Clippers vs. Jazz: French Connection kollidiert in dieser Serie

Bevor Brooklyn, Milwaukee, Toronto und die Clippers im vergangenen November Nicolas Batum erreichen und sich nach den Dienstleistungen des künftigen Free Agent erkundigen konnten, kam sein erster Anruf von Utah Jazz.

Es war nicht überraschend, dass Rudy Gobert, Utahs 7-Fuß-1-Zentrum, Batum nach seiner überraschenden Freilassung durch Charlotte anrief (Batum erfuhr davon über soziale Medien). Die Freunde und Teamkollegen der französischen Nationalmannschaft stehen sich “wirklich nahe”, sagte Batum im Februar der Times, und sie teilen sich einen Agenten.

„Es war wie: ‚Ja, Nico, komm schon. Komm mit mir, lass es uns zusammen machen“, erzählte Batum.

Innerhalb von 24 Stunden, als die Anwärter Batum immer wieder kontaktierten, machte der 6-8-Stürmer seinen eigenen Anruf – er beschloss, sich den Clippers anzuschließen, in der Hoffnung, sowohl einem Spieler, der eine Karriereerholung anstrebt, als auch einem Franchise, das stabile Veteranen benötigt, eine Dosis Erlösung zu bieten Stimmen. Er sagte, Gobert freue sich für ihn. Sieben Monate später hat diese Entscheidung den Clippers geholfen, eine Zweitrundenserie gegen Gobert und den topgesetzten Jazz zu erreichen, die am Dienstag in Salt Lake City beginnt.

FaceTime ist nicht erforderlich. Batum und Gobert werden sich in den nächsten zwei Wochen viel sehen.

“Es macht immer Spaß, in den Playoffs gegen Jungs aus deinem Land anzutreten, aus demselben Land”, sagte Batum, nachdem er 11 Punkte und fünf Assists zum 126-111-Sieg der Clippers am Sonntag über Dallas in Spiel 7 ihrer Erstrundenserie beigetragen hatte. “Ich habe Tony gegenübergestanden” [Parker] aber ich habe Rudy noch nie gegenübergestanden. Es wird also ein sehr gutes Matchup.

„Er hatte eine tolle Saison. Ich denke, er wird vielleicht der Defensivspieler des Jahres. Ich hoffe, er gewinnt, er hat es verdient, aber jetzt müssen wir ihn schlagen. Wir müssen ihn jetzt schlagen. Utah hatte eine tolle, tolle Saison. Großartige Spieler, großartiger Trainerstab, aber wir wollen dasselbe. Wir haben das gleiche Ziel.“

Mit einem Seriensieg würden die Clippers das erste Konferenzfinale in der 51-jährigen Geschichte des Franchise erreichen; the Jazz suchen ihren ersten Auftritt im Konferenzfinale seit 2007.

Nur wenige Minuten nach dem Sieg am Sonntag nach dem Matchup gefragt, war Clippers-Trainer Tyronn Lue noch nicht bereit.

“Können wir das zuerst genießen?” er hat gefragt.

Die Reaktion betraf sowohl seinen Wunsch, den Moment zu genießen – er kam als einziger Trainer in der NBA-Geschichte zu Red Auerbach, der seine ersten vier Spiel 7 gewann – als auch darum, die Arbeit abzuwenden, wie man einen tiefen, talentierten Angriff angreift Jazz-Team, dessen Bilanz 52-20 und Nettobewertung plus 9,0, die Differenz zwischen erzielten und erlaubten Punkten pro 100 Besitztümer, das beste der NBA waren. (Zweiter Platz in der Nettowertung? The Clippers.)

(Tim Hubbard / Los Angeles Times)

In jedem Plan, den Lue wählt, wird Batum für eine zweite Runde in Folge eine herausragende Rolle spielen, auch wenn die Größe Utahs Batum dazu veranlassen könnte, in eine Reserverolle zurückzukehren.

