Asien hält COVID-19 seit 2 Jahren in Schach. Omicron könnte das ändern

Als die Omicron-Variante von COVID-19 diesen Herbst auftauchte, kehrten Regierungen in Ost- und Südostasien zu einer bewährten Strategie zurück, um sie zu stoppen: Sie verstärkten die Grenzbeschränkungen. Japan verbot die Einreise für fast alle Ausländer – einschließlich Studenten, die bereits an Universitäten zugelassen waren. Die Philippinen haben Ausländern die Einreise aus Ländern mit lokalen Omicron-Fällen untersagt. Thailand beendete Programme, die Touristen die Einreise ohne Quarantäne ermöglichten.

Aber Grenzschließungen hielten die Ankunft der Omicron-Variante nicht auf. Mehrere Länder in ganz Asien melden steigende Infektionen. Japans COVID-19-Fälle erreichten 20.000 pro Tag und näherten sich den Rekordzahlen, die durch die Delta-Variante im August verursacht wurden. Auf den Philippinen erreichten die täglichen Fallzahlen fast 37.000 – fast doppelt so viele wie im September zuvor. COVID-19-Fälle in Singapur und Indonesien haben begonnen zu steigen, obwohl sie noch nicht stark ansteigen.
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Im dritten Jahr der COVID-19-Pandemie bleiben die Grenzen in der Region stark eingeschränkt. Viele Experten fragen sich jedoch, ob es eine wirksame Strategie zur Reduzierung von COVID-19 ist, weiterhin für Touristen, Studenten und Geschäftsreisende geschlossen zu bleiben, nachdem Omicron übernommen hat – angesichts der Beweise, dass es ansteckender ist, wenn auch möglicherweise mit weniger schweren Symptomen.

„Es gibt sehr wenig [effect] diese Grenzschließung und alles, was sich auf die Verhinderung der Einführung von Omicron in verschiedenen Ländern auswirken würde“, sagt Dr. Ooi Eng Eong, Experte für Infektionskrankheiten an der Duke-National University of Singapore Medical School. „So wird sich ein sehr ansteckendes Virus ausbreiten, aber wir können eigentlich nur sehr wenig tun, um es zu verhindern, außer die Bevölkerung zu impfen.“

Warum Asien erfolgreich war

Langer Tweet/TIMEDa die COVID-19-Pandemie in ihr drittes Jahr geht, bleibt der größte Teil Ost- und Südostasiens für Reisende geschlossen. Grenzbeschränkungen halfen der Region, COVID-19 zu Beginn der Pandemie abzuwehren, aber sie stoppen nicht die Ankunft der Omicron-Variante.

Asiens COVID-19-Strategien – Grenzschließungen, Quarantäneauflagen, allgegenwärtig Maskentragekultur, gepaart mit Impfkampagnen – haben bisher sehr gut funktioniert. Japan, das nach den Olympischen Spielen in Tokio mit einer Welle der Delta-Variante zu kämpfen hatte, verzeichnete 15 Todesfälle pro 100.000 Einwohner, während Südkorea 12 Todesfälle pro 100.000 hatte. Hongkong, das weiterhin eine „Null-COVID“-Strategie zur Eliminierung aller Infektionen verfolgt, hat weniger als 13.000 Fälle bei seinen 7,5 Millionen Einwohnern gemeldet, und seine Todesrate liegt bei 3 pro 100.000 Einwohner. Auf dem chinesischen Festland, wo COVID-19 erstmals entdeckt wurde, wurden nur 4.600 Todesfälle unter 1,4 Milliarden Menschen gemeldet – eine Sterblichkeitsrate nahe Null. Im Gegensatz, 259 Menschen sind in den USA pro 100.000 gestorben. Die Todesrate in Deutschland, das von großen europäischen Nationen für seinen Umgang mit COVID-19 gelobt wurde, liegt bei 139.

In Ländern mit hohen Impfraten – wie Japan, wo fast 80 % der Bevölkerung vollständig geimpft sind – erwarten Experten, dass die Zahl der Todesfälle während der Omicron-Welle niedrig bleiben wird, selbst wenn die Infektionen deutlich höher ausfallen als in früheren Wellen. Die Zahl der Infektionen pro Kopf in Japan bleibt im Vergleich zu Europa und den Vereinigten Staaten niedrig – dies könnte ein Beweis für die Wirksamkeit von Impfstoffen, Masken und sozialer Distanzierung sein.“ Dr. Taro Yamamoto, Professor für internationale Gesundheit an der Universität Nagasaki, sagt.

Hongkong geht jedoch kein Risiko ein. Die COVID-19-Einreisebeschränkungen der Stadt gehörten bereits zu den strengsten der Welt, einschließlich einer obligatorischen 21-tägigen Quarantäne für die meisten Reisenden. Es brauchte nur eine Handvoll Omicron-Infektionen in der Gemeinde – die vermutlich von zwei Flugbegleitern von Cathay Pacific Airways stammten, die später entlassen und dann festgenommen wurden –, bis die Grenzen noch enger schlossen. Das Finanzzentrum, das einst einen der 10 verkehrsreichsten Flughäfen der Welt hatte, hat jetzt alle Flüge aus acht Ländern, darunter die USA und Großbritannien, verboten und Reisenden aus mehr als 150 Ländern und Territorien die Nutzung von Anschlussflügen durch die Stadt untersagt.

