Beim Malen von Krankenschwestern auf dem Höhepunkt der Pandemie lernt ein Porträtkünstler, was es heißt, Tapferkeit darzustellen

Eines Tages im März 2020 begann ich zu husten und begann damit meinen monatelangen Kampf gegen Covid-19. Es war der gleiche Tag, an dem mein geliebter Cousin Bob auf einer Intensivstation in Tokio der Krankheit erlag. Er war mit seiner Frau, seiner Tochter und seinem Schwiegersohn zu einer Jubiläumsfeier auf dem Kreuzfahrtschiff Diamond Princess gewesen, und diese Reise verwandelte sich schnell in einen Albtraum.

Ich lebe in Bushwick, Brooklyn, gegenüber dem Wyckoff Heights Medical Center, wo der erste an Covid gestorbene Patient in New York behandelt wurde. Ende März war in meinem Block ein ständiges Brummen zu hören, verursacht durch die Generatoren von drei großen, weißen Kühlwagen, die alle als Zwischenlager für Covid-Opfer dienten. Die Leichenhalle des Krankenhauses hatte ihre Kapazitäten erreicht, und aus meinem Küchenfenster kam es regelmäßig vor, dass Männer in Masken, Handschuhen und Plastikkitteln eine Seitentür des Krankenhauses verließen, auf Rollen auf Krankentragen, die verhüllte Leichen trugen, die die Männer dann eine Rampe zum Rückseite eines bestimmten Lastwagens.

Nach ein paar Wochen begann ich wieder etwas Kraft zu bekommen. Jeden Tag beobachtete ich, wie Krankenschwestern, Ärzte und Hilfspersonal auf dem Weg zu und von langen Schichten im Krankenhaus vorbeistapften. Sie sahen ängstlich und erschöpft aus. Es war kaum vorstellbar, mit welchem ​​Schrecken sie täglich zu kämpfen hatten.

Jeden Abend um 7 Uhr klatschten, pfiffen, pfiffen, pfiffen und hupten die meisten Leute in der Nachbarschaft, um Respekt vor den Bemühungen der Arbeiter zu zeigen. Ungefähr zu dieser Zeit machte mein Nachbar oben ein großes Banner mit der Aufschrift „Danke, Wyckoff Hospital Staff!“ und hängte es an der dem Krankenhaus zugewandten Seite unseres Wohnhauses auf. Diese Geste hat mich zutiefst inspiriert.

Ich bin seit über 30 Jahren Künstler und male vor allem Menschen auf eine Art und Weise, die man am besten als „Realismus“ beschreiben kann. Bei den meisten meiner Arbeiten wurden traditionelle Materialien verwendet, wobei Ölfarbe auf Leinwand verwendet wurde, um eine möglichst naturgetreue Wiedergabe meiner Motive zu erzielen. Mein Kampf mit Covid war anstrengend – eine Kombination aus extremer Müdigkeit und dem Gefühl, lustlos und unkonzentriert zu sein – aber als ich dieses Banner sah, wurde mir klar, dass ich mehr tun sollte, als jede Nacht nur Lärm zu machen. Ich wurde motiviert, wieder ins Studio zu gehen. Ich beschloss, dass ich, wenn ich Porträts von Frontarbeitern malen würde, zumindest meinen eigenen kleinen Teil dazu beitragen würde, ihnen Tribut zu zollen.

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Dann sah ich zufällig in der Show „Today“ eine Geschichte über Krankenschwestern, die nach New York kamen. Eine Krankenschwester erklärte ihre Entscheidung, ihre Familie zu verlassen und quer durch das Land in unsere Stadt zu reisen, die zu dieser Zeit der schlimmste Covid-Hotspot des Landes war. Ich machte einen Screenshot von ihr, um ihn als Referenz zu verwenden – und kämpfte gegen die Müdigkeit und die Kopfschmerzen an und kehrte vor meine Staffelei zurück. Ungefähr 10 Tage später hatte ich ein Porträt namens „Traveling Nurse“ erstellt, das der Beginn eines größeren Projekts war, das ich heute als meine „Healthcare Heroes“-Serie bezeichne.

Mit diesem ersten Bild habe ich etwas gemacht, was ich fast nie tue: eine Person zu porträtieren, die ich nicht kannte. Dennoch fühlte ich mich aufgrund ihrer Ehrlichkeit und Demut in ihrem Interview verbunden. Es war auch das erste Mal, dass ich jemanden mit einer Maske malte; Eine der größten Herausforderungen bestand darin, ihre Sensibilität einzufangen, während sie nur ihre Augen sehen konnte. Als ich dieses Gemälde fertigstellte, wollte ich die Themen meiner nächsten Gemälde persönlich kennenlernen. Um diese Krankenschwestern besser repräsentieren zu können, musste ich mehr über ihre Geschichten erfahren und direkt von ihnen hören.

Der Künstler bei der Arbeit an „Grief“, einem großen Gemälde mit der Krankenschwester Amy O’Sullivan, rechts, die Krankenschwester Tiffany Latz tröstet. O’Sullivan war letzten Herbst auf dem Cover des Time-Magazins zu sehen. (Kerry Thompson)

Ich habe auf Instagram einen kurzen Bericht über meinen Kampf und meine Absicht gepostet, wieder an die Arbeit zu gehen. Eine Anhängerin in Kanada erwähnte, dass sie einer Krankenschwester nahe stand, die die Covid-Einheit im NYU Langone Hospital, ebenfalls in Brooklyn, leitete. Sie sagte, sie habe herzzerreißende Geschichten über die Erfahrungen ihrer Freundin dort gehört. Ich fragte, ob sie mich verbinden könnte. Ende Mai wurde ich ins Krankenhaus eingeladen, um das Schwesternteam dort zu treffen.