Um Dallas in sieben Spielen zu überdauern, forderte Lue eine der einflussreichsten taktischen Änderungen auf, Batum ab Spiel 4 als Teil einer kleineren Aufstellung zu starten. Als Batum saß, während Luka Doncic spielte, wurden die Clippers auseinandergenommen und mit 44 Punkten übertroffen 87 Minuten. Doch in den 194 Minuten, in denen sich der junge slowenische Superstar und der erfahrene Franzose überlappten, drehte sich der Vorteil um, und die Clippers lagen Dallas mit 37 Punkten vor. In den letzten vier Spielen fälschte Batum einen teamhohen 17 Pässe ab.

Die Clippers waren mit Batum auf dem Platz deutlich besser und übertrafen Dallas um 17 Punkte pro 100 Besitztümer, als er spielte, während er im Sitzen 11,5 Punkte übertraf. Acht Clippers spielten mindestens 90 Minuten in der Serie, und keiner produzierte eine höhere kombinierte Nettobewertung als Batums, nur 15 Monate nachdem seine schlechteste Saison in seiner Karriere Charlotte dazu veranlasste, ihn aus seiner Rotation zu entfernen, um Platz für eine Jugendbewegung zu machen.

In seinen letzten neun Minuten des vierten Viertels am Sonntag schnappte sich Batum drei seiner sieben Rebounds und blockierte einen Layup mit 7-4 Boban Marjanovic. Als Lue den Sieg als „gesamte Teamleistung“ beschrieb, meinte er nicht nur sein Star-Duo Kawhi Leonard und Paul George – die beide Batum im November im Rahmen der Rekrutierung der Clippers anriefen –, sondern auch die unschätzbaren Beiträge von Batum, Terance Mann, Luke Kennard und Marcus Morris, die zwei Tage nach der Kombination für nur 12 in Spiel 6 58 Punkte erzielten.

„Marcus hat Aufnahmen gemacht. Batum, worum wir ihn defensiv gebeten haben“, sagte Wächter Reggie Jackson, der in den Spielen 6 und 7 zusammen 40 Punkte hatte immer in der Serie – kommen und große Minuten spielen und keine Angst vor dem Moment in Spiel 7 haben, Hut ab vor ihnen.“

Die Clippers würden sicherlich lieber so ausgeruht in die zweite Runde einziehen wie Utah, das seit Mittwoch nicht mehr gespielt hat, nachdem es nur fünf Spiele benötigt hatte, um Memphis zu eliminieren. Dennoch kommt die Ermüdung der Clippers mit Zuversicht.

„Diese Serie hat uns die Augen für bestimmte Dinge geöffnet, in denen wir besser werden müssen“, sagte Mann. „Ich denke, es wird uns auf jeden Fall helfen. Wir sind in dieser Serie als Team definitiv besser geworden.“

Lue betrachtete es als einen Test, den sein Team brauchte, um sich auf den topgesetzten Jazz vorzubereiten, dessen Nettobewertung von plus 8,4 unter den 16 Playoff-Teams den viertbesten Platz belegte.

„Nur kampferprobt, in der ersten Runde sieben Spiele zu bestreiten, hier rauszukommen und das Spiel in unserem Heimstadion zu gewinnen, das wir nicht gut gespielt haben [on] In den ersten drei Spielen zeigt es einfach viel über unser Team, über die Belastbarkeit, über das, was wir die ganze Saison über geleistet haben“, sagte Lue.

Die wenig beneidenswerte Aufgabe, Doncic einzudämmen, könnte im Nachhinein ein unschätzbarer Stresstest für eine Verteidigung sein, die konzentriert bleiben muss, um Utah zu verlangsamen. In den Playoffs haben die Jazz die fünftmeisten Punkte pro Spiel in der Half-Court-Offensive erzielt und sind die beste Mannschaft, die Put-Backs mit deutlichem Vorsprung in Punkte umwandelt.

“Allein die Denkweise, sich hinzusetzen und zu bewachen, zu helfen, zu rotieren, kam in dieser Serie wieder ins Spiel”, sagte George. “Und es ist definitiv das, was wir tun müssen, um in den nächsten zu gehen.”

Sollten die Clippers einen weiteren langarmigen Veteranen-Verteidiger auf dem Platz brauchen oder nur einen Insider-Scouting-Bericht darüber, wie Gobert tickt, besteht kein Zweifel, wen sie anrufen werden.

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