Das Startdatum des Webb-Teleskops verschiebt sich erneut

Vergrößern / Der Spiegel des James Webb, mit seinen einzelnen Segmenten aufgeklappt.

Das James Webb-Weltraumteleskop wird dieses Jahr nicht wie geplant an Halloween starten – was definitiv eher ein Trick als ein Leckerbissen für die Weltraumgemeinschaft ist. Die Verzögerung kann jedoch nur wenige Wochen betragen.

Im vergangenen Sommer legten die NASA und die Europäische Weltraumorganisation (ESA) den 31. Oktober 2021 als Starttermin für das 10-Milliarden-Dollar-Teleskop fest. Das Instrument, dasas größte wissenschaftliche Observatorium, das jemals in den Weltraum gebracht wurde, wird mit einer europäischen Ariane-5-Rakete von einem Weltraumbahnhof in Französisch-Guayana aus starten. Jetzt haben jedoch drei Überlegungen den Start in den November oder möglicherweise Anfang Dezember verschoben.

Während einer Pressekonferenz mit Reportern am Dienstag sagte Beatriz Romero, Direktorin für Startdienste des Teleskops, dass bei der Festlegung eines neuen Startdatums eine “Kombination verschiedener Faktoren” zu berücksichtigen sei. Zu diesen Faktoren gehören die Lieferung des Teleskops, die Bereitschaft der Ariane-5-Rakete und die Bereitschaft des Weltraumbahnhofs in Südamerika. Romero sagte, sie rechne erst im Spätsommer oder Frühherbst mit einem neuen Starttermin.

Die NASA plant, das Teleskop im Spätsommer mit dem Boot zum Startplatz zu bringen. (Die NASA hält die genauen Pläne aufgrund von Bedenken hinsichtlich der Piraterie auf See vage. Im Ernst.) Der Wissenschaftschef der Weltraumbehörde, Thomas Zurbuchen, sagte am Dienstag, dass „wir nicht viel Reserven haben“ im Zeitplan, um die Verschiffung vorzubereiten . Er fügte jedoch hinzu, dass die NASA und Webbs Hauptauftragnehmer Northrop Grumman kurz davor stehen, das Teleskop zusammenzuklappen und in einen Versandcontainer zu verpacken. Er sagte, dass dies gegen “Ende August” geschehen sollte.

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Die Startkampagne, die mit der Ankunft des Teleskops in Französisch-Guayana beginnt, dauert 55 Tage. Auf die Frage, ob Webb damit frühestens Mitte November starten werde, sagte Zurbuchen, diese Einschätzung sei richtig.

Die Rakete ist auch noch nicht fertig. Der Ariane-5-Booster, eine ehrwürdige Rakete, die seit über 25 Jahren im Einsatz ist, ist seit August 2020 aufgrund eines Problems mit der Nutzlastverkleidung am Boden. Beamte von Arianespace, die den Start der Ariane 5 verwalten, sagten jedoch, dass die Ursache des Verkleidungsproblems diagnostiziert und mit einem Redesign behoben wurde. Vor dem Start von Webb sind zwei Ariane 5-Starts geplant, um sicherzustellen, dass das Verkleidungsproblem behoben wurde. (Diese Starts sind für Juli und August geplant, aber Verzögerungen sind möglich.)

Schließlich gibt es Bedenken hinsichtlich des Weltraumbahnhofs selbst, wo der Betrieb durch COVID-19 eingeschränkt wurde. Impfstoffe sind in Französisch-Guayana noch nicht weit verbreitet, und Beamte haben gesagt, dass eine Verschlechterung der Virusaktivität den Betrieb weiter verlangsamen könnte.

Die Startkampagne des James Webb-Weltraumteleskops.
Vergrößern / Die Startkampagne des James Webb-Weltraumteleskops.

DAS

Es ist zwar nicht erfreulich, von weiteren Verzögerungen beim Start des James Webb-Weltraumteleskops zu hören, aber es ist dennoch klar, dass die NASA dieses Projekt endlich näher in den Weltraum bringt. Der Start von Webb wurde durch technische Probleme und die Notwendigkeit umfangreicher Tests um mehr als ein Jahrzehnt verzögert. Einiges davon ist jedoch verständlich. Die erfolgreiche Einführung und Bereitstellung von Webb wäre eine Meisterleistung – um es im Weltraum zu entfalten, sind 50 Hauptbereitstellungen und 178 Hauptversionsmechanismen erforderlich. All dies muss funktionieren, oder das Instrument wird ausfallen.

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Wenn die NASA also nur ein wenig mehr Zeit braucht, um Webb ins All zu bringen, und wenn die ESA etwas mehr Zeit braucht, um die Sicherheit ihrer Fahrt zu gewährleisten, sind dies vielleicht keine so schlechten Vorkehrungen.

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