Das US-chinesische Chip-Verbot, erklärt

Es ist nun über einen Monat her, seit das US-Handelsministerium neue Regeln erlassen hat, die den Export bestimmter fortschrittlicher Chips – die militärische oder KI-Anwendungen haben – an chinesische Kunden einschränken.

China muss noch reagieren – aber Peking hat mehrere Optionen in seinem Arsenal. Es ist unwahrscheinlich, sagen Experten, dass die US-Aktionen das letzte Kampfwort in einer Branche sein werden, die von Tag zu Tag geopolitisch sensibler wird.

Dies ist nicht das erste Mal, dass die US-Regierung den Fluss von Chips an ihre vermeintlichen Gegner einschränkt. Zuvor haben die Vereinigten Staaten den Verkauf von Chips an einzelne chinesische Kunden blockiert. Als Reaktion auf die russische Invasion in der Ukraine Anfang dieses Jahres haben die Vereinigten Staaten (zusammen mit mehreren anderen Ländern, darunter Südkorea und Taiwan) Russland unter ein Chip-Embargo gestellt.


Aber keines dieser früheren US-Chipverbote war so umfassend wie die neuen Regeln, die am 7. Oktober erlassen wurden. „Diese Ankündigung ist vielleicht die umfassendste Exportkontrolle seit Jahrzehnten“, sagt Sujai Shivakumar, Analyst am Center for International and Strategic Studies in Washington.

Die Regeln verbieten den Verkauf fortschrittlicher Chips mit hoher Leistung (mindestens 300 Billionen Operationen pro Sekunde oder 300 Teraops) und hoher Verbindungsgeschwindigkeit (im Allgemeinen mindestens 600 Gigabyte pro Sekunde) an chinesische Kunden. Nvidias A100 zum Vergleich ist in der Lage, über 600 Teraops zu erreichen und entspricht der Verbindungsgeschwindigkeit von 600 Gb/s. Nvidias beeindruckenderes H100 kann fast 4.000 Billionen Operationen und 900 Gb/s erreichen. Beide Chips, die für Rechenzentren und KI-Trainer bestimmt sind, dürfen nach den neuen Regeln nicht an chinesische Kunden verkauft werden.

Darüber hinaus schränken die Regeln den Verkauf von Fertigungsanlagen ein, wenn diese wissentlich zur Herstellung bestimmter Klassen fortschrittlicher Logik- oder Speicherchips verwendet werden. Dazu gehören Logikchips, die mit Knoten von 16 Nanometern oder weniger hergestellt werden (was Unternehmen wie Intel, Samsung und TSMC seit den frühen 2010er Jahren tun); NAND-Langzeitspeicher-integrierte Schaltkreise mit mindestens 128 Schichten (heutiger Stand der Technik); oder integrierte DRAM-Kurzzeitspeicherschaltungen, die mit 18 Nanometern oder weniger hergestellt werden (mit deren Herstellung Samsung 2016 begann).

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Chinesische Chiphersteller haben kaum an der Oberfläche dieser Zahlen gekratzt. SMIC hat in diesem Jahr trotz bestehender US-Sanktionen die 14-nm-Massenproduktion aufgenommen. YMTC begann letztes Jahr mit der Auslieferung von 128-Layer-NAND-Chips.

Die Regeln beschränken nicht nur US-Unternehmen, sondern auch Bürger und ständige Einwohner. US-Beschäftigte chinesischer Halbleiterfirmen mussten ihre Sachen packen. ASML, ein niederländischer Hersteller von Fertigungsanlagen, hat US-Mitarbeitern gesagt, sie sollen die Betreuung chinesischer Kunden einstellen.

Apropos chinesische Kunden, die meisten – einschließlich Büros, Gamer, Designer kleinerer Chips – werden die Steuerung wahrscheinlich nicht spüren. „Der größte Teil des Chiphandels und der Chipproduktion in China ist davon nicht betroffen“, sagt Christopher Miller, ein Historiker, der den Halbleiterhandel an der Tufts University studiert.

Die kontrollierten Arten von Chips werden stattdessen in Supercomputer und große Rechenzentren eingesetzt, und sie sind wünschenswert, um große Modelle für maschinelles Lernen zu trainieren und auszuführen. Vor allem hoffen die Vereinigten Staaten, Peking daran zu hindern, Chips zur Verbesserung seines Militärs einzusetzen – und möglicherweise einer Invasion in Taiwan zuvorzukommen, wo die überwiegende Mehrheit der Halbleiter und Mikroprozessoren der Welt hergestellt werden.

