nur wollen, dass ihre Führer Füße aus Ton haben, sondern ganz aus Ton sind“.

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Aber selbst Kollegen, die Mängel in seiner Arbeit fanden, lobten seine Freundlichkeit und Großzügigkeit und erkannten sein Talent an. Und Millionen von Lesern und der kleinere Kreis der Preisträger waren von seinen Geschichten bewegt. Jahrelang vollendete McCullough von einem drahtlosen Cottage auf dem Gelände seines Hauses in Martha’s Vineyard in Massachusetts aus Arbeiten an einer Royal Standard-Schreibmaschine, die die Meinungen veränderte und den Markt prägte. Er trug dazu bei, den Ruf von Truman und Adams zu steigern, und er startete eine Welle von Bestsellern über die amerikanische Revolution, darunter McCulloughs eigenes „1776“.

McCullough erhielt den National Book Award für „The Path Between the Seas“ über den Bau des Panamakanals; und für „Mornings on Horseback“, eine Biographie von Theodore Roosevelt; und Pulitzers für „Truman“ im Jahr 1992 und für „John Adams“ im Jahr 2002. „The Great Bridge“, eine langwierige Untersuchung des Baus der Brooklyn Bridge, wurde von der Modern Library auf Platz 48 der Liste der 100 besten Sachbücher eingestuft des 20. Jahrhunderts und gilt noch heute weithin als der endgültige Text des großen Projekts des 19. Jahrhunderts. An seinem 80. Geburtstag benannte sein Heimatort Pittsburgh die 16th Street Bridge in „David McCullough Bridge“ um.

McCullough war auch ein Favorit in Washington, DC. Er sprach 1989 auf einer gemeinsamen Sitzung des Kongresses und erhielt 2006 eine Presidential Medal of Freedom. Politiker behaupteten häufig, seine Bücher gelesen zu haben, insbesondere seine Biographien von Truman und Adams. Jimmy Carter zitierte „The Path Between the Seas“ als einen Faktor, der auf die Verträge von 1977 drängte, die die Kontrolle über den Panamakanal an Panama zurückgaben, und Politiker auf beiden Seiten des Problems zitierten ihn während der Debatte. Barack Obama zählte McCullough zu einer Versammlung von Gelehrten, die sich kurz nach seiner Wahl im Weißen Haus trafen.

Der Historiker war die meiste Zeit seines Lebens unparteiisch, sprach sich aber 2016 gegen Donald Trump aus und führte eine Gruppe von Historikern an, zu denen Burns und Chernow gehörten, als sie den republikanischen Präsidentschaftskandidaten als „monströsen Clown mit einem monströsen Ego“ denunzierten. McCullough hatte auch ein nachdrückliches Anliegen: Bildung. Er machte sich Sorgen, dass die Amerikaner zu wenig über die Geschichte wüssten und die Opfer der Revolutionära nicht zu schätzen wüssten. Er sprach oft auf dem Campus und vor dem Kongress und sagte einmal vor einem Senatsausschuss, dass wegen des No Child Left Behind-Gesetzes „Geschichte in vielen oder den meisten Schulen zugunsten von Mathematik und Lesen zurückgestellt oder ganz vom Herd genommen wird .“

McCullough war auch in der Erhaltung historischer Regionen aktiv. Er widersetzte sich dem Bau eines Wohnturms in der Nähe der Brooklyn Bridge und gehörte zu den Historikern und Autoren, die in den 1990er Jahren den von der Walt Disney Company geplanten Bürgerkriegs-Themenpark in einer Region von besonderer historischer Bedeutung im Norden Virginias kritisierten.

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„Wir haben so wenig Authentisches und Echtes übrig“, sagte McCullough damals. „Das, was wir haben, durch plastische, erfundene Geschichte zu ersetzen, ist mechanische Geschichte fast ein Sakrileg.“

McCullough nahm es in seinen Büchern mit ein paar Schurken auf, insbesondere mit den hinterhältigen New Yorker Politikern, die an der Brooklyn Bridge beteiligt waren, aber er schrieb lieber über Menschen, die er mochte, und verglich es mit der Wahl eines Mitbewohners. Abscheu vor dem Privatleben von Pablo Picasso veranlasste ihn, ein geplantes Buch über den Künstler aufzugeben, während seine Biografie über Adams ursprünglich Adams und Thomas Jefferson umfassen sollte, deren Charakter sich ebenfalls als zu fehlerhaft erwies.