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Mehrere der Krankenschwestern erzählten hochemotionale Geschichten von Traumata und Verlusten. In unseren Gesprächen beschrieben sie eine noch nie dagewesene Zahl von Patienten, einen Mangel an Betten und Krankentragen auf den Fluren – ein Ende des Leidens ist nicht in Sicht. Sie waren emotional und physisch ausgelaugt, aber sie mussten professionell bleiben, sagten sie, und den Schmerz einteilen, um ihren Job weiter zu machen.

„Nurse Tracey“ mit Tracey-Ann Knight, einer Krankenschwester am NYU Langone Hospital in Brooklyn.

„PPE“ mit Krankenschwester Jennie Vasquez vom NYU Langone Hospital.

LINKS: „Nurse Tracey“ mit Tracey-Ann Knight, einer Krankenschwester am NYU Langone Hospital in Brooklyn. RECHTS: „PPE“ mit Krankenschwester Jennie Vasquez vom NYU Langone Hospital.

Danach betraten wir einen Raum, der Teil der erweiterten Covid-Station war, damit sie für Referenzfotos posieren konnten, von denen ich aus malte. Ich wollte vor allem die Gesichter der Schwestern einfangen. Ich hatte immer das Gefühl, dass Gesichter die Geschichte des eigenen Lebens erzählen, aber ich hoffte in diesem Fall, dass ihre Gesichter in der Lage sein könnten, die gelebte Erfahrung von Gesundheitspersonal an vorderster Front überall zu repräsentieren.

Ich versuche immer, für unerwartete Momente offen zu bleiben, und als die Krankenschwester Jennie Vasquez ihre persönliche Schutzausrüstung anzog und ich sah, wie das Licht auf ihrem Plastikkleid und ihrer Gesichtsmaske spielte, wusste ich, dass ich dieses Gemälde schaffen musste. Es zeigte die „Rüstung“, die Krankenschwestern als einzige Verteidigung gegen das Virus hatten.

Für die letzten Fotos der Sitzung fragte ich eine Krankenschwester namens Tracey-Ann Knight, ob sie bereit wäre zu posieren, und sobald sie es tat – und sich heroisch beugte, während sie ihre Maske trug – wusste ich, dass es das war, was ich brauchte. Sie war selbstbewusst und strahlend und strahlte Vitalität aus. Oft finde ich, dass die Energie, die jemand projiziert, für den Erfolg eines Gemäldes wichtiger ist als seine physischen Eigenschaften, und ihre Energie war perfekt.

Nachdem wir fertig waren, kehrte ich in mein Studio zurück und begann zu versuchen, dem ganzen Erfahrungsschatz, den sie mir übermittelt hatten, gerecht zu werden. Obwohl ich nun mit einigen fesselnden Bildern arbeiten konnte, die den Mut und die Kameradschaft der Krankenschwestern repräsentierten, wurde mir auch klar, dass nicht jedes Gemälde eine überlebensgroße Heldenpose sein konnte. Ich musste auch das Gefühl von Trauer und Verlust darstellen, das sie empfanden.

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Schließlich traf ich zwei Krankenschwestern, Tiffany Latz und Amy O’Sullivan, vom Wyckoff-Krankenhaus, die bereit waren, in mein Studio zu kommen, um von ihren schwierigsten Momenten während des Höhepunkts der Pandemie zu erzählen. Ihre Konten waren verheerend. Was dabei herauskam, war für mich eine Premiere: ein Portrait von jemandem, der weint. Ich nannte dieses Gemälde „Trauer“.

“Two Front War”, basierend auf einem Selfie von Laura Mansfield, der Leiterin der Krankenpflege an der NYU Langone, unten links.

Im Laufe der Arbeit konnte ich weitere Posensitzungen mit Krankenschwestern aus New York, Washington und Georgia koordinieren, entweder in meinem Studio oder indem ich über FaceTime Anweisungen gab. Es war eine unerwartete Dividende, dass anscheinend jede Sitzung zu tiefgründigen Gesprächen geführt hat, die normalerweise mit Anekdoten über den Kampf der Krankenschwestern gegen Covid beginnen, sich jedoch oft in Gedanken über das Leben selbst verzweigen. Was mir beim Hören der Geschichten aufgefallen ist, war die Gemeinsamkeit des emotionalen und psychologischen Tributs, den die Erfahrung auf sie hatte. Fast alle erklärten aber auch, dass sie dafür einfach ausgebildet wurden. Eine Krankenschwester sagte zu mir: „Danke, dass Sie uns Helden nennen, aber das ist wirklich nur mein Job.“

Als ich vor einigen Wochen eine Malpause einlegte, um meine zweite Impfdosis zu bekommen, sprach ich mit der Krankenschwester, die die Spritze verabreichte, und stellte fest, dass ich ihr dankte, als sie die Nadel injizierte. Sie lachte und fragte, womit ich meinen Lebensunterhalt verdiente, also holte ich mein Handy heraus und holte mehrere Porträts der Krankenschwestern heraus. “Beeindruckend! Die sehen so echt aus!“ rief sie aus und rief ein paar andere Schwestern herbei, um ihnen die Arbeit zu zeigen. Sie machten ihre Arbeit mit solcher Überzeugung und Entschlossenheit, diese Krankenschwestern, und im Moment versuchte ich mein Bestes, dasselbe zu tun.

„Nurse Patti“, ein Porträt der reisenden Krankenschwester Patricia Lafontant.

Tim Okamura ist ein Künstler in New York.

Design von Christian Font.

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