Um eine potenzielle Umgehung abzuschotten, gelten die Kontrollen auch für Nicht-US-Firmen, die auf in den USA hergestellte Geräte oder Software angewiesen sind. Beispielsweise können taiwanesische oder südkoreanische Chiphersteller chinesischen Kunden keine fortschrittlichen Chips verkaufen, die mit in den USA hergestellter Technologie hergestellt werden.

Es ist möglich, bei der US-Regierung eine Ausnahme von zumindest einigen der Beschränkungen zu beantragen. So haben beispielsweise der taiwanesische Fab-Moloch TSMC und der südkoreanische Chiphersteller SK Hynix bereits vorübergehende Ausnahmen erhalten – für ein Jahr. „Was danach passiert, ist schwer zu sagen“, sagt Patrick Schröder, Forscher am Chatham House in London. Und das Handelsministerium hat bereits erklärt, dass solche Lizenzen die Ausnahme und nicht die Regel sein werden (obwohl der Unterstaatssekretär des Handelsministeriums, Alan Estevez, vorgeschlagen hat, dass etwa zwei Drittel der Lizenzen genehmigt werden).

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Weitere Exportkontrollen könnten unterwegs sein. Estevez wies darauf hin, dass die Regierung erwägt, Technologien in anderen sensiblen Bereichen Beschränkungen aufzuerlegen – insbesondere die Quanteninformationswissenschaft und die Biotechnologie, in denen in China ansässige Forscher in den letzten zehn Jahren große Fortschritte erzielt haben.

Die chinesische Regierung hat bisher mit harten Worten und wenig Taten geantwortet. „Wir wissen nicht, ob ihre Reaktion eine sofortige Reaktion sein wird oder ob sie einen längerfristigen Ansatz haben, damit umzugehen“, sagt Shivakumar. „Das ist zum jetzigen Zeitpunkt Spekulation.“

Peking könnte mit ausländischen Unternehmen zusammenarbeiten, deren Einnahmen auf dem lukrativen chinesischen Markt nun bedroht sind. „Mir ist wirklich kein bestimmtes Unternehmen bekannt, das glaubt, dass es als Gewinner daraus hervorgeht“, sagt Shivakumar. Diese Woche veranstaltete die chinesische Regierung in der östlichen Stadt Hefei eine Chiphersteller-Konferenz, zu der die US-Firmen AMD, Intel und Qualcomm gehörten.

Nvidia hat bereits mit der Einführung eines China-spezifischen Chips, des A800, reagiert, der anscheinend ein modifizierter A100 ist, der auf die Anforderungen zugeschnitten ist. Analysten sagen, dass der Ansatz von Nvidia ein Modell für andere Unternehmen sein könnte, um die Verkäufe in China aufrechtzuerhalten.

Möglicherweise gibt es andere Instrumente, die die chinesische Regierung ausnutzen kann. Während China möglicherweise von ausländischen Halbleitern abhängig ist, sind ausländische Elektronikhersteller wiederum bei Seltenerdmetallen von China abhängig – und China liefert die überwiegende Mehrheit der Seltenen Erden der Welt.

Es gibt einen Präzedenzfall für China, das sein Angebot an Seltenen Erden für geopolitische Hebelwirkung einschränkt. Im Jahr 2010 kollidierte ein chinesisches Fischerboot mit zwei Schiffen der japanischen Küstenwache und löste einen internationalen Vorfall aus, als japanische Behörden den Kapitän des Bootes festnahmen. Als Reaktion darauf stoppte die chinesische Regierung den Export von Seltenen Erden nach Japan für mehrere Monate.

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Sicherlich hat sich ein Großteil des Gesprächs auf die US-Aktion und die chinesische Reaktion konzentriert. Aber für Dritte erinnert der gesamte Streit ständig daran, wie angespannt und volatil die Chipversorgung sein kann. In der Europäischen Union, Heimat von weniger als 10 Prozent des Weltmarktes für Mikrochips, hat die Debatte das Interesse am zukünftigen europäischen Chipgesetz gestärkt, einem Plan, stark in die Herstellung in Europa zu investieren. „Gerade für Europa ist es wichtig, sich nicht in diese Handelsfrage zwischen den USA und China verwickeln zu lassen“, sagt Schröder.

„Die Entwicklung der Halbleiterindustrie in den letzten Jahrzehnten hat auf einer relativ stabilen geopolitischen Ordnung beruht“, sagt Shivakumar. „Offensichtlich haben sich die Grundrealitäten verschoben.“

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