McCullough, dessen Vater und Großvater die McCullough Electric Company gründeten, wurde 1933 in Pittsburgh geboren. Schon als Kind liebte er die Geschichte und erinnerte sich an lebhafte Gespräche beim Abendessen, Porträts von Washington und Lincoln, die in jedem Haus zu hängen schienen, und an die Exkursion in ein nahe gelegenes Unternehmen Ort, an dem Washington eine seiner frühesten Schlachten ausfocht. Er studierte Anglistik an der Yale University und lernte den Dramatiker Thornton Wilder kennen, der den jungen Studenten zum Schreiben ermutigte. McCullough arbeitete bei der United States Information Agency, Sports Illustrated und der American Heritage Publishing Company, bevor er beschloss, ein Buch über ein Ereignis zu schreiben, das 1889 in seinem Heimatstaat stattfand – die Johnstown Flood, bei der mehr als 2.000 Menschen ums Leben kamen war zu seiner Zeit eine ebenso große Katastrophe wie der Hurrikan Katrina mehr als ein Jahrhundert später.

McCullough recherchierte in seiner Freizeit für das Buch und bat Little, Brown and Company vergeblich, es zu veröffentlichen. Er landete bei Simon & Schuster, die das Buch 1968 veröffentlichten – für einen Vorschuss von 5.000 Dollar – und für den Rest seiner Karriere sein Verleger blieben.

„The Johnstown Flood“ war so erfolgreich, dass McCullough befürchtete, als Autor des Misserfolgs „Bad News McCullough“ typisiert zu werden. Verleger baten ihn, über das Feuer in Chicago und das Erdbeben in San Francisco im Jahr 1906 zu schreiben. Für sein nächstes Buch „The Great Bridge“ erzählte er also eine Erfolgsgeschichte. „Dass ich wenig oder gar nichts über Bauingenieurwesen wusste, dass ich in Mathe oder Physik nie gut war oder mich nicht für mechanische Dinge interessierte, hat mich nicht im Geringsten abgeschreckt“, schrieb er später. „Ich war zu aufgeregt. Es gab so viel, was ich wissen wollte.“

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McCullough folgte mit „The Path Between the Seas“; und „Mornings on Horseback“, veröffentlicht 1981 und gelobt von Gore Vidal als „Teil eines neuen und willkommenen Genres: der biografischen Skizze“. „Mornings on Horseback“ gewann den National Book Award, wurde aber, wie Vidal feststellte, von der Veröffentlichung von Edmund Morris’ mit dem Pulitzer-Preis ausgezeichnetem „The Rise of Theodore Roosevelt“ überschattet. Es wäre das letzte Mal, dass ein McCullough-Buch eine zweite Rechnung erhielt.

Er hatte über eine Biographie von Franklin Roosevelt nachgedacht, sich aber stattdessen auf Roosevelts weniger dynamischen, direkteren Nachfolger, Harry Truman, bezogen. McCullough verbrachte das nächste Jahrzehnt damit, das Buch zu schreiben, lebte eine Zeit lang in Trumans Heimatstadt Independence, Missouri, und machte, wie der ehemalige Präsident, einen Morgenspaziergang zur täglichen Routine.

„Truman“, veröffentlicht 1992, war ein Millionenseller, der den langen Aufstieg des Ansehens eines Mannes krönte und bestätigte, der 40 Jahre zuvor sein Amt mit einer Zustimmungsquote von unter 30 % niedergelegt hatte und nun als ehrlicher und hartnäckiger Führer regelrecht heiliggesprochen wurde . Zu den Fans des Buches gehörten der hoffnungsvolle Präsidentschaftskandidat Ross Perot, der sich unverblümt mit Truman verglich, und der erste Präsident Bush, der sich sogar mit McCullough während seines erfolglosen Antrags auf Wiederwahl beraten hat.

„John Adams“, veröffentlicht im Jahr 2001, war genauso beliebt und ebenso hilfreich für sein Thema, als der Kongress später im selben Jahr ein Gesetz verabschiedete, um ein Denkmal zu Ehren des zweiten Präsidenten zu errichten. „1776“ erschien 2005, zwei Jahre später folgte eine illustrierte Ausgabe. Eine HBO-Miniserie basierend auf „John Adams“ mit Paul Giamatti und Laura Linney wurde 2008 ausgestrahlt. Tom Hanks plante eine Miniserie basierend auf McCulloughs Buch über die Gebrüder Wright.

McCullough hatte fünf Kinder und eine Affinität zu glücklich verheirateten Politikern wie Truman und Adams, die auf seine Frau Rosalee Barnes zurückgeführt werden konnte, die er 1954 heiratete und die im Juni starb. Sie war seine Herausgeberin, Muse und engste Freundin. In seinem Haus in Martha’s Vineyard zeigte McCullough den besuchenden Reportern stolz ein Foto von ihrem ersten Treffen bei einem Frühlingstanz, auf dem die beiden einander anstarrten.

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