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Das Weltraum-Startsystem: Die letzte Rakete der NASA

by drbyos
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Update, 18. März: Dieser Aufsatz wurde überarbeitet, um zu berücksichtigen, dass das Space Launch System seinen zweiten Hot-Fire-Test abgeschlossen hat.


Elf Jahre in der Herstellung steht die stärkste von der NASA gebaute Rakete seit dem Apollo-Programm endlich aufrecht. Umrahmt von der industriellen Testplattform, auf der es montiert ist, besteht der Kernbereich des Space Launch Systems aus einer glänzenden, aprikosenfarbenen Säule, die durch Verdrehen von Rohren und Stahlgittern in Relief gegossen wird. Die Rakete ist höher als die Freiheitsstatue, das Podest und alles andere und bildet den Eckpfeiler der Astronautenambitionen der NASA. Die Trägerrakete spielt eine zentrale Rolle im Artemis-Programm der Agentur, um Menschen auf die Mondoberfläche zurückzubringen und sie später auf dem Mars zu landen.

Am Donnerstag machte sich die NASA zum zweiten Mal auf den Weg, um zu beweisen, dass das Space Launch System flugbereit ist, und führte mehr als acht Minuten lang ein kontinuierliches „heißes Feuer“ seiner Triebwerke durch. Der Test scheint gut verlaufen zu sein, nach einem früheren Test im Januar, der nach etwa 67 Sekunden aufgrund von Fehlern und Geräteproblemen unterbrochen wurde.

Die nächste Station der Rakete ist das Kennedy Space Center in Florida und bereits im November das Launchpad. Es wird erwartet, dass eine Kapsel namens Orion auf einem Weg um den Mond und zurück angehoben wird. Die erste Mission mit Besatzung ist für 2023 geplant. Dieser Flug wird der erste sein, der seit 1972 Astronauten über die erdnahe Umlaufbahn hebt. Tatsächlich wird er Astronauten weiter in den Weltraum schicken als jemals zuvor ein Mensch.

Und doch ist die Rakete Space Launch System keine kühne Aussage über die Zukunft der menschlichen Raumfahrt, sondern repräsentiert etwas anderes: die Vergangenheit und das Ende. Dies ist die letzte Raketenklasse, die die NASA jemals bauen wird.

Zu sehen, wie es startet, wird jedoch tatsächlich etwas bedeuten. Die NASA wollte schon lange Astronauten in den Weltraum zurückbringen, konnte dies aber nicht. Der Agentur fehlte ein Fahrzeug, das als sicher konzipiert, getestet und validiert wurde, um Menschen mehr als ein paar hundert Meilen über dem Boden zu heben. Wenn der Test dieser Woche erfolgreich ist und die Rakete später fliegt, können die Vereinigten Staaten sagen, dass dies der Fall ist.

Aber der Kurs ist nicht reibungslos verlaufen. Das Space Launch System wurde nicht auf den Zeichentischen von Ingenieuren geboren, sondern auf den Schreibtischen von Senatoren. Im Jahr 2010 hat der Kongress eine Trägerrakete ins Leben gerufen, mit der schwere Dinge in den Weltraum abgefeuert werden können. Welche Sachen? TBD. Und wo genau? Niemand konnte sicher sagen.

Die Mitglieder des Kongresses hatten kein bestimmtes Design im Sinn, aber sie forderten die NASA auf, nach Möglichkeit in Kisten mit alten Space-Shuttle-Teilen zu stöbern, um dieses Ding zu bauen, und forderten, dass es bis 2016 startet.

Die NASA wurde beauftragt, die große Rakete zu bauen, und stellte Explorationsprogramme zusammen, die sie verwenden würden. Erstens war es eine Asteroidenrakete. Dann eine Marsrakete. Jetzt ist es eine Artemis-Mondrakete. In jedem Fall liegt das Space Launch System Milliarden von Dollar über dem Budget und fünf Jahre nach seinem obligatorischen Startdatum.

Die Rückschläge und das langsame Tempo, die das Space Launch System geplagt haben, stehen in starkem Kontrast zu dem, was in den letzten zehn Jahren in der Raketentechnik passiert ist.

Wenn Sie sich in den letzten fünf Jahren im Internet angemeldet haben, haben Sie wahrscheinlich die spektakulären Raketenstarts von SpaceX gesehen. Elon Musks privates Luft- und Raumfahrt-Outfit hat Hunderte von Satelliten in den Weltraum und sogar einen Tesla-Sportwagen abgefeuert. Die Raketenverstärker kehren dann zur Erde zurück und landen elegant aufrecht zur Wiederverwendung. Am Sonntag machte man zum neunten Mal die Rundreise.

Dieses private Raumfahrtprogramm wurde von der NASA gefördert und beschleunigt, nachdem die Raumfähren 2011 nicht mehr flogen. Im vergangenen Jahr begann SpaceX, die Astronauten der Agentur zur Internationalen Raumstation zu transportieren. Jetzt hat das Unternehmen die Landung von Menschen auf dem Mond und dem Mars im Visier. Die Raketen von SpaceX sind jedoch nicht bereit, Astronauten über die erdnahe Umlaufbahn hinaus zu befördern, und nur wenige andere Unternehmen haben Interesse an diesem wirklich Fernreisemarkt bekundet.