Bisher wurden in der Stadt weniger als 100 Fälle von Omicron gefunden. Doch nur fünf Tage nach Beginn des Jahres 2022 kündigte Chief Executive Carrie Lam Beschränkungen zur sozialen Distanzierung an, die an die im Jahr 2020 verhängten erinnern – die Schließung von Fitnessstudios, Spas und anderen Unternehmen, die einen engen Kontakt zwischen Kunden und Anbietern erfordern; strenge Begrenzung der Zahl der Personen, die sich in der Öffentlichkeit versammeln dürfen; und eine Ausgangssperre um 18 Uhr für das Essen im Restaurant. Rund 3.000 Reisende und enge Kontakte infizierter Personen werden in einem Quarantänezentrum der Regierung außerhalb von Hong Kong Disneyland festgehalten.

Abwägen der Kosten von Grenzschließungen

Grafik für Quarantäne und Todesfälle in Asien
Langer Tweet/TIMEDie Sterblichkeitsraten von COVID-19 in ganz Asien waren dramatisch niedriger als die in den USA und Europa.

Die Null-Toleranz des chinesischen Territoriums für COVID-19-Fälle ist zumindest teilweise durch Pekings Forderungen nach einer Wiedereröffnung der Grenze zum chinesischen Festland motiviert – das selbst aggressive Sperren, Tests und Verfolgung erlassen hat, um COVID-19 fernzuhalten.

Aber diese Grenzschließungen hatten ihren Preis. Für Hongkong hat die dreiwöchige Quarantäne seinen Status als globales Touristenziel und Reisezentrum verkrüppelt. Der internationale Tourismus leistet einen wichtigen Beitrag zur thailändischen Wirtschaft, die laut Weltbank im Jahr 2020 um 6 % schrumpfte und 2021 schätzungsweise nur um 1 % wachsen würde. Tourismusabhängige Unternehmen in ganz Asien waren davon betroffen. Lee Kyusung, ein Barbesitzer aus Seoul in Südkorea, sagte, er sehe weniger seiner ausländischen Kunden, die mindestens 40 % seiner üblichen Menge ausmachten.

Während einige Orte, wie Singapur, die Grenzen für geimpfte Reisende aus anderen Ländern wieder geöffnet haben, haben die meisten Reisenden unabhängig vom Impfstatus Beschränkungen auferlegt. Das liegt daran, dass immer mehr Beweise zeigen, dass aktuelle Impfstoffe die Ausbreitung von Omicron weniger wirksam stoppen als frühere Varianten. Trotzdem bleiben sie wirksam bei der Verhinderung von schwerem COVID-19 und Tod.

Die guten – und schlechten – Nachrichten über Impfstoffe

Erschwerend kommt hinzu, dass eine kleine Studie darauf hindeutet, dass einer der häufigsten Impfstoffe in der Region besonders unwirksam sein könnte, um die Übertragung von Omicron zu stoppen. Der Laborstudie von Wissenschaftlern der Hong Kong University und der Chinese University of Hong Kong im November analysierte Blutproben von 25 Patienten, die mit zwei Impfungen geimpft wurden CoronaVac – ein inaktivierter Impfstoff des chinesischen Unternehmens Sinovac. Es stellte sich heraus, dass keine der Proben genügend neutralisierende Antikörper produzierte, um die Omicron-Variante zu stoppen. Für den mRNA-Impfstoff von Pfizer-BioNTech produzierten nur fünf von 25 Proben genügend Antikörper. (Mehr neutralisierende Antikörperspiegel sollen mehr Schutz bieten gegen symptomatisches COVID-19.)

Der Schuss von Sinovac ist einer der beiden Impfstoffe, die in China weit verbreitet sind, wo 2,9 Milliarden COVID-19-Impfstoffdosen verabreicht wurden. Es ist auch der am häufigsten verwendete Impfstoff in Indonesien. Die Philippinen erhielten mehr als 50 Millionen Dosen des Impfstoffs aus China.

Aber Leo Poon von der Universität Hongkong sagt, dass politische Entscheidungsträger Daten aus anderen Ländern berücksichtigen sollten, die zeigen, dass Omicron-Überspannungen die Gesundheitssysteme wahrscheinlich weniger belasten, wenn die Bevölkerung hoch geimpft ist. „Ich denke, das sind gute Nachrichten, und das ist die wichtigste Botschaft“, sagt er. „Das muss jeder verstehen.“

Für Länder mit hohen Impfraten wie Japan sagen viele Experten für Infektionskrankheiten, dass es an der Zeit ist, dass die Politik strenge Beschränkungen für internationale Reisen fallen lässt. „Japans Ansatz zur Grenzkontrolle – das Schließen von Grenzen – macht keinen Sinn mehr“, sagt Kenji Shibuya, Forschungsdirektor der Tokyo Foundation for Policy Research. „Ich denke, dass es eine politische Geste ist.“

Nicht jedes Land hat diesen Luxus. Indonesien, das viertbevölkerungsreichste Land der Welt, hat nach Angaben der Weltgesundheitsorganisation nur 43 % seiner 274 Millionen Einwohner vollständig geimpft. Die Philippinen haben eine Impfrate von 47%. Im konfliktgeschüttelten Myanmar liegt die Quote bei 30 %.

„Wir müssen versuchen, diesen Menschen zu helfen“, sagt Poon. Er appelliert an Länder mit Impfüberschüssen, mehr zu tun: „Wenn Sie Impfstoffe haben, dann stellen Sie sie bitte anderen Menschen zur Verfügung.“

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