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Bye Bye, Bennu: Die NASA kehrt mit Asteroid Stash im Schlepptau zur Erde zurück

by drbyos
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Nach mehr als zwei Jahren Sightseeing bei einem Asteroiden ist ein NASA-Raumschiff nun auf dem Weg nach Hause. Wissenschaftler können es kaum erwarten, die Souvenirs in die Hände zu bekommen, die sie zurückbringen.

Beginnend gegen 16 Uhr östlicher Zeit am Montag feuerte das etwa 180 Millionen Meilen entfernte Raumschiff OSIRIS-REX sieben Minuten lang seine Triebwerke ab, um sich von Bennu wegzudrücken, einem Asteroiden, der etwas breiter ist als das Empire State Building.

“Die Verbrennung war genau in der Mitte”, sagte Jason Dworkin, Projektwissenschaftler der Mission am Goddard Space Flight Center der NASA in Maryland. “Es sieht perfekt aus.”

Dante Lauretta, Professor für Planetenwissenschaften an der Universität von Arizona, der als Hauptforscher fungiert, sagte, er habe gemischte Gefühle bezüglich des Endes dieses Teils der Mission.

“Man gewöhnt sich daran, ein Raumschiff bei einem Asteroiden zu haben und ständig coole neue Bilder zu sehen”, sagte er.

Die Abfahrt der Robotersonde mit einer Geschwindigkeit von 600 Meilen pro Stunde bedeutet jedoch, dass Wissenschaftler in ihren Labors näher an der Durchführung von Nahuntersuchungen an unberührten Asteroidenproben heranrücken. “Darüber werden wir auch ziemlich aufgeregt”, sagte Dr. Lauretta.

In zwei Jahren wird OSIRIS-REX nach einer 1,4-Milliarden-Meilen-Reise, die zweimal um die Sonne schwingen wird, die Erde einholen. Das Hauptraumschiff landet nicht, sondern lässt stattdessen eine Kapsel fallen, die einige wertvolle Stücke von Bennu enthält, die es gesammelt hat – mindestens ein paar Unzen, aber wahrscheinlicher mehr als ein Pfund Schmutz und Schutt. Die 32 Zoll breite Kapsel wird durch Fallschirme verlangsamt und am 24. September 2023 auf der Utah Test and Training Range landen, einer riesigen, öden Fläche in der Great Salt Lake Desert.

Durch die Untersuchung von Asteroiden – Felsbrocken, die nie zu einem Planeten verschmolzen sind – hoffen die Wissenschaftler, die Anfänge des Sonnensystems vor mehr als 4,5 Milliarden Jahren besser zu verstehen.

Obwohl Asteroidenstücke als Meteoriten auf der Erde gelandet sind, werden diese Gesteine ​​außen geschmolzen, und die Mineralien im Inneren werden oft durch Wasser verändert, nachdem sie auf der Erde angekommen sind. Planetenforscher wissen normalerweise nicht, von welchem ​​Asteroiden sie stammen.

Bei den Missionen OSIRIS-REX und Hayabusa2 kennen die Wissenschaftler jedoch die genauen Orte, an denen die Proben gesammelt wurden.

“Wir werden ein viel besseres Verständnis für die zerbrechlichsten Materialien bekommen, die sich auf diesen Asteroiden und im Weltraum befinden und die den Durchgang in die Erdatmosphäre nicht überleben”, sagte Dr. Lauretta.

Asteroiden, die in den frühen Tagen des Sonnensystems auf die Erde trafen, hätten viele der kohlenstoffbasierten Moleküle bringen können, die als Bausteine ​​für das Entstehen von Leben benötigt wurden.

“Es wird wahrscheinlich eine Menge Kohlenstoffchemie in diesen Verbindungen enthalten sein, die wir zuvor nicht untersuchen konnten”, sagte Dr. Lauretta.