Das Space Launch System ist nicht der erste Versuch der NASA nach Apollo, eine Weltraumrakete für das Astronautenkorps zu bauen. Am 20. Juli 1989, 20 Jahre nach der Mondlandung von Apollo 11, verpflichtete Präsident George HW Bush die Menschheit, eine multiplanetare Spezies zu werden. Später bot er einen Zeitplan an: Bis 2019, dem 50. Jahrestag dieses „einen riesigen Sprunges“, würden Astronauten das Sternenbanner vom Mars begrüßen.

Offensichtlich ist das nicht passiert.

Im Jahr 2004 ging George W. Bush eine ähnliche Verpflichtung ein wie die seines Vaters. Ein Großteil der Technik, die in das Space Launch System und die Orion-Kapsel floss, lässt sich auf das jetzt abgebrochene Programm Constellation zurückführen. Im Jahr 2010 gab Barack Obama seine eigene Erklärung ab und forderte die NASA auf, mit der Rakete zum Mars zu reisen. Die Hardware wurde inzwischen von Artemis übernommen, dem NASA-Programm, das von der Trump-Administration gestartet wurde, um den nächsten Mann und die erste Frau auf dem Mond zu landen, bevor sie zum roten Planeten aufbrechen.

Trotz der hohen Ambitionen so vieler Präsidenten sind die Menschen im Orbit geblieben. Die Fähigkeit, den Mond zu erreichen, ist nicht so einfach wie ein Stück weiter zu gehen. Die Raumstation arbeitet etwa 250 Meilen über der Erdoberfläche. Der Mond ist ungefähr 250.000 Meilen entfernt. Dementsprechend wird ein erfolgreicher Start des Weltraum-Startsystems nach 32 Jahren Fehlstarts und fehlgeschlagenen Programmen endlich die alten Grenzen der menschlichen Raumfahrt wieder öffnen. Die NASA wird wieder die Hardware haben, um die Menschheit in andere Welten zu transportieren.

Keine andere amerikanische Rakete kann Astronauten mit einem einzigen Start zum Mond schicken. Die Falcon Heavy, eine große Rakete von SpaceX, die dreimal geflogen ist, ist nicht für den Start von Menschen zertifiziert. SpaceX hat stattdessen seine bemannten Weltraumambitionen auf Starship konzentriert, ein elegantes, ehrgeiziges Raumschiff, das sich in der Entwicklung befindet und möglicherweise Jahre von fliegenden Menschen entfernt ist. Wenn die NASA derzeit Astronauten zum Mond zurückbringen möchte, ist das Space Launch System das einzige Spiel in der Stadt, auch wenn es 2 Milliarden US-Dollar pro Start kostet und nicht wiederverwendet werden kann.

SpaceX und Blue Origin, eine weitere private Raketenfirma, die von Jeff Bezos von Amazon gegründet wurde, lösen sehr schwierige Probleme: Wie man vielseitige Raketen und Mannschaftsfahrzeuge baut, die so sanft landen, dass sie selbst mit Astronauten an Bord wiederverwendbar sind.

Im Gegensatz dazu sieht die NASA-Rakete nicht wie eine Zukunftsvision aus. Dies ist Teil dessen, was das Space Launch System zu einem nützlichen Übergangsprodukt macht. Es gibt keine ungewöhnlichen technischen Hürden zu überwinden. Es gibt allen Grund zu der Annahme, dass diese Raketen, sobald sie ihre Flugwürdigkeit unter Beweis gestellt haben, gut und zuverlässig funktionieren. Bis Starship oder eine andere Rakete sicher und regelmäßig fliegt, kann die NASA ihre interplanetaren Bemühungen fortsetzen und wissen, dass sie in der Zwischenzeit eine funktionierende Riesenrakete hat.

Darin liegt ein großer Wert. Die große Rakete wird nicht für immer gebraucht. Es könnte nur lange genug gebraucht werden, um die erste Frau auf die Mondoberfläche zu bringen. Der kommerzielle Startsektor ist möglicherweise bereit, ihn von dort aus zu übernehmen.

Es ist höchst unwahrscheinlich, dass sich die NASA jemals wieder auf Raketen verlassen wird, die sie selbst gebaut hat. Das Space Launch System ist das Ende der Linie. Wenn der einzige Zweck darin besteht, der Nation die Zeit und das Vertrauen zu geben, um ein privates, wiederverwendbares Schiff im Weltraum zu erhalten, wäre es ein Erfolg gewesen.

Unabhängig davon, ob das Programm Space Launch System im nächsten Jahr oder im nächsten Jahrzehnt endet, wird es im Gegensatz zum Ende des Space Shuttles oder Saturn 5 nicht das Ende eines Kapitels, sondern das Ende eines Buches sein. Die NASA wird aus dem Raketengeschäft aussteigen. Wenn die nächste Generation zum Kennedy Space Center geht und einen riesigen alten Booster für das Space Launch System sieht, sagt der Reiseleiter: „Sie machen sie nicht mehr so“, und das wird wahr sein – im wahrsten Sinne des Wortes.

David W. Brown ist ein Journalist, der über Raumfahrt schreibt. Er ist der Autor von “Die Mission,” eine Untersuchung des langen Bestrebens der NASA, ein Raumschiff zu bauen, um Jupiters Mond Europa zu erkunden.

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