Die Kenntnis dieses speziellen Weltraumgesteins könnte auch nützlich sein, wenn sich die Erde jemals gegen den Asteroiden verteidigen muss. Bennu gehört zu einer Gruppe, die als erdnahe Asteroiden bekannt ist, weil ihre Umlaufbahnen die der Erde kreuzen. Ende des nächsten Jahrhunderts wird Bennu wiederholt besonders in der Nähe der Erde vorbeikommen. Tatsächlich berechnet die NASA eine leichte, aber nicht null Chance – 1 zu 2.700 -, dass Bennu zwischen 2175 und 2199 unseren Planeten mit der Energie von mehr als einer Milliarde Tonnen TNT trifft. Diese Katastrophe könnte Millionen von Menschen töten, aber sie wäre nicht groß genug, um ein weit verbreitetes Massensterben zu verursachen.

OSIRIS-REX – der Name ist eine Abkürzung für Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security, Regolith Explorer – wurde im September 2016 gestartet und kam im Dezember 2018 in Bennu an. Zu seinen Beobachtungen gehörte eine Überraschung: Bennu schoss Trümmer von seiner Oberfläche in den Weltraum .

Das Hauptziel der Mission, eine Probe von Bennu zu sammeln, war eine Herausforderung, da die Oberfläche weitaus felsiger war als erwartet. Das Team musste einen neuen Weg finden, um das 20 Fuß breite Raumschiff zu einem Zielort mit einem Durchmesser von nur 26 Fuß zu führen und dabei eine Felswand zu vermeiden, die eine spitze Säule mit dem Spitznamen Mount Doom enthielt, die so hoch wie zwei war – oder dreistöckiges Gebäude.

Im Oktober traf OSIRIS-REX innerhalb von weniger als einem Meter seine Marke.

Das Probenahmewerkzeug, das wie ein Autoluftfilter am Ende eines Roboterarms aussieht, wurde gebogen, um etwa fünf Sekunden lang mit dem Asteroiden in Kontakt zu bleiben. Ein Stickstoffgasstoß warf Steine ​​und Staub in den Sammelfilter, und dann wich OSIRIS-REX langsam zurück, ohne auf Bennu zu landen.

Die Missionsmanager entschieden sich dann schnell, die Probe zu verstauen, die in den Weltraum zurückfloss, weil sich eine Klappe nicht vollständig schloss. Dr. Lauretta schätzte, dass 800 Gramm oder etwa 1,8 Pfund übrig blieben.

Im vergangenen Monat machte OSIRIS-REX einen letzten Vorbeiflug an Bennu und machte Fotos, um zu sehen, wie das Sammlungsmanöver die Oberfläche störte.

“Wir haben vorausgesagt, dass wir vielleicht 100, 200 Kilogramm Material bewegen werden”, sagte Dr. Lauretta. „Wir haben Beweise dafür, dass es mindestens zehnmal so viel und vielleicht mehr war. Bennus Oberfläche war wirklich flüssig. “

Dies liegt daran, dass die Körner auf der Oberfläche von Bennu nicht zusammenkleben und somit der Kraft des nach unten drückenden Probenahmemechanismus nicht widerstehen. Es war eher so, als würde der Probenahmearm in ein Schwimmbad tauchen, als auf festen Fels zu treffen.

Dr. Lauretta sagte, die Wissenschaftler hätten eine gewisse Bindung erwartet – vielleicht wirken die Kohlenstoffmoleküle wie ein klebriger Teer. “Es gibt keine Reibung oder irgendeine Art von Kraft zwischen ihnen”, sagte er. “Sie wirken sehr ähnlich wie Murmeln – schöne, glatte, glasige Oberflächen.”

Nachdem OSIRIS-REX 2023 die Erde passiert und die Proben abgesetzt hat, kann seine Reise fortgesetzt werden. Die Navigatoren des Raumfahrzeugs haben eine Flugbahn ausgearbeitet, die es im April 2029 zum Asteroiden Apophis bringen würde, kurz nachdem dieses Objekt, das etwas kleiner als Bennu ist, sich in einer unangenehm nahen, aber immer noch sicheren Entfernung von 20.000 Meilen von der Erde bewegt